Astronomía

Noticias breves de astronáutica

(NC&T)*El 16 de noviembre, ATK Launch Systems llevó a cabo un encendido estático de un motor reutilizable SRB del programa Space Shuttle. Ocurrió de noche, y la prueba obtuvo resultados tanto para el uso seguro de la lanzadera espacial durante un lanzamiento nocturno, como para el futuro cohete Ares-I. El ensayo efectuado en Promontory, Utah, duró 123 segundos, la duración completa de un encendido de SRB. El motor utilizado (FSM-13) y otros de su serie, suelen utilizarse para probar modificaciones y para demostrar el buen funcionamiento de nuevos materiales. En este caso, los técnicos pudieron además obtener información sobre cómo se ve afectada la calidad de las imágenes de seguimiento durante un lanzamiento nocturno. Ello ayudará a los ingenieros a determinar cómo configurar las cámaras que siguen el ascenso del vehículo, de manera que se puedan obtener datos sobre el posible desprendimiento de fragmentos de espuma procedentes del tanque externo. Al mismo tiempo, la prueba ha aportado información aplicable al cohete Ares-I, que usará un motor reutilizable SRB en la primera etapa. El Ares-I llevará hasta el espacio a la nave Orion. En concreto, se han analizado y medido las torsiones que el funcionamiento del motor provoca, de manera que sea así posible diseñar un sistema de control y guiado apropiado. Más información en:

http://www.nasa.gov/ares

*Los siete miembros de la tripulación del transbordador Discovery viajaron al centro espacial Kennedy para participar en la tradicional cuenta atrás simulada de lanzamiento. El 15 de noviembre, asistieron a varias reuniones informativas y luego fueron a la zona de despegue 39B para entrenarse en los sistemas de escape de emergencia. También visitaron la bodega del Discovery, que ya contiene la carga útil de la misión STS-116 (un módulo Spacehab y el segmento P5). El día 16, llevaron a cabo la simulación de la cuenta atrás, para lo cual se introdujeron en la cabina del vehículo y siguieron todos los pasos hasta el lanzamiento. Las compuertas de la bodega del transbordador se cerraron el mismo 16 de noviembre. Previamente se instalaron el brazo mecánico del vehículo y la pértiga OBSS que servirá para revisar la superficie de la nave en busca de daños. En cuanto a la tripulación, regresó el mismo día a Houston tras participar con éxito en la demostración de la cuenta atrás. Previamente se habían entrenado con el personal de emergencias y con los sistemas de escape desde la rampa de lanzamiento. Ahora mismo, los técnicos están recargando los tanques de combustible para los motores auxiliares y para las unidades de energía APU. La fecha del despegue continúa establecida en el 7 de diciembre. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/shuttle/main/index.html

*El vehículo espacial reutilizable X-37, que diseñara la NASA hace años para desarrollar tecnología aplicable a una futura nave orbital, fue cancelada por falta de fondos. Ahora, la US Air Force ha dado luz verde a su proyecto de construir un vehículo semejante llamado OTV (Orbital Test Vehicle), para lo cual va a utilizar el citado X-37, rebautizado como X-37B. El OTV, diseñado por Boeing, no llevará tripulantes pero sí será reutilizable y podría volar en 2008 desde Cabo Cañaveral. El X-37B deberá ensayar sus sistemas de navegación y aterrizaje automáticos. Hasta ahora, ha efectuado algunos vuelos unido al avión White Knight (el mismo que llevó el SpaceShipOne), para ensayos aerodinámicos. También practicó algunos aterrizajes automáticos.

*La sonda Ulysses alcanzó el 17 de noviembre el punto que implica el inicio de su tercer paso sobre el polo sur solar. Desde su lanzamiento en 1990, la nave ha pasado ya dos veces por esta zona, la primera durante el mínimo solar, y la segunda durante el máximo. En esta ocasión nuestra estrella vuelve a estar cerca de su mínimo. Los heliofísicos utilizarán la información obtenida para comparar el estado del Sol en cada una de las ocasiones. A diferencia de la mayoría de vehículos, la Ulysses, una sonda europea con colaboración estadounidense, sigue una trayectoria que la lleva por encima y por debajo de la eclíptica, el plano imaginario por el que se mueven los planetas. Más información en:

http://www.esa.int/esaSC/SEMWPIUXJUE_index_0.html

*Se ha anunciado el primer lanzamiento de prueba relacionado con el programa Blue Origin, una iniciativa del fundador de Amazon.com, Jeff Bezos. La prueba habría durado un par de minutos y se habría producido en el estado de Texas (Culberson County) el 13 de noviembre, sin que hayan trascendido los detalles. Las operaciones se llevan con un gran secreto. Los planes actuales hablan del lanzamiento inaugural en 2010 del New Shepard Reusable Launch Vehicle, un vehículo diseñado para llevar pasajeros hasta más de 100 km de altitud y basado en el diseño del conocido DC-XA de la NASA, probado hace más de una década. El reciente ensayo podría ser el primero de muchos otros. Más información en:

http://www.blueorigin.com/

*Un cohete Delta-7925-9.5 (D321) colocó en órbita el 17 de noviembre a un nuevo ejemplar de reemplazo de la constelación americana GPS. El satélite (SVN-58, 2R-16), el tercer modelo IIRM, partió desde la rampa 17A de Cabo Cañaveral a las 19:12 UTC. Una vez alcance su posición definitiva, ofrecerá servicios de navegación de aplicación civil y militar para el Global Positioning System. El despegue ocurrió con 24 horas de retraso debido a la meteorología, y concluyó con la colocación de la carga en una órbita elíptica intermedia, que el motor de a bordo del satélite convertirá en circular. Su destino será la posición 4 en el plano B, donde reemplazará en diciembre en sus funciones al viejo GPS-2A-22, el cual ha superado de largo su vida útil y ha empezado a trabajar mal. Más información en:

http://www.boeing.com/news/releases/2006/q4/061117c_nr.html

*La sonda marciana MRO ha superado con éxito una prueba de contacto con el robot Spirit, en la superficie de Marte. Se empleó su carga Electra para enviar y recibir datos entre la órbita y el suelo marciano. Además de efectuar una completa investigación científica, el MRO deberá servir también como satélite de comunicaciones, sobre todo cuando las próximas sondas de aterrizaje (Phoenix y Mars Science Laboratory) lleguen a su destino. El MRO ya está obteniendo información científica de forma rutinaria desde el 7 de noviembre. También ha intentado fotografiar a su compañera Mars Global Surveyor, de la que sigue sin tenerse noticias tras la pérdida de contacto. Durante la prueba con el robot Spirit, Electra llamó al vehículo y éste respondió, entablándose una comunicación de doble sentido, de 8 kilobits por segundo hacia abajo y 128 kilobits por segundo hacia arriba, durante cuatro minutos. El orbitador envió cinco órdenes al robot, y éste transmitió 30 megabits de información que fueron retransmitidos hacia la Tierra. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/MRO/news/mrof-20061117.html

*La NASA ha finalizado la primera revisión de diseño de todos los sistemas de la nave Orion y de los cohetes Ares-I y Ares-V. Algo parecido no ocurría desde octubre de 1972, cuando se hizo lo propio con el Space Shuttle. Durante un año, ingenieros y científicos de la NASA del programa Constellation han definido bien los vehículos que participarán en él. La actual revisión es la primera de varias antes de que la agencia dé la luz verde definitiva para empezar a construirlos. Entre las conclusiones a las que se ha llegado, destaca que el cohete Ares-I sí tiene potencia suficiente para colocar en órbita a la nave Orion, negando pues lo que se había rumoreado durante los últimos días. De hecho, el Ares-I se construirá con un margen de empuje del 15 por ciento, superior a las necesidades de un Orion cargado para una misión lunar. Ahora la NASA está esperando los resultados para nuevas revisiones de diseño, esta vez más concretas: en febrero de 2007, del vehículo Orion y de las operaciones de tierra (apoyo al lanzamiento); en marzo, de las operaciones de misión y de las actividades extravehiculares (trajes espaciales). En cuanto a los equipos relacionados con el alunizaje, las revisiones ocurrirán en la primavera de 2009. Más información en:

http://www.nasa.gov/constellation

*¿Se ha preguntado alguna vez cómo se ven desde el espacio las erupciones volcánicas, las tormentas de polvo o los glaciares en constante cambio? La Agencia Espacial Europea (ESA) ha creado una nueva categoría de contenidos para Google Earth que permitirá contemplar más de 130 nuevas imágenes obtenidas por satélites de la ESA. En ellas se muestran desde fenómenos naturales a algunos de los hitos de la historia de la humanidad. Para acceder a las imágenes hay que primero tener instalado el Google Earth (http://earth.google.com/index.html). Una vez ahí, dentro de la sección "Capas" en la parte inferior del menú de la izquierda, hay que hacer un click en "Contenido Destacado" y posteriormente activar el enlace directo a la ESA. Los usuarios pueden dar la vuelta al mundo contemplando detalladas e impactantes imágenes, y aprendiendo acerca de los importantes cambios que sufre el planeta. Junto a las imágenes se ofrece información útil, datos y gráficos, explicaciones y teorías científicas. Como ha afirmado John Hanke, Director de Google Earth Map: "Nos anima el ver que la Agencia Espacial Europea recurre a Google Earth para mostrar una información tan valiosa sobre nuestro planeta. Las imágenes de la ESA son muy impactantes, y esta colaboración es otro paso importante para contribuir a que las personas conozcamos mejor nuestro entorno". El Director de Programas de Observación de la Tierra de la ESA, el Dr. Volker Liebig, señala: "Al integrar las imágenes de la ESA en Google Earth aprovechamos una excelente oportunidad para despertar el interés del público por las tecnologías espaciales, y en particular por aquéllas relacionadas con la observación de la Tierra y la protección del medio ambiente. "Las imágenes han sido escogidas especialmente para que los usuarios de Google Earth puedan recorrer el planeta a vista de pájaro, de forma que, desde esta nueva perspectiva, les sea posible no sólo admirar su esplendor, sino también conocer sus puntos más vulnerables". Las imágenes de esta colección han sido tomadas por los satélites de la ESA Envisat - el mayor jamás construido para investigación medioambiental-, ERS y Proba. Envisat, lanzado en 2002, obtiene datos usando tres sensores de imágenes: el radar de apertura sintética ASAR; el espectrómetro de resolución media MERIS (Medium Resolution Imaging Spectrometer); y el radiómetro AATSR (Advanced Along-Track Scanning Radiometer). El instrumento ASAR utiliza el radar para realizar mapas de suelo y perfiles de olas y hielo; para identificar los usos de la tierra y las clases de vegetación; y para medir parámetros de la superficie. MERIS toma imágenes de la superficie y las nubes bajo la luz del sol, detectando toda la luz visible del espectro electromagnético y parte de la infrarroja. El sensor AATSR escanea las superficies tanto de la tierra como del océano, para medir la temperatura del mar; detectar áreas calientes causadas por incendios forestales; y calcular la extensión de la vegetación en distintas regiones. Los datos de estos sensores son clave a la hora de ayudar a científicos y autoridades a entender mejor las causas y consecuencias de los cambios ambientales globales. Proporcionan información esencial, por ejemplo, para detectar la corriente de El Niño; investigar los misterios del calentamiento global; hacer un seguimiento de la deforestación y la polución a escala planetaria; o comprender los procesos tras el aumento en el nivel del mar. La sección 'Featured Content' de Google Earth se lanzó en Septiembre, y representa una oportunidad para los proveedores de contenidos, como ESA, de mostrar hallazgos relevantes y divulgar información científica. (ESA) Más información en:

http://www.esa.int/esaCP/SEMX82TJJUE_Spain_0.html

*El Science Programme Committee de la ESA ha aprobado una extensión de nueve meses en la participación del programa conjunto Double Star, gestionado por China y la propia ESA. Esta misión, compuesta por dos satélites, está estudiando la magnetosfera terrestre y su interacción con el viento solar. Sus componentes fueron lanzados en diciembre de 2003 y julio de 2004, y han colaborado con los Cluster de la agencia espacial europea. Transcurrido el año completo inicial previsto, ya se extendió la misión Double Star en mayo de 2005, que ahora totalizará 17 meses más desde entonces. La extensión permitirá completar la vigilancia de la magnetosfera durante la temporada diurna. Además, con los satélites STEREO ya en órbita y con el sistema THEMIS a punto de ser lanzado, se formará una flotilla de 13 naves trabajando de forma conjunta. Más información en:

http://www.esa.int/esaSC/SEML46TJJUE_index_0.html

*El telescopio espacial Hubble ha encontrado evidencias de la existencia de energía oscura en el universo temprano. Así pues, esta misteriosa manifestación no es algo reciente sino que ha estado presente durante la mayor parte de la historia del universo. Se trata de una fuerza de repulsión que hace que el universo se expanda a un ritmo acelerado. Ello, ahora se sabe, ya ocurría hace al menos 9.000 millones de años. Los científicos han llegado a esta conclusión tras observar supernovas situadas en galaxias muy lejanas, que han resultado ser muy parecidas a las más cercanas y que nos sirven para medir el ritmo de expansión del universo actual. Más información en:

http://hubblesite.org/newscenter/archive/releases/2006/52/


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