Astronomía

Ayudar desde casa a los astronómos que investigan planetas extrasolares

(NC&T) La iniciativa ha sido lanzada desde la Universidad de California en Santa Cruz (UCSC).

Se denomina "Systemic", y recluta voluntarios para ayudar a los astrónomos a conocer mejor qué tipos de sistemas planetarios pueblan nuestra galaxia, la Vía Láctea, y si son comunes sistemas como el nuestro.

Hasta hoy, ya han sido encontrados cerca de 200 planetas en órbita a otras estrellas. Pero, según Gregory Laughlin (profesor de astronomía y astrofísica en la UCSC), quien empezó el proyecto Systemic con un pequeño grupo de colaboradores, los tipos de sistemas planetarios que han sido descubiertos hasta ahora pueden no representar la gama completa de los planetas típicos en el universo.

La técnica más utilizada para encontrar planetas extrasolares se basa en las mediciones de pequeños tambaleos en el movimiento de las estrellas, causados por el tirón gravitatorio de un planeta en órbita. Esta técnica, como resulta previsible, favorece configuraciones en donde el planeta que orbita es de gran masa, como por ejemplo Júpiter, y además está muy cerca de la estrella. Como resultado, los llamados "Júpiteres calientes" están sobrerrepresentados en el censo actual de planetas extrasolares.

Otro efecto engañoso a la hora de sacar conclusiones estadísticas surge de factores que coartan el modo en que son hechas las observaciones. A menudo, los astrónomos están limitados a bloques de tiempo de uso de telescopio que duran tan sólo unos pocos días, lo que significa que no pueden observar posibles sistemas planetarios tanto tiempo como querrían. Las características geográficas de los lugares donde están emplazados los telescopios también limitan las partes del cielo que los astrónomos pueden observar. Como resultado de estas restricciones, algunos sistemas planetarios son estudiados más que otros, y de esa forma los datos actuales de planetas extrasolares no representan realmente lo que existe en el cosmos.

Para manejar de una mejor manera estos problemas, Laughlin y sus colaboradores lanzaron el proyecto Systemic, en el cual la participación del público ayudará a crear una base de datos virtual de sistemas planetarios extrasolares. El equipo de Laughlin incluye a Aaron Wolf, quien desarrolló el programa informático del Systemic, Paul Shankland (del Observatorio Naval de Estados Unidos), Stefano Meschiari y Eugenio Rivera.

Laughlin reconoce haberse inspirado en el éxito de la gran participación del público en otros proyectos de investigación científica, como SETI@home, donde los usuarios bajan un salvapantallas que usa la potencia de procesamiento del ordenador personal del usuario para analizar datos reunidos por radiotelescopios. En lugar de una participación pasiva, Laughlin quería algo que comprometiera de modo más directo al usuario.

El proyecto incluye una simulación sofisticada de la búsqueda de planetas. Los investigadores crearon un conjunto de datos de cien mil estrellas, complementadas con muchos y muy variados sistemas planetarios. Los participantes pueden analizar esta galaxia virtual con el programa disponible en la web del proyecto (http://oklo.org).

La búsqueda simulada utiliza el mismo tipo de datos de tambaleo estelar que los astrónomos miden, y también incorpora todas las circunstancias que causan efectos estadísticos engañosos en la recolección de datos reales. Lo que provee el público es un conjunto de observaciones simuladas que los investigadores pueden comparar con observaciones en el universo real. Nadie sabe cómo se distribuyen los planetas extrasolares en la Vía Láctea, pero los investigadores conocen la gama completa de sistemas planetarios existentes en la galaxia virtual simulada. Al comparar las observaciones simuladas con las reales, los investigadores esperan conocer mejor cómo de bien o de mal el actual proceso de búsqueda real recolecta datos y alimenta el censo de planetas extrasolares.

Y debido a que se trata de una simulación a gran escala, la participación del público es crucial. Sistemas complicados con múltiples planetas requieren del ojo humano y de paciencia para llegar a una descripción exacta. Es un proceso que consume tiempo, ya que involucra una gran cantidad de datos.


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