Astronomía

Noticias breves de astronáutica

(NC&T) Uno de los viejos contendientes al premio ANSARI X-Prize, la compañía Canadian Arrow, sigue adelante con sus planes de construir un vehículo dedicado al turismo espacial. En el camino hacia ese objetivo, ha unido fuerzas con Chirinjeev Kathuria para la creación de PlanetSpace, que estará dedicada a ofrecer billetes comerciales a las personas que deseen embarcarse en el vehículo a partir de 2007.

*La versión más potente de la familia Ariane-5, el Ariane-5ECB, dotado con una etapa superior equipada con el motor Vinci, no será finalmente construida. La capacidad de 12 toneladas hacia la órbita de transferencia geoestacionaria (para una carga de dos satélites de unas 6 toneladas), no será necesaria, ya que el mercado actual no anticipa la existencia de suficientes satélites en esta categoría. En su lugar, Arianespace continuará utilizando el Ariane-5ECA, que permite enviar hasta 10 toneladas.

*La USAF ha encargado a la empresa Orbital Sciencies Corporation la preparación de dos nuevos lanzadores espaciales de respuesta rápida. Se llamarán Raptor-1 y 2, serán de pequeño tamaño y partirán desde mediana altitud, como sus hermanos mayores Pegasus. El Raptor-1 tendrá alas y tres etapas de propergoles sólidos. El Raptor-2, por su parte, será extraído desde un avión militar C-17 mediante un sistema de paracaídas. Más información en:

*Cuando el 7 de mayo finalizó la extensión de la primera sección de la antena MARSIS de la sonda europea Mars Express, los sensores no consiguieron detectar un anclaje completo, de modo que la Agencia Espacial Europea decidió posponer la continuación del despliegue que se había iniciado el día 4. El segmento 10 de los 13 que forman la primera sección no se había anclado totalmente. Para resolver el problema, probablemente relacionado con el frío del espacio, se giró ligeramente la nave para que los rayos del Sol calentaran directamente la parte afectada. Una hora después de efectuada la maniobra, el 10 de mayo, la Mars Express comunicaba con la Tierra indicando que el último segmento estaba por fin en posición. El despliegue de las dos últimas secciones, de 20 y 7 metros de largo, se llevará a cabo durante las próximas semanas. En total, la antena MARSIS medirá unos 40 metros y permitirá observar la superficie marciana hasta una profundidad de varios kilómetros. La antena se usará como un radar de ondas de baja frecuencia. Más información en:

*A unos dos meses del encuentro con el cometa Tempel-1, la sonda Deep Impact de la NASA ha efectuado su segunda maniobra de corrección de curso. El ajuste de trayectoria, ocurrido el 4 de mayo, implicó el uso de su motor principal durante 95 segundos, lo que impartió un cambio de velocidad de 18,2 km/h. El cambio adelantará un poco el momento del sobrevuelo, el 4 de julio, permitiendo que sea visible desde los observatorios terrestres. Más información en:

*El satélite científico CloudSat de la NASA ya se encuentra en la base de Vandenberg, donde será preparado para su lanzamiento junto a su compañero de viaje (Calipso) a bordo de un cohete Delta-II. El vehículo llegó el 2 de mayo procedente de la empresa constructora, Ball Aerospace & Technologies. Junto al Calipso, el CloudSat nos ofrecerá perspectivas tridimensionales de las nubes y aerosoles de la Tierra, ayudando a comprender mejor cómo se forman, evolucionan y afectan a la meteorología, el clima, el suministro de agua y la calidad del aire. El CloudSat dispone de un radar unas mil veces más sensible que un radar meteorológico típico. Su órbita de trabajo será heliosincrónica, lo que le permitirá trabajar en cooperación con otros tres satélites de la constelación Earth Observing System (Aqua, Aura, y el francés Parasol). En el CloudSat participan Estados Unidos y Canadá, mientras que en el Calipso lo hacen la misma NASA y la agencia espacial francesa. Más información en:

*La NASA ha anunciado otro "reto científico" de la serie Centennial Challenges. Se llama MoonROx (Moon Regolith Oxygen) y supondrá un premio de 250.000 dólares al primer equipo participante que pueda extraer oxígeno respirable de un suelo lunar simulado antes del 1 de junio de 2008. Para conseguir el dinero, deberán extraerse al menos 5 kg de oxígeno durante un período de 8 horas. El simulador de suelo lunar se llama JSC-1 y se deriva de la ceniza volcánica. El reto implica el desarrollo de tecnologías mejores que las disponibles actualmente. Si se logra, los resultados serán útiles para los planes de la NASA de volver a llevar hombres a la superficie de la Luna. Más información en:

*El satélite solar AcrimSat (Active Cavity Radiometer Irradiance Monitor Satellite) ha completado su misión de cinco años estudiando la cantidad de energía que recibe la atmósfera de la Tierra procedente de nuestra estrella, y que afecta a los vientos, el suelo y los océanos. Lanzado en diciembre de 1999, el AcrimSat ha utilizado con éxito su instrumento Acrim III. Su sensibilidad es tan alta que cuando en junio de 2004 Venus pasó frente al Sol, detectó una caída de los niveles de irradiación equivalentes a toda la energía usada por los humanos durante 2003. Más información en:

*La sonda Cassini ha descubierto una nueva luna de Saturno que afecta al anillo A del planeta. Las ondas descubiertas previamente en este anillo hicieron sospechar de la presencia de una luna desconocida, que ahora la Cassini ha encontrado. El satélite ha sido bautizado de forma provisional como S/2005 S1 y fue localizado en una serie de imágenes obtenidas el 1 de mayo. El cuerpo se encuentra en el espacio de Keeler, que se halla a su vez a unos 250 km dentro del borde exterior del anillo A. La luna tendría unos 7 km de diámetro y refleja la mitad de la luz que cae sobre ella. Orbita a unos 136.000 km de Saturno. Más información en:

*Los ingenieros de la NASA han completado con éxito (20 de mayo) una segunda prueba de llenado del tanque de combustible del transbordador Discovery, en la rampa de lanzamiento 39B. Se añadieron nuevos instrumentos de medida para analizar por qué los sensores del hidrógeno líquido proporcionaron lecturas intermitentes en una prueba anterior. Después de la activación, también en pruebas, de las APUs (Auxiliary Power Units), el 23 de mayo, el transbordador Discovery debería regresar al edificio de ensamblaje de vehículos (VAB), donde a partir del día 24 verá la sustitución de su tanque externo y aceleradores sólidos. Una vez completo de nuevo, regresará a la rampa de despegue a mediados de junio.

*Un cohete comercial Proton M/Breeze M ha colocado en órbita de transferencia geoestacionaria a un satélite de comunicaciones estadounidense llamado DirectTV-8. El despegue desde el cosmódromo de Baikonur ocurrió a las 17:59 UTC del 22 de mayo y se llevó a cabo como estaba previsto. Un problema técnico con el cohete había pospuesto anteriormente la misión durante 24 horas. El satélite ha sido construido por la compañía Space Systems/Loral sobre una plataforma LS-1300, y pesó 3.711 kg al despegue. Su propietario, DirecTV Inc., lo utilizará para emisiones de TV directa, digitales y en alta definición. Para ello dispone de 16 repetidores en banda Ku, que emitirán desde la posición geoestacionaria 101 grados Oeste. Se espera una vida útil de unos 12 años. Tras el lanzamiento del cohete Proton, su etapa Breeze M funcionó hasta cuatro veces para colocar a su carga en una órbita de transferencia de 36.000 por 15.000 km, que será transformada en breve en geoestacionaria gracias a los impulsos del motor de a bordo del satélite. El DirecTV se separó de su vector unas 9 horas y 15 minutos después del despegue.

*Las agencias estadounidenses NOAA y NASA disponen de un nuevo satélite meteorológico polar. Después de sucesivos retrasos por problemas técnicos y meteorológicos, el NOAA-N, bautizado NOAA-18 una vez en órbita, despegó desde la base de Vandenberg en California, a las 10:22 UTC del 20 de mayo. Lo hizo a bordo de un cohete Delta-7320-10C, el cual llevó a su carga hasta la órbita heliosincrónica prevista. El NOAA-18, construido por la empresa Lockheed Martin Space Systems sobre una plataforma Advanced Tiros N, pesó 1.420 kg al despegue. Una vez operativo, formará parte de la constelación POES (Polar-orbiting Operational Environmental Satellite), donde sustituirá al NOAA-16, en activo desde septiembre de 2000. Junto al NOAA-17 (junio de 2002), el otro satélite operativo principal, mantendrá una vigilancia constante de la superficie terrestre, ofreciendo información meteorológica y climática. A bordo también transporta instrumentos pertenecientes al sistema internacional COSPAS-SARSAT de ayuda y rescate. En diciembre de 2007 será lanzado el último satélite de la actual serie. Después todos ellos serán paulatinamente reemplazados por los nuevos NPOESS, una iniciativa conjunta entre la NASA, la NOAA y el Departamento de Defensa. El NOAA-18, que se separó de su cohete unos 65 minutos después del lanzamiento, abrió correctamente sus antenas y paneles solares. Según la telemetría, sus sistemas funcionan perfectamente. Después de 45 días de pruebas, entrará en servicio.


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