Astronomía

Noticias breves de astronáutica

(NC&T)*Todos los instrumentos del satélite meteorológico MetOp-A han sido activados. Los científicos han empezado a calibrarlos, y se han recibido las primeras imágenes de algunos de ellos. Por ejemplo, del MHS, que se ocupa de medir la humedad atmosférica y la temperatura. También se han recibido los datos suministrados por el GOME-2, pensado para medir el ozono. Anteriormente se recibieron imágenes del instrumento AMSU-A y también del AVHRR. El MetOp-A se halla en órbita polar desde el 19 de octubre, y se espera que revolucione la predicción meteorológica europea y mundial. Más información en:

http://www.esa.int/esaEO/SEMI340CYTE_economy_0.html

*Los impulsores de la misión Mars Gravity Biosatellite, un vehículo orbital que quiere proporcionar datos sobre la adaptación del cuerpo de los mamíferos (incluyendo los humanos) en un ambiente de gravedad parcial de 0,38g, es decir, el mismo que se encuentra en la superficie de Marte, están luchando para encontrar financiación que haga posible el programa. Los participantes, del Massachusetts Institute of Technology (MIT) y del Georgia Institute of Technology (Georgia Tech), han puesto en marcha una página web que invita a las personas a donar dinero para el proyecto (desde 35 dólares), a cambio de lo cual podrán ver su nombre en dicha página, e incluso en el propio satélite. Para donaciones grandes, el nombre podría colocarse en el vehículo de reentrada que traerá los resultados de nuevo a la Tierra. Para los niños de todas las edades, se ha pensado en colocar su nombre, gratuitamente, en un DVD que volará junto al satélite. Más información en:

http://www.YourNameIntoSpace.org http://www.marsgravity.org

*La NASA ha decidido cuál será el sistema de emergencia en la zona de lanzamiento para los astronautas que deban viajar en los cohetes Ares. La opción elegida es la llamada "montaña rusa". Una vez fuera de su nave en peligro, los tripulantes subirán a una o varias vagonetas que, sin mediar impulso externo, se deslizarán por un raíl especial, permitiendo un descenso vertical a lo largo de la torre de despegue y un posterior giro hacia una zona segura (un búnker). Aunque aún no se ha decidido, las vagonetas, con 4 a 6 ocupantes, podrían estar cubiertas y blindadas. Los contratos para la construcción del sistema podrían otorgarse dentro de un año. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/constellation/main/index.html

*Los militares estadounidenses han añadido un nuevo satélite operativo a su constelación de vehículos meteorológicos. El DMSP-5D3 F17 despegó desde la base californiana de Vandenberg (SLC6), a las 13:53 UTC del 4 de noviembre, a bordo de un cohete Delta-4M (D320). Después de unos 18 minutos de ascenso, el satélite fue liberado en la órbita polar prevista. El Departamento de Defensa lo utilizará para planear sus operaciones militares, dado que la información meteorológica puede ser en ocasiones vital para su éxito. Los DMSP ofrecen una cobertura de la capa nubosa, tanto en el visible como en el infrarrojo, que abarca toda la Tierra, pasando dos veces al día sobre cualquier punto de la superficie. Además, puede aportar información diversa sobre la atmósfera (temperaturas, vientos, humedad, etc.). Construido por la empresa Lockheed Martin, el satélite ha costado 370 millones de dólares. Se ocupará de sustituir a un ejemplar anterior (F13), lanzado hace más de una década. A pesar de que fue diseñado para trabajar durante sólo tres años, éste aún está operativo y se mantendrá en reserva.

http://www.boeing.com/defense-space/space/delta/delta4/dmsp-17/index.html

*El siguiente vuelo tripulado chino, la misión Shenzhou-7, estará protagonizada por un paseo espacial y por tres astronautas, y ocurrirá en 2008, unos tres años después que la anterior. Aún se desconocen los candidatos a volar a bordo de ella, aunque, debido al nivel de experiencia requerido, podrían ser precisamente los que han viajado ya al espacio, es decir, Yang Liwei, Fei Junlong y Nie Haisheng. Por el momento, la construcción de su cápsula ya se ha iniciado, como también el entrenamiento específico para la misión. El astronauta o astronautas que salgan al exterior de su vehículo no sólo probarán su nuevo traje extravehicular, sino que también deberán realizar tareas útiles que podrían servir para el mantenimiento de una futura estación espacial china, como instalar equipos o aflojar tornillos.

