Astronomía

Noticias breves de astronáutica

(NC&T)*El INTA español (Instituto Nacional de Técnica Aeroespacial), con la colaboración de la Fundación Aeroespacio, ha puesto en marcha un concurso escolar pensado para celebrar en 2007 el aniversario del Sputnik, es decir, los primeros 50 años de actividad astronáutica orbital. También se pretende que los jóvenes descubran por sí mismos que la actividad espacial es fuente de un elevado número de tecnologías, muchas de las cuales configuran nuestra realidad diaria sin casi ser conscientes de ello. Con el tema "Sputnik: 50 años de aventura espacial", el concurso está dirigido a estudiantes del Segundo Ciclo de ESO o de Bachillerato, de cualquier Centro de España. Los alumnos en las dos categorías (Segundo Ciclo de ESO y Bachillerato) deberán hacer un trabajo que será realizado por equipos de tres o cuatro estudiantes y un profesor o tutor, en las modalidades tecnológica, experimental, narrativa-cómic y animación. Dichos trabajos podrán presentarse entre el 1 de enero y el 28 de febrero de 2007. El 15 de abril se anunciarán los 30 trabajos seleccionados y el 1 de mayo un Jurado seleccionará a los 8 equipos ganadores. Entre el 25 de junio y el 1 de julio se llevará a cabo para ellos un campamento espacial y la entrega de premios. La web del concurso explica las bases, que pueden descargarse, y también sirve para relatar la historia del Sputnik-1, aportando el necesario contexto y la documentación para los escolares participantes. Más información en:

http://www.concursoespacial.com http://www.concursoespacial.com/BASES.pdf

*El 20 de octubre se inició la Wirefly X Prize Cup 2006, competición anual organizada por X-Prize en Las Cruces, NM, y que pretende espolear el desarrollo de la tecnología espacial en el sector privado. Heredera del histórico Ansari X PRIZE, ganado por el vehículo SpaceShipOne, la competición de este año es en realidad tres eventos en uno, con premios de más de 2,5 millones de dólares y múltiples actividades interesantes para el público. Por un lado está el Northrop Grumman Lunar Lander Challenge, que busca un ganador que sea capaz de despegar y aterrizar como un módulo lunar, por otro el Vertical Rocket Challenge, con objetivos también relacionados, y los Space Elevator Games, con varios participantes mostrando su tecnología de ascensor espacial hasta una altitud de 50 metros. También se han hecho lanzamientos de cohetes sonda, demostraciones de un cinturón cohete, etc. En el Northrop Grumman Lunar Lander Challenge, la empresa Armadillo Aerospace intentó el día 20 ganar el premio otorgado por la NASA con su vehículo Pixel. La máquina despegó correctamente, se elevó, se desplazó e intentó aterrizar. Lo hizo, pero su tren de aterrizaje quedó dañado (se rompió una de sus patas), de modo que no pudo repetir el vuelo, condición indispensable para ganar el premio. Los ingenieros trabajaron durante la noche para una reparación de emergencia y volver a intentarlo al día siguiente. En dicha ocasión, utilizaron un soporte y el vehículo ascendió perfectamente y aterrizó como estaba previsto. Sin embargo, durante la repetición del vuelo, el citado soporte se vio afectado por la puesta en marcha del sistema de propulsión, e hizo que Pixel se elevara con un cierto ángulo. Su ordenador de abordo detectó la incorrección y apagó el motor, haciéndole caer y estrellarse a poca distancia. Se produjo un incendio que fue apagado rápidamente, aunque el vehículo puede considerarse inútil para volver a volar. Un aparato de reserva, el Texel, no ha llegado a ser utilizado. Ninguna otra empresa intentará ganar el premio este año. Se espera que la contienda se reanude en la copa de 2007, cuando podrían participar otras empresas, además de Armadillo. Más información en:

http://www.xprizecup.com/index.php http://www.armadilloaerospace.com/n.x/Armadillo/Home

