Astronomía

El planeta extrasolar mas pequeño descubierto hasta la fecha

(NC&T) Los casi 150 planetas extrasolares catalogados hasta hoy suelen ser mayores que Urano, y más habitualmente, cuerpos gaseosos del tamaño de Júpiter o más.

Urano tiene 15 veces la masa de la Tierra, de modo que la localización de un planeta que reduce a la mitad esa cifra es un paso adelante muy importante para los científicos.

El citado nuevo planeta gira alrededor de la estrella Gliese 876, situada a unos 15 años-luz de distancia, en la constelación de Acuario. Anteriormente se habían descubierto junto a ella dos planetas grandes, de tipo joviano. El tercer miembro de la familia planetaria, en cambio, no sería gaseoso sino rocoso. A pesar de todo, ello no lo hace más habitable, pues gira alrededor de su estrella en apenas dos días, y la temperatura en su superficie debe oscilar entre los 200 y los 400 grados Celsius, tal es la cercanía respecto a su sol (poco más de 3 millones de kilómetros).

Lo que es más interesante es que los astrónomos empiecen a poder detectar las perturbaciones que planetas tan pequeños producen sobre sus estrellas, algo que hasta ahora no era posible. Steven Vogt, de la University of California, en Santa Cruz, opina que nos encontramos cada vez más cerca de encontrar "Tierras".

Planeta extrasolar
Impresión artística del planeta terrestre. (Foto: Trent Schindler, National Science Foundation)
Los astrónomos no tienen pruebas de que el planeta sea rocoso, pero creen que su reducida masa debe evitarle retener un envoltorio gaseoso como el de Júpiter.

El descubrimiento, en todo caso, confirma lo que ya se suponía, y es que el Universo posee otros planetas parecidos al nuestro, y que es cuestión de tiempo que hallemos alguno de un tamaño semejante y en un sistema solar como el que habitamos.

Las investigaciones se efectuaron desde el observatorio Keck, en Hawai. Gliese 876 es una estrella roja pequeña (una enana de clase M), el tipo estelar más abundante en la galaxia. Tiene un tercio de la masa de nuestro Sol, y de hecho es la estrella menos masiva alrededor de la cual se han encontrado planetas hasta la fecha (el primero en 1998, y el segundo en 2001).


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