*La más reciente reunión de los responsables del programa Space Shuttle ha permitido ratificar las fechas de lanzamiento de las tres primeras misiones de la lanzadera en 2007, que quedan de la siguiente manera: STS-117 Atlantis (16 de marzo), STS-118 Endeavour (28 de junio) y STS-120 Atlantis (7 de septiembre). La próxima, la STS-116 Discovery (12A.1), continúa programada para no antes del 7 de diciembre. El transbordador ya se encuentra unido a su tanque externo (ET-123) y sus dos aceleradores sólidos gemelos. El próximo martes será llevado hasta la rampa de lanzamiento 39B. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/shuttle/main/index.html

*El administrador de la NASA, Michael Griffin, anunció oficialmente el 31 de octubre que sí habrá una última misión de mantenimiento hacia el telescopio espacial Hubble, tal y como se esperaba. Esta operación debería prolongar la vida útil del observatorio hasta el 2013 y quizá más allá. Esta quinta misión de mantenimiento ocurrirá en algún momento entre la primavera y el otoño de 2008. Aún debe decidirse qué vehículo emplear, para minimizar los efectos en el calendario de lanzamientos hacia la estación espacial internacional. La tripulación que participará en la empresa sí ha sido decidida: estará comandada por Scott D. Altman, con Gregory C. Johnson como piloto, y John M. Grunsfeld, Michael J. Massimino, Andrew J. Feustel, Michael T. Good y K. Megan McArthur como especialistas de misión. Su objetivo será dejar al Hubble en la mejor forma posible para que pueda trabajar hasta que su sucesor, el telescopio Web, pueda estar listo. Así, se reemplazará uno los sensores FGS, que le sirven para apuntar con gran precisión, se intentará reparar el instrumento llamado Space Telescope Imaging Spectrograph (que no funciona desde 2004), y se instalarán otros dos muy avanzados, el Cosmic Origins Spectrograph (COS) y la Wide Field Camera 3 (WFC3). El COS será el espectrógrafo más sensible utilizado hasta la fecha en el Hubble, y la cámara WFC3 trabajará para obtener imágenes en el infrarrojo, visible y ultravioleta. La misión STS-125 no estará exenta de riesgo. Con el Hubble en una órbita incompatible con la estación internacional, el transbordador no podría dirigirse hacia esta última en caso de sufrir daños durante el despegue. Por esa razón, la NASA ha decidido no transformar inmediatamente la rampa 39B para el programa Constellation, como estaba previsto (y quizá incurrir en un retraso de un año en el primer lanzamiento de prueba del cohete Ares), sino mantenerla en activo por si se hace necesario lanzar una misión de rescate. Pero si todo va bien, el transbordador despegará y se dirigirá al Hubble en un vuelo de 11 días. Durante la tercera jornada usará su brazo robótico para atraparlo, anclándolo en la bodega del vehículo. Los astronautas efectuarán hasta cinco paseos espaciales para llevar a cabo todos los objetivos programados. De hecho, el transbordador transportará seguramente todos los recambios en existencia para tenerlos disponibles en órbita en caso de que surja algún imprevisto. Una vez reparado y actualizado, el Hubble será soltado de nuevo. Ningún otro transbordador volverá a visitarlo. Sin embargo, existe la posibilidad de que al final de su carrera de descubrimientos sea capturado de nuevo por un vehículo tripulado Orion, para ser equipado con un sistema de propulsión que permita su descenso y destrucción controlada. Más información en:

http://www.nasa.gov/hubble

*La próxima misión marciana Phoenix también transportará un mini-disco DVD con los nombres de las personas que lo deseen. La iniciativa, patrocinada por la Planetary Society, implica que algún día, quizá, unos humanos puedan visitar a este robot y recuperar el disco, llevándolo de regreso a la Tierra. La Phoenix, perteneciente al programa Scout de la NASA, volará en agosto 2007 para posarse en el polo norte marciano en mayo de 2008. El disco estará unido a la estructura del vehículo de aterrizaje, y también transportará una colección de textos e imágenes relacionados con el Planeta Rojo, clásicos y modernos, así como la famosa transmisión de 1938 de la "Guerra de los Mundos", de HG Wells. Un disco similar se colocó en la sonda rusa Mars 96, pero ésta no llegó al espacio. El 1 de febrero de 2007 es la fecha límite para el envío de nombres.

