Astronomía

Polvo alrededor de Encelado

(NC&T) El descubrimiento de las partículas de polvo es el primero realizado con un detector diseñado y construido por expertos de la Universidad de Chicago, el HRD (High Rate Detector), que viaja a bordo de la sonda Cassini. Sus creadores tuvieron que esperar muchos años para comprobar su buen funcionamiento, ya que la sonda Cassini tuvo que recorrer 3.500 millones de kilómetros hasta convertirse en el primer vehículo espacial que orbita el planeta.

A medida que la Cassini enviaba información de la luna Encelado, ésta se fue convirtiendo en un punto de gran interés para los científicos de la misión; tanto es así, que están revisando el plan de vuelo para que el siguiente encuentro con el satélite se efectúe con una mayor aproximación. Este encuentro, programado para el 14 de julio de 2005, verá modificada la ruta de la sonda de modo que sobrevuele Encelado a una distancia de 175 kilómetros (originalmente iba a pasar a unos mil kilómetros).

En anteriores observaciones, el instrumento de la Universidad de Chicago recolectó partículas de polvo cuyo diámetro no superaba el grosor de un cabello. Es importante reunir la máxima información sobre este entorno para poder evaluar el riesgo que corre la nave allí, y evitar así cualquier daño, aunque por ahora el tamaño tan pequeño de estas partículas no plantea ningún inconveniente para los instrumentos de la sonda.

El HRD forma parte de otro instrumento mayor, el analizador de polvo cósmico, CDA (Cosmic Dust Analyzer), que averiguará la composición de las partículas. Encelado tiene unos 500 kilómetros de diámetro, y su superficie está cubierta de hielo, lo que le permite reflejar casi el 100 por ciento de la luz que recibe.

Los científicos creen que Encelado es el principal proveedor de las partículas de hielo que componen el anillo-E, y que son lanzadas desde el satélite por un fenómeno volcánico producto de las interacciones gravitatorias que tiene Encelado con las distintas lunas de Saturno.

Encelado Saturno
La luna Encelado de Saturno. (Foto: NASA/JPL/Space Science Institute)
Encelado se mueve en órbita alrededor de Saturno a una distancia aproximada de 237.000 kilómetros, casi dos tercios de la distancia Tierra-Luna. Tan sólo uno de los 31 satélites conocidos de Saturno está más cerca del planeta.

El HRD fue diseñado para recoger datos sobre los anillos de Saturno, y es capaz de contar hasta 100.000 impactos por segundo.


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