Astronomía

Noticias breves de astronáutica

(NC&T)*La Agencia Espacial Europea informa del buen ritmo en los preparativos para el lanzamiento del telescopio COROT, cuyo despegue está previsto para diciembre de 2006. Cuando alcance el espacio, se convertirá en el primer observatorio dedicado a la búsqueda de planetas rocosos, similares a la Tierra. Durante 2 años y medio, descubrirá sobre todo planetas calientes del tipo Júpiter, pero algunos se parecerán al nuestro. El COROT es una iniciativa de la agencia francesa CNES, en la que participan Austria, España, Alemania, Bélgica y Brasil, con la ESA colaborando en la misión en varios departamentos, como la óptica del telescopio, que tiene un espejo primario de 30 cm de diámetro. Los astrónomos lo dirigirán hacia al menos 50 estrellas candidatas, que observará repetidamente en busca de pequeñas variaciones de luz. Su sensibilidad permitirá detectar el paso de planetas por delante de su estrella (tránsitos), que la oscurecerán brevemente. Podrá así localizar planetas rocosos con órbitas de períodos cortos, menos de 50 días. Situados tan cerca, se tratará de planetas en la categoría de Mercurio, es decir, soportando altas temperaturas, pero si la estrella madre es una enana roja, entonces la distancia sería adecuada para la existencia de agua líquida en la superficie. El COROT será lanzado a bordo de un cohete Soyuz-2-1b (Soyuz-Fregat). Más información en:

http://www.esa.int/esaSC/120372_index_0_m.html

*La India ha probado con éxito su primer motor criogénico. Cuando Rusia no pudo vender dicha tecnología para el lanzador GSLV, la agencia ISRO decidió desarrollar su propio motor. Los vuelos hasta la fecha del GSLV han utilizado motores rusos, pero los ingenieros indios no han podido estudiar su funcionamiento. Ahora, los esfuerzos de los últimos años empiezan a tener resultado y su primer ingenio criogénico (consume oxígeno e hidrógeno líquidos), pensado para impulsar etapas superiores, está cerca de considerarse a punto para su uso en vuelo. Con un empuje de 7,5 toneladas, el motor ha sido probado durante 50 segundos en Mahendragiri, el 28 de octubre. Hasta ahora, sólo 6 países/organizaciones, incluyendo a la India, han conseguido dominar esta tecnología de propulsión (los demás son: Estados Unidos, Rusia, la ESA, China y Japón). Dentro de un mes, el motor será ensayado de nuevo, esta vez durante 720 segundos, la duración típica de un encendido en vuelo. Si todo va bien, la ISRO estrenará su motor en una misión del GSLV (D3) en 2007. Más información en:

http://www.isro.org/pressrelease/Oct28_2006.htm

*Tal y como estaba previsto, la sonda Cassini corrigió su ruta el 22 de octubre (OTM-79), lo que la situó en una buena aproximación hacia la luna Titán, protagonista de su próximo encuentro. Se utilizó el sistema de propulsión auxiliar, durante 44 segundos, para un pequeñísimo cambio de velocidad de 0,063 m/s. El sobrevuelo (número 20) ocurrió el 25 de octubre, a unos 1.030 km de distancia sobre la superficie. Durante el evento, la Cassini utilizó sobre todo su espectrómetro VIMS, con el objetivo de lograr imágenes de alta resolución espacial que ayuden a los científicos a caracterizar las diferentes estructuras descubiertas recientemente por el propio VIMS o por el instrumento RADAR. También se estudiaron las propiedades de la ionosfera de Titán y su interacción con la magnetosfera de Saturno. El RADAR obtuvo nuevas imágenes de las zonas a su alcance, sobre todo en el hemisferio norte. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/cassini/main/index.html

*La NASA anunciará oficialmente en breve si da luz verde o no a la última misión de mantenimiento del telescopio espacial Hubble. Todos los indicios sugieren que sí se autorizará dicha misión, pero será una decisión difícil. Tras el accidente del Columbia, el reglamento que se ha autoimpuesto la NASA obliga a tomar medidas de precaución notables. Dado que el Hubble no se halla en una órbita compatible con la estación espacial internacional, un transbordador dañado no podría unirse a esta última a la espera de una evacuación. Por eso, la NASA considera que cualquier vehículo que se dirija hacia el telescopio deberá tener otro de reserva en tierra, casi preparado para el lanzamiento, para una operación de rescate jamás ensayada. Este y otros factores pesan en la decisión final de la agencia, que debe sopesar la seguridad de sus astronautas y la oportunidad de prolongar la vida útil de su más legendario instrumento científico en el espacio, cuyo sucesor aún tardará en ver la luz.