http://planetary.org

*La agencia japonesa JAXA ha dado a conocer los primeros resultados obtenidos por su observatorio Hinode (Solar-B), lanzado en septiembre en un cohete Mu-5. Tras dos semanas de ajustes orbitales, el vehículo se halla correctamente emplazado en su órbita heliosincrónica, lo que le permite observar al Sol de forma ininterrumpida durante meses. Sus tres instrumentos han abierto sus tapas protectoras y han iniciado sus primeras observaciones de prueba. La fase científica real está prevista para diciembre. Más información en:

http://www.jaxa.jp/press/2006/10/20061031_hinode_e.html

*El transbordador Discovery salió el 1 de noviembre de su hangar de preparación y fue llevado hasta el edificio de ensamblaje de vehículos (VAB), donde fue unido a su tanque externo y a sus dos aceleradores sólidos. Durante los próximos días se comprobarán las conexiones y, si todo va bien, se llevará el conjunto (7 de noviembre) hasta la rampa de despegue 39B, desde donde partirá en su misión STS-116, en diciembre, hacia la estación espacial internacional. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/shuttle/main/index.html

*La NASA ha seleccionado a varios candidatos para estudios preliminares en el marco del programa Discovery. La agencia financiará estudios de concepto que permitan una presentación más detallada y la posibilidad de una selección dentro de pocos meses. Las misiones candidatas son tres. La primera se llama OSIRIS (Origins Spectral Interpretation, Resource Identification and Security) y trataría de capturar y enviar a la Tierra una muestra de un asteroide. La segunda se denomina Vesper y es una sonda para investigar la química de la atmósfera de Venus. La tercera ha sido bautizada como GRAIL (Gravity Recovery and Interior Laboratory) y realizaría un mapa gravitatorio detallado de la Luna, para analizar su estructura interna. La NASA también ha autorizado estudios de concepto para tres propuestas que intentarán aprovechar la disponibilidad de dos vehículos ya en el espacio, la Deep Impact y la Stardust, los cuales ya finalizaron su misión primaria original. La primera propuesta se llama DIXI (Deep Impact eXtended Investigation of Comets), y consiste en usar la sonda superviviente de la Deep Impact en un sobrevuelo hacia el cometa Boethin. Otra propuesta llamada EPOCh (Extrasolar Planet Observations and Characterization), usaría la cámara de alta resolución del vehículo para buscar planetas extrasolares de tamaño terrestre. Para la Stardust, se ha propuesto la misión Stardust NexT para sobrevolar el cometa Tempel 1, para observar posibles cambios posteriores a la colisión provocada por la Deep Impact. La agencia recibirá los resultados y decidirá qué misión o misiones deberá poner en marcha en 2007. Más información en:

http://discovery.nasa.gov/

*La India, a través de su agencia ISRO, está valorando la posibilidad de poner en marcha un programa tripulado. El Primer Ministro Manmohan Singh anunció el 17 de octubre que la nación está preparada para ello y podría dar luz verde a tal iniciativa. No se ha tomado sin embargo ninguna decisión, que aún podría tardar medio año en venir. La ISRO lanzará un satélite recuperable a bordo de un cohete PSLV a finales de este año o a principios de 2007. Se llamará Space Capsule Recovery Experiment (SRE) y la cápsula pesará unos 550 kg. El experimento servirá para probar el elemento recuperable de una infraestructura que podría tener aplicaciones militares (retorno de imágenes espía de alta resolución), para investigaciones en microgravedad y tripuladas. La futura cápsula con astronautas, sin embargo, sería mucho mayor, y debería utilizar un cohete GSLV Mk III. Podría estar a punto antes de que transcurra una década. Más información en:

http://www.isro.org/pressrelease/Aug19_2004.htm

*Tras un retraso de algunos días por problemas técnicos, la compañía Sea Launch ha lanzado finalmente un nuevo cohete Zenit-3SL hacia el espacio, transportando sobre él un satélite de comunicaciones comercial estadounidense. El XM-4 (o XM Blues), propiedad de la empresa XM Satellite Radio, despegó a las 23:49 UTC del 30 de octubre. El lanzamiento ocurrió desde la plataforma marina Odyssey, anclada en el ecuador (154 grados Oeste) del océano Pacífico. Construido por Boeing sobre una plataforma BSS 702, el satélite de 5.193 kg de peso estará dedicado a la transmisión de canales de radio por suscripción, gracias a su carga útil en banda S. Fue liberado 61 minutos después del lanzamiento, en una órbita de transferencia geoestacionaria, desde la cual utilizará su propio sistema de propulsión para alcanzar la posición geoestacionaria definitiva, en los 115 grados Oeste, desde donde cubrirá toda América del Norte durante 15 años. Más información en:

http://www.xmradio.com/ http://www.boeing.com/special/sea-launch/


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