Astronomía

Estrellas que renacen revelan cómo se creó la Tierra

(NC&T) El estudio realizado por el Profesor Albert Zijlstra, de la Universidad de Manchester, acerca del Objeto de Sakurai (la única estrella que ha sido observada reencendiéndose en tiempos modernos) le ha llevado a concluir que el 5 por ciento del carbono en la Tierra podría haber venido del polvo estelar expelido por estrellas que vuelven a la vida. Hasta el 0,1 por ciento de la masa total de la estrella, equivalente a 300 veces la masa de la Tierra, puede ser expelida cuando una estrella se reenciende.

Este descubrimiento no sólo brinda una nueva comprensión acerca de la procedencia del material natural que constituyó la Tierra, sino que también lleva a creer que parte del carbono en el universo podría haber venido de estos eventos.

Las estrellas mueren cuando han usado la mayor parte de su hidrógeno. Para el Sol, esto pasará dentro de unos 4.500 millones de años. Pero algunas estrellas experimentan un breve renacimiento cuando su helio de repente se enciende, y el hidrógeno restante en su envoltura externa es atraído hacia el cascarón de helio. Después de la reignición explosiva, la estrella se expande hasta alcanzar proporciones gigantescas, expeliendo toneladas de carbono en el proceso, antes de volver a consumir su combustible rápidamente.

Se cree que un 25 por ciento de todas las estrellas experimentan tal reignición, pero éste es un suceso muy raro para la escala humana del tiempo, de modo que probablemente sólo lo veremos pasar una vez cada cien años.

Curiosamente, la formación de la Tierra no era el objetivo principal de la investigación del profesor Zijlstra, que buscaba establecer una mejor comprensión de por qué el Objeto de Sakurai se había reencendido.

Las simulaciones informáticas habían predicho una serie de eventos que seguirían a tal reignición, pero la estrella no siguió el guión. Los eventos se sucedieron 100 veces más deprisa que lo predicho por las simulaciones. El Objeto de Sakurai pasó a través de las primeras fases de esta secuencia en sólo unos pocos años. "Así que tuvimos que revisar nuestro modelo. Ahora hemos producido uno nuevo de cómo funciona este proceso, y las observaciones han proporcionado las primeras evidencias que lo apoyan", explica Zijlstra.

Es importante entender el proceso. El Objeto de Sakurai ha arrojado una gran cantidad de carbono al espacio, tanto en forma de gas como de granos de polvo, que formará parte del "material de construcción" de las regiones del espacio donde se forman las nuevas estrellas. Los granos de polvo podrían ser incorporados a nuevos planetas. Los resultados sugieren que esta fuente de carbono cósmico podría ser mucho más importante que lo sospechado previamente.


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