*La NASA ha dado luz verde a la continuación de los preparativos para el desarrollo y construcción de un nuevo observatorio infrarrojo espacial, llamado Wide-field Infrared Survey Explorer (Wise), cuyo coste será de unos 300 millones de dólares y que deberá volar a finales de 2009. La misión se había pasado los últimos 8 años en la fase de diseño preliminar. Cuando esté en órbita, se dedicará durante al menos 7 meses (dependerá del consumo de la carga de refrigerante almacenada a bordo) a observar todo el cielo en la gama del espectro infrarrojo, en busca de objetos débiles y exóticos, como enanas marrones que puedan estar más cerca que la estrella más próxima conocida. Los astrónomos creen que podría haber más enanas marrones (estrellas que no tienen suficiente masa para mantener por sí mismas procesos de fusión nuclear, pero mayores que los planetas) que estrellas normales. Su baja luminosidad las hace casi invisibles, pero el Wise debería poder detectarlas si están cerca. Según recientes investigaciones, algunas enanas marrones podrían tener planetas, y si éstas se hallan muy próximas, sería más fácil estudiarlos. El Wise, además, podrá detectar galaxias situadas a más de 11.500 millones de años-luz de la Tierra, cuya luz visible normalmente está bloqueada por el polvo interestelar. El observatorio, dedicado a obtener imágenes de ancho campo, tendrá detectores unas 500 veces más sensibles que una misión similar anterior llamada IAS, de 1983. Más información en:

http://wise.ssl.berkeley.edu/

*El telescopio espacial Spitzer ha utilizado su potencia infrarroja para efectuar las primeras mediciones de las temperaturas diurnas y nocturnas en un planeta extrasolar. Llamado Upsilon Andromedae b, se trata de un planeta gaseoso parecido a Júpiter, situado muy cerca de su estrella (la rodea una vez cada 4,6 días), tanto que su cara iluminada se mantiene siempre tan caliente como el fuego, mientras que su cara nocturna se encuentra helada. Aparentemente, el planeta mantiene siempre la misma cara dirigida hacia su sol, como ocurre con la Luna respecto a la Tierra. Pero dado que estamos ante un planeta gaseoso cuya atmósfera debe moverse más rápido que su interior, es posible que el gas que la compone se enfríe y caliente a un cierto ritmo. Se han detectado diferencias de temperatura entre sus dos hemisferios de hasta 1.400 grados Celsius. Ello quiere decir que la atmósfera absorbe la energía recibida de su estrella y la radia de nuevo muy rápidamente, permitiendo al gas enfriarse. Eso no ocurre con Júpiter, que en la distancia a la que se encuentra del Sol, se mantiene más o menos a la misma temperatura en toda su superficie. La información es muy interesante porque hasta ahora poco podía averiguarse de un planeta situado más allá del sistema solar, aparte de su tamaño y masa, u otros rasgos globales. El Spitzer tuvo que observar periódicamente el Upsilon Andromedae b, durante cinco años, para obtener lecturas de temperatura en varias posiciones de su órbita. El planeta fue descubierto en 1996 y se halla a 40 años-luz de la Tierra. Tiene a otros dos compañeros planetarios más lejos de su estrella. Más información en: http://www.spitzer.caltech.edu/Media/releases/ssc2006-18/release.shtml

