Astronomía

Localizados los antiguos polos de Marte

(NC&T) Desde que, hace miles de millones de años, se formó Marte, éste nunca ha sido un planeta con simetría esférica, ni está compuesto en toda su extensión por materiales similares. Desde su formación, ha cambiado su forma, por ejemplo, con el desarrollo de la cordillera Tharsis, una estructura de ocho kilómetros de alto que cubre un sexto de la superficie marciana, y también a través de la actividad volcánica. Una consecuencia de estos y otros factores es que su eje polar no ha sido estable con respecto a las características de su superficie, y se sabe que se ha desplazado notoriamente con el paso del tiempo.

Jafar Arkani-Hamed, de la Universidad de McGill en Montreal, ha determinado que cinco cuencas de impacto, Argyre, Hellas, Isidis, Thaumasia y Utopía, yacen todas a lo largo del arco de un gran círculo. Esto sugiere que los cuerpos que causaron las cuencas de impacto se originaron de una sola fuente y que las colisiones trazan el ecuador marciano en el momento del impacto, el cual fue anterior al desarrollo de la cordillera Tharsis.

Arkani-Hamed calcula que el origen de los cinco objetos fue un asteroide que había estado dando vueltas alrededor del Sol en el mismo plano que Marte y la mayor parte de los otros planetas. En un momento determinado, el asteroide pasó demasiado cerca de Marte, y la fuerza de gravedad marciana superó la resistencia a la tensión del asteroide, fragmentándolo. Los cinco trozos habrían quedado en el mismo plano, el del ecuador marciano de entonces.

Los cinco proyectiles impactaron en lugares diferentes alrededor del globo marciano, debido a la rotación del planeta en torno a su eje de entonces, y a los distintos intervalos de tiempo que los fragmentos necesitaron para impactar.

Arkani-Hamed describe las situaciones de las cuencas resultantes, de las que sólo tres están bien preservadas. Las otras dos han sido descubiertas por análisis de anomalías gravitatorias marcianas. El gran círculo que trazan en la superficie tiene su centro en la latitud -30 grados y en la longitud 175 grados. Realineando el mapa de Marte con ese punto como polo sur, el gran círculo marca el antiguo ecuador.

Arkani-Hamed estima que la masa del asteroide capturado por Marte era aproximadamente la centésima parte de la masa de la Luna. Su diámetro debió ser de entre 800 y 1.000 kilómetros, dependiendo de su densidad, que no se puede determinar.

Si este hallazgo es confirmado por investigaciones posteriores, obligará a la comunidad científica a replantearse diversas ideas hoy asumidas sobre Marte. Por ejemplo, las relativas a la ubicación de agua en el subsuelo marciano. Los antiguos polos en la época en que hubo agua líquida en la superficie están hoy cerca del actual ecuador. A medida que el agua superficial disminuía, los casquetes polares quedaron como la fuente principal de agua que penetró a estratos más profundos y ha perdurado en forma de permafrost. Conocer bien la ubicación de los polos en la época en que había agua líquida es fundamental para seleccionar los puntos de máximo interés en las misiones de exploración.


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