*China ha colocado en órbita de transferencia geoestacionaria un nuevo satélite de comunicaciones. Llamado Sinosat-2 (o Xinnuo-2), es el primer ejemplar de la serie DFH-4. El cohete que lo transportaba, un CZ-3B, despegó a las 16:20 UTC del 28 de octubre, desde Xichang. Equipado con una carga de comunicaciones suministrada por la europea Alcatel Alenia, estará dedicado a suministrar servicios de televisión directa sobre toda China, durante al menos 15 años. El Gobierno pone restricciones al uso de equipos de recepción por satélite, pero éstas se han suavizado un poco últimamente. Junto al futuro ChinaSat-9, el Sinosat-2 formará la primera red orbital doméstica de difusión directa. Para ello utilizará 22 repetidores, desde la posición geoestacionaria 92,2 grados Este. El vehículo pesó 5.100 kg al despegue. Más información en:

http://www.sinosat.com.cn/english/Satellite%20Systems2.htm

*Atrás quedaron los problemas técnicos con el lanzador, que provocaron numerosos retrasos para el lanzamiento. La misión STEREO (Solar Terrestrial Relations Observatory) de la NASA por fin ha dado comienzo. El despegue, desde la rampa SLC-17B de Cabo Cañaveral, en Florida, se produjo a las 00:52 UTC del 26 de octubre (14 minutos tarde debido a la meteorología), gracias a un cohete Delta-7925-10L. A bordo viajaban dos vehículos que intentarán darnos una visión completamente nueva de nuestro Sol. Tras una compleja secuencia de ascenso, los STEREO Ahead y STEREO Behind abandonaron la tercera etapa de su cohete en una órbita poco usual, cuyo apogeo se halla cerca de la órbita de la Luna, a unos 403.810 km, y su perigeo, o mínima distancia a la Tierra, a unos 182 km. La separación propiamente dicha ocurrió a la 01:17 UTC, mientras que dos minutos después los dos componentes de la misión hacían lo propio entre sí. Su posición actual no es definitiva. Dentro de varias semanas, utilizarán la gravedad de nuestro satélite para escapar de la influencia del sistema Tierra-Luna y pasar a una órbita solar independiente. El STEREO A escapará hacia el 24 de diciembre, mientras que su compañero lo hará tras un sobrevuelo lunar el 21 de enero de 2007. En su órbita solar, el STEREO A se mantendrá por delante de la Tierra, mientras que el STEREO B seguirá a esta última. Gracias a su separación, los dos gemelos podrán efectuar observaciones simultáneas del Sol desde dos puntos de vista distintos. Entre sus objetivos se halla construir las primeras vistas tridimensionales de la estrella, incluyendo su entorno tormentoso y sus efectos en el sistema solar interior. También harán mediciones locales de los campos magnéticos y las partículas del viento solar a medida que se aleja de su lugar de origen. Su trabajo, que durará unos dos años, complementará al de otros observatorios solares en el espacio. Explorará el origen, evolución y las consecuencias de las eyecciones de masa de la corona solar, ayudando a predecir estas erupciones que afectan a los sistemas eléctricos terrestres y a los satélites. Para todo ello transportan 16 instrumentos. APL construyó y diseñó los vehículos, que gestionará el Goddard SFC. También cabe destacar la colaboración de la Agencia Espacial Europea. En total, la misión ha costado unos 550 millones de dólares. Las estaciones de seguimiento confirman que los dos vehículos, de unos 600 kg de peso cada uno, se hallan en buenas condiciones y que han abierto sus paneles solares. Durante las dos próximas semanas, los técnicos se asegurarán de que funcionan correctamente, antes de su excursión fuera de la influencia terrestre. Más información en:

http://www.nasa.gov/stereo http://anon.nasa-global.edgesuite.net/anon.nasa-global/ccvideos/stereo/ksc_102506_stereo_launch.ram

*La sonda MESSENGER, en ruta a Mercurio, pasó el 24 de octubre, a las 8:34 UTC, a 2.990 km de la superficie de Venus. El vehículo aprovechó el tirón gravitatorio del planeta para cambiar su trayectoria y velocidad, reduciendo el radio de su órbita alrededor del Sol y acercándolo hacia Mercurio. El encuentro se desarrolló conforme a lo previsto, con un corte en las comunicaciones entre la Tierra y la nave 18 minutos después de la máxima aproximación, debido a la interposición de Venus entre ella y nosotros. Las comunicaciones se restablecieron a las 14:15 UTC, aunque continúan siendo difíciles, pues la MESSENGER se halla en conjunción superior con el Sol, es decir, nuestra estrella se interpone creando interferencias. Debido a ello, no se han hecho observaciones científicas durante el reciente sobrevuelo, excepto algunas fotografías a cierta distancia (16,5 millones de km). En junio de 2007, la astronave volverá a utilizar Venus para una asistencia gravitatoria, y entonces sí empleará sus instrumentos para investigar el planeta. Mientras, los técnicos deberán esperar hasta finales de noviembre para recibir la telemetría completa de la última visita, que permitirá evaluar si los efectos gravitatorios han sido los esperados. Esta información servirá para planear la potencia de la próxima maniobra de corrección de trayectoria, prevista para el 12 de diciembre. Tras el sobrevuelo de Venus de junio de 2007, la MESSENGER aún deberá hacer tres más cerca del propio Mercurio (el primero en enero de 2008), para ajustar su velocidad de llegada y permitir su entrada en órbita en marzo de 2011. Más información en:

http://messenger.jhuapl.edu/

*Para celebrar los 1.000 días marcianos (1.026 días terrestres) pasados por el robot Spirit en la superficie del Planeta Rojo, la NASA ha distribuido una imagen panorámica de la zona McMurdo. Se trata del panorama de 360 grados, a color casi real, más completo y detallado efectuado hasta la fecha, ya sea por este vehículo o por su hermano gemelo, el Opportunity. El Spirit permanece desde abril en una colina llamada Low Ridge, ligeramente inclinado para recibir los rayos solares que lo mantienen operativo durante el invierno en el hemisferio sur de Marte. La máquina alcanzó los 1.000 días de presencia en el planeta el 26 de octubre, y se prepara para la entrada de la primavera (principios de 2007), cuando los niveles de producción energética de sus paneles subirán lo bastante para incrementar su actividad. De hecho, el Spirit volverá a moverse pronto hacia lugares interesantes dentro del cráter Gusev. La panorámica empezó a ser elaborada el 18 de abril, y se continuó con ella, segmento a segmento, hasta el 17 de agosto. Para ello se usaron los 13 filtros de color de la cámara Pancam, sin compresión en los filtros rojo y azul, y con sólo un poco en el resto. En total, la imagen está compuesta por 1.449 fotografías que representan un volumen de datos de 500 Mb, lo que la convierte en la de mayor fidelidad obtenida hasta la fecha. Los expertos piensan completarla dentro de poco mostrando parte del propio Spirit. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/mer/images/20061025.html?msource=13306&tr=y&auid=2100501

*China ha lanzado desde la base de Taiyuan dos nuevos satélites SJ-6. Los vehículos 2A y 2B fueron colocados en una órbita baja polar gracias al impulso de un cohete CZ-4B, que despegó a las 23:34 UTC del 23 de octubre. Las autoridades chinas no han anunciado una misión concreta para estos vehículos, más allá de la habitual exploración del entorno espacial, pero dado que sus antecesores no han producido información científica conocida, podría tratarse de misiones militares. La agencia Xinhua informa que la vida útil de los vehículos será de 2 años. Sustituyen a los SJ-6-1A y B, que volaron el 9 de septiembre de 2004. Sus constructores son la Academia de Shangai para Tecnología Aeroespacial, y la empresa Dongfanghong, respectivamente. El primero se soltó de su cohete a los 11 minutos del lanzamiento, seguido por el segundo un minuto después.

*El 22 de octubre de 2001 se lanzó el satélite Proba como demostración tecnológica del Programa General de Tecnología de Apoyo de la ESA. Sin embargo, una vez en órbita, las exclusivas prestaciones y el desempeño del pequeño satélite evidenciaron que podría prestar una gran contribución a la ciencia, por lo que se amplió su duración prevista con el fin de que cumpliera el papel de misión de observación terrestre. Aunque el Proba (proyecto de autonomía a bordo) se creó originalmente para una misión de dos años de duración, el extraordinario rendimiento de su plataforma le ha permitido mantenerse totalmente operativo y científicamente productivo, lo cual demuestra que los satélites pequeños se pueden utilizar tanto para probar nuevas tecnologías a bajo coste como para desempeñar misiones espaciales. Con unas dimensiones de apenas 60 x 60 x 80 cm, el Proba ejecuta de forma autónoma tareas de orientación, navegación, control, planificación a bordo y gestión de recursos de la carga. Sus dos instrumentos de generación de imágenes, el Espectrómetro Compacto de Imágenes de Alta Resolución (CHRIS) y la Cámara de Alta Resolución (HRC) pancromática, han suministrado más de 10.000 imágenes de más de 1.000 lugares. Sus dos instrumentos de medioambiente terrestre, el Monitor Ambiental de Radiación Estándar (SREM) y el Evaluador de Desechos (DEBIE), también han suministrado datos importantes. Los éxitos recientes de las misiones de satélites pequeños indican que el sector ha alcanzado madurez en los últimos años y se prevé que el desarrollo de esos satélites de bajo coste adquirirá gran importancia. "La comunidad de usuarios de Proba ha expresado su esperanza de que la misión del satélite se prolongue mucho más allá de su quinto aniversario", comentó Bianca Hoersch, Directora de Misiones de Terceros de la ESA. (ESA) Más información en:

http://www.esa.int/SPECIALS/Proba_web_site/index.html


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