Astronomía

Noticias breves de astronaútica

(NC&T) *La NASA ha dado luz verde al inicio de los preparativos para el lanzamiento de la futura sonda de exploración marciana Phoenix. El vehículo se posará en el suelo helado de las planicies situadas más al norte, intentando examinar la región en busca de señales de agua e incluso de vida, pasada o presente. La Phoenix pertenece al programa Mars Scout y despegará en agosto de 2007. Tras el aterrizaje, usará su brazo robótico para excavar en el suelo. Las muestras serán examinadas en busca de agua y moléculas orgánicas. La Phoenix es en realidad el 2001 Mars Surveyor Lander, cancelado tras el fracaso del Mars Polar Lander en 1999. Los ingenieros revisaron lo ocurrido con su antecesora y creen haber resuelto los problemas que debieron impedir su aterrizaje exitoso. De esta manera, Phoenix se ha convertido en una misión de bajo coste, ya que aprovecha todo lo realizado anteriormente. La factura final, sin embargo, es de 386 millones de dólares, incluido el lanzamiento. Con la autorización de la NASA, la sonda debe ser ahora ensamblada y preparada para el despegue.

*Después del permiso concedido por las autoridades, la iniciativa canadiense Canadian Arrow empezará pronto sus pruebas para el futuro lanzamiento de su cohete privado. Cape Rich ha sido la zona elegida para los ensayos, que se iniciarán con una prueba del sistema de aborto en la rampa de despegue. La Canadian Arrow se encontraba en la carrera para ganar el premio ANSARI X-Prize, que se llevó el ahora famoso SpaceShipOne. Sus impulsores creen que podrían llevar a cabo un lanzamiento no tripulado en 2006 y así participar en futuras empresas relacionadas con el turismo espacial.

*El cosmódromo de Baikonur acaba de superar su primer medio siglo de historia. Su construcción, en efecto, se produjo en 1955, mientras que los primeros lanzamientos orbitales ocurrirían en 1957. Los dirigentes de Rusia y Kazajstán han celebrado conjuntamente la efeméride. Aunque situado en territorio de la república de Kazajstán, el complejo es controlado básicamente por Rusia. La histórica zona de despegue del Sputnik y del Vostok-1 sigue activa, si bien los ingenieros ya trabajan en la adición de nuevas instalaciones, como la rampa del futuro vehículo Angara, que se completará en 2008 ó 2009.

*También la Agencia Espacial Europea tiene motivos de celebración. El 31 de mayo cumplía 30 años. Desde 1975, Europa se ha convertido en una auténtica potencia espacial, compitiendo en programas de todo tipo (ciencia, teledetección, telecomunicaciones, lanzadores, misiones tripuladas…). La ESA fue el resultado de la fusión de dos iniciativas previas, la ESRO y la ELDO, dedicadas, respectivamente, a las aplicaciones satelitales y a los lanzadores espaciales.

*El 29 de mayo, Indonesia lanzó su primer cohete doméstico, desde un centro en Java occidental. Construido por la agencia LAPAN, podría ser un primer paso del país para la construcción de sus propios misiles militares y de posibles lanzadores científicos.

*La NASA ha elegido a la misión Juno como su siguiente proyecto enmarcado en el programa New Frontiers. Dejando aparcada para mejor ocasión a la otra contendiente (el proyecto lunar Moonrise), la misión Juno tendrá como objetivo al planeta Júpiter. La agencia estadounidense ha autorizado por el momento la fase preliminar de diseño (Fase B). Si todo va bien, la sonda debería despegar antes del 30 de junio de 2010, por un coste inferior a los 700 millones de dólares. Una vez alrededor de Júpiter, en una órbita polar, realizará un estudio en profundidad del planeta siguiendo la estela de la vieja misión Galileo. Intentará descubrir si posee un núcleo rocoso, determinar la cantidad global de agua y amoníaco presentes en la atmósfera, estudiar las corrientes convectivas y los vientos, el origen del campo magnético joviano y explorar la magnetosfera polar. El vehículo llevará siete instrumentos científicos y estará impulsado por energía solar. El Jet Propulsion Laboratory y la empresa Lockheed Martin Space Systems se ocuparán del proyecto, que al finalizar la Fase B de diseño preliminar volverá a ser examinado. Mientras tanto, la primera misión New Frontiers volará hacia Plutón en 2014.

*La compañía Aerojet construirá un demostrador de propulsión eléctrica por encargo de la NASA. El sistema a escala validará tecnología para su posible uso en misiones de transporte de carga hacia la Luna y Marte. Aerojet diseñará un sistema de propulsores eléctricos Hall alimentados por los paneles solares de la nave espacial. Esta tecnología permitirá ahorrar una tonelada de peso en los vehículos de carga. Las demostraciones se realizarán en tierra, pero luego se integrará el sistema en una misión para su ensayo en el espacio.

*La NASA y la compañía SpaceX han firmado un acuerdo de colaboración en el campo de la investigación de estrategias para futuros sistemas tripulados, tanto comerciales como de exploración.

*Se ha lanzado al espacio la cápsula recuperable Foton-14 (M-2). El despegue se produjo a bordo de un cohete Soyuz-U desde el cosmódromo de Baikonur, a las 12:00 UTC del 31 de mayo. Patrocinada por la agencia rusa Roskosmos, pero con una carga en gran medida proporcionada por la ESA, llevará a cabo numerosos experimentos en microgravedad, cuyos resultados podrán ser posteriormente recuperados en tierra y examinados. Con un peso de 6.410 kg al despegue, la cápsula fue expulsada del cohete a los 9 minutos del lanzamiento, en la órbita prevista. Permanecerá allí durante 16 días, antes de que se orden su regreso. Durante buena parte de este tiempo, las antenas de Kiruna, en Suecia, recibirán las señales del vehículo, permitiendo distribuir los resultados preliminares a la comunidad científica. Al mismo tiempo, si fueran necesarios ajustes a la carga útil, éstos se enviarían desde aquí. En total, la carga europea (385 kg) consiste en 39 experimentos de física de fluidos, biología, ciencias de los materiales, meteoros, radiación espacial, exobiología, etc. La carga total científica alcanza los 600 kg. La misión M-2 ha permitido relanzar casi todos los experimentos que se perdieron durante la M-1, por un fallo en el despegue, el 15 de octubre de 2002. Incluye además un experimento que se perdió en el transbordador Columbia en 2003. Rusia y la ESA aún tienen firmada otra misión conjunta (M-3), que se efectuaría a finales de 2006 o en 2007. El vuelo también es destacable porque es la primera vez que una cápsula Foton parte desde Baikonur. Las anteriores lo habían hecho desde Plesetsk. El cohete Soyuz-U debía transportar asimismo un satélite secundario llamado Fotino M-2, de sólo 1,5 kg e ideado para pruebas de tecnologías de reentrada y de producción de energía mediante cables (tethers). Sería soltado de la cápsula durante la fase de reentrada, y mantenido a cierta distancia por un cable. Finalmente, no fue incluido por falta de fondos en la elaboración del proyecto.


Más artículos
Crecimiento agujeros negros
Misión Swift
Informe ISS
Breves astronáutica
Órbitas excéntricas
Miniagujeros negros
Agujeros negros calor
Informe ISS
Breves astronáutica
Polo Marte
Constante Estructura Fina
Nebulosa solar
Informe ISS
Astronaútica
Charles Conrad
Vida Tierra Marte
Krikalev ISS
Breves astronaútica
Planeta extrasolar
Informe ISS