*Reflejando el estado actual de la entrega de algunos tanques externos, y posibles conflictos con otras misiones, e incluso la posibilidad de que los transbordadores espaciales vuelvan a despegar de noche, la NASA ha dado a conocer un nuevo calendario para los próximos vuelos de la lanzadera. El más próximo de ellos (STS-116, Discovery) sigue programado para el 7 de diciembre, aunque ha entrado en conflicto con una misión militar en un cohete Atlas-5. Para el año 2007, en cambio, se aprecian algunos retrasos. La STS-117 (Atlantis) se pospone hasta el 16 de marzo, casi un mes más tarde lo previsto, e incluso podría retrasarse hasta el día 23. Sin embargo, el lanzamiento podría producirse incluso el 20 de abril, si la NASA considera que deberá ocurrir en luz diurna debido a unos cambios que podrían hacerse en el tanque externo. También se retrasa la misión STS-118 (Endeavour), que pasa al 28 de junio, y la STS-120 (Atlantis), que pasa del 9 de agosto al 7 de septiembre. Los siguientes vuelos tienen por el momento las siguientes fechas: STS-122 (17 de octubre), STS-123 (8 de diciembre), STS-124 (29 de febrero de 2008). El viaje de mantenimiento hacia el telescopio Hubble ocurriría el 17 de abril, aunque aún no está aprobado. El resto de misiones quedarían como sigue: STS-119 (19 de junio), STS-126 (21 de agosto), STS-127 (9 de octubre), STS-128 (15 de enero de 2009), STS-130 (9 de julio), STS-131 (1 de octubre), STS-132 (14 de enero de 2010) y STS-133 (9 de julio). Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/shuttle/main/index.html

*La NASA ha dado a conocer nuevas imágenes de alta resolución de la superficie de Marte, tomadas desde la sonda MRO. El vehículo apenas hace unas semanas que ha empezado a hacer observaciones de prueba, y ya está descubriendo un mundo totalmente nuevo a los científicos. Durante el período del 29 de septiembre al 6 de octubre, los controladores dirigieron sus instrumentos hacia una gran variedad de objetivos, con la idea de analizar lugares que reflejen muy diversas épocas de la historia de Marte. Por ejemplo, se observaron las formas que adopta y la composición de la capa helada joven cercana al polo norte, un valle cuyas sucesivas capas han sido erosionadas revelando una formada hace miles de millones de años, de arcilla, cuando las condiciones eran húmedas, y un cráter del hemisferio sur con detalles muy finos, incluyendo señales claras de que el agua fluyó en la zona tiempo atrás. La MRO iniciará su misión científica en noviembre, cuando el Sol deje de interponerse entre nosotros y ella. Después, durante varios meses, efectuará un examen profundo de objetivos seleccionados y siempre interesantes. No podrá levantar un mapa de alta resolución de toda la superficie porque para ello necesitaría de 50 años, pero sí que pronto nos enviará un primer mapa global de media resolución, y muestras de alta resolución de lugares escogidos. Más información en:

http://www.nasa.gov/mission_pages/MRO/news/mro-20061016.html

*Los científicos están ya examinando los datos enviados por la sonda Cassini durante su encuentro con la luna Titán, el 9 de octubre. El vehículo había hecho una corrección de trayectoria (OTM-76) el día 6, modificando su velocidad en unos escasos 35,9 mm/s. Tres días después, pasaba a 980 km de la superficie del satélite de Saturno, empleando de forma intensiva su instrumento RADAR para observar las regiones norteñas, donde se habían descubierto con anterioridad lagos de metano. Se está analizando la información enviada. El próximo sobrevuelo de Titán ocurrirá el 25 de octubre, a 1.030 km de distancia. Mientas tanto, la NASA ha dado a conocer algunos resultados interesantes obtenidos recientemente. Por ejemplo, de la observación de los anillos de Saturno se ha podido concluir que no hace mucho tiempo que un cometa o asteroide chocó contra el anillo más interno, el débil anillo D. Las imágenes muestran una estructura cambiante, y un lado oscuro y otro brillante para una parte del anillo, lo que sugiere la presencia de material en forma de polvo procedente de otro objeto. La colisión debió ocurrir hacia 1984. Los científicos también han concluido que las lunas de Saturno podrían estar creando nuevos anillos. En busca de pequeños satélites casi invisibles, una observación de la Cassini sugiere que éstos podrían hallarse cerca de los anillos descubiertos más recientemente. Gracias a la posición del Sol, situado detrás de Saturno, la nave pudo encontrar dos anillos nuevos y confirmó la presencia de otros dos. Los nuevos están asociados con una o más lunas pequeñas y comparten sus órbitas. Existe la sospecha de que un tercer anillo podría esconder otra luna. Más información en:

http://saturn.jpl.nasa.gov


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