Astronomía

Noticias breves astronáutica

(NC&T) *La próxima sonda que la NASA enviará a Marte, el Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), ya se encuentra en Florida. Llegó el 30 de abril procedente de Colorado, a bordo de un avión de transporte C-17. Su empresa constructora, Lockheed Martin Space Systems, lo entrega de este modo a la agencia para que sea preparado para el despegue, previsto para el 10 de agosto. El MRO volará hacia la órbita de Marte para una misión que deberá durar hasta el año 2010. Su objetivo será estudiar la composición y la estructura marcianas, desde la atmósfera al subsuelo, con un detalle que supera al de cualquier otro vehículo anterior. También buscará lugares para futuros aterrizajes y servirá como repetidor de comunicaciones para otras misiones que se encuentren en la superficie. Su cohete lanzador, un potente Atlas-V, se halla en Cabo Cañaveral desde el 31 de marzo. Este mes será colocado en la rampa de lanzamiento 41.

*Reconociendo el actual estado de la arena de lanzamientos gubernamentales, las empresas rivales Boeing y Lockheed Martin han decidido crear un consorcio de gestión combinada de sus vehículos, con el objetivo de reducir costes para el gobierno (entre 100 y 150 millones de dólares, tanto para la NASA como para los militares), aumentar la fiabilidad y asegurar el acceso al espacio. Boeing dispone de los cohetes Delta, y Lockheed Martin posee los Atlas. El nuevo grupo se llamará United Launch Alliance. El acuerdo implicará el cese de alegaciones y denuncias judiciales que ambas compañías tenían entre sí. Los clientes continuarán decidiendo qué cohetes emplear, pero una vez superada esta fase, la misión se llevará a cabo bajo la responsabilidad de la United Launch Alliance.

*Acomodándose a la nueva ventana de lanzamiento, los tripulantes de la misión STS-114 Discovery siguen preparándose para el esperado retorno a la actividad de los transbordadores espaciales. Por ejemplo, participaron, el 4 de mayo, en una simulación completa de la cuenta atrás. Lo hicieron vestidos con sus trajes espaciales, desde el interior del Discovery. La lanzadera está siendo preparada para un despegue entre el 12 y el 31 de julio, aunque los ingenieros aún deben confirmar que tendrán tiempo suficiente para solucionar las cuestiones que aconsejaron el retraso. En concreto, la formación de hielo en el tanque externo continúa siendo un factor de preocupación. El Discovery regresará al edificio de ensamblaje de vehículos, donde será adosado a un nuevo tanque externo modificado y otra pareja de aceleradores sólidos. El Atlantis, el siguiente transbordador que debía volar, no hubiera de todos modos podido ser lanzado en julio como estaba previsto, ya que aún quedan 3.000 puntos pendientes de resolución en su agenda de preparativos previos al despegue. *El satélite científico Gravity Probe B ha cumplido su primer año en órbita. Su objetivo es efectuar comprobaciones cruciales que ayuden a validar dos de las predicciones efectuadas por la teoría de la Relatividad de Einstein. Sus cuatro giroscopios ultra-precisos llevan ocho meses midiendo el efecto geodésico (la cantidad de distorsión del espacio-tiempo producida por la Tierra), y los valores de arrastre del espacio-tiempo inducidos por la rotación terrestre. El experimento finalizará este año y los resultados se esperan para el 2006. *Rusia, a través de su agencia espacial federal, ha confirmado que se ocupará del lanzamiento del satélite meteorológico europeo MetOp-A. Volará a bordo de un cohete Soyuz, desde Baikonur, en abril de 2006. El MetOp-A es el primero de tres satélites desarrollados por la ESA y operados por EUMETSAT que serán colocados en órbitas polares. Serán lanzados en intervalos de 4,5 años para una cobertura total de 14 años. A bordo transportarán 12 instrumentos para estudios meteorológicos y climáticos, así como para misiones humanitarias.

*Recientes imágenes obtenidas por la Mars Orbiter Camera (MOC), instalada a bordo de la sonda Mars Global Surveyor, muestran lo que podrían ser los lugares de aterrizaje del viejo Viking Lander 2 y del desaparecido Mars Polar Lander. Con anterioridad se habían conseguido fotografías del Viking Lander 1, el Mars Pathfinder, y los dos Mars Exploration Rovers, el Spirit y el Opportunity. Durante casi 30 años se mantuvo una incertidumbre de muchos kilómetros sobre la posición exacta del Viking Lander 2, que ahora ha sido observado. En cuanto al Mars Polar Lander, del cual se perdió el contacto durante la fase de aterrizaje, el 3 de diciembre de 1999, los científicos aún no pueden asegurar que hayan encontrado el lugar donde descansan sus restos, pero sí que afirman poseer un candidato bastante probable. La imagen obtenida muestra lo que podría ser el paracaídas y una zona oscura que correspondería a los efectos del funcionamiento del retrocohete. Los ingenieros piensan que la fase de aterrizaje del MPL fue bien en su mayor parte, pero que un fallo técnico apagó los motores de frenado de forma prematura, a unos 40 metros de altura, en vez de a unos 20 ó 25. La nave cayó de una forma equivalente a precipitarse desde unos 12 metros en la Tierra. Un pequeño punto en la imagen sugiere que el vehículo aterrizó más o menos intacto, pero que la excesiva altura lo dañó impidiendo que pudiera comunicarse con nuestro planeta. Con el posible lugar de caída identificado, los expertos podrán ahora realizar observaciones con un sistema de mayor exactitud y resolución. *La sonda Cassini efectuó una pequeña corrección de trayectoria (OTM-24) el 28 de abril, ajustando su ruta para un segundo encuentro con la luna Encelado el 14 de julio. Según la telemetría, el sistema de propulsión actuó durante 131,6 segundos, proporcionando un cambio de velocidad de 20,5 m/s. El 8 de julio se producirá la última corrección previa al sobrevuelo. *La India ha colocado en órbita dos nuevos satélites. Se trata de la carga principal Cartosat-1 (IRS-P5) y de la pequeña carga secundaria Hamsat (VUSat). El despegue se efectuó a bordo del cohete PSLV (C6), desde el centro de lanzamiento de Satish Dhawan, en la isa de Sriharikota. La misión, que se inició a las 04:45 UTC del 5 de mayo, suponía la inauguración de una segunda rampa, apta para todos los vehículos disponibles o previstos por la agencia ISRO. El vuelo se desarrolló perfectamente, y los dos satélites fueron colocados en su órbita heliosincrónica prevista (unos 618 km). El Cartosat-1 pesó 1.560 kg al despegue, y el Hamsat, unos 42,5 kg. El Cartosat-1 es el integrante número 11 de la serie Indian Remote Sensing y ha sido construido de forma indígena. Como su nombre indica, ha sido especialmente concebido para realizar tareas cartográficas, para lo cual está dotado con dos cámaras pancromáticas con una resolución de 2,5 metros. Puede obtener imágenes estereoscópicas en B/N. Un futuro Cartosat-2 aumentará la resolución disponible hasta 1 metro. En cuanto al Hamsat, se trata de un pequeño satélite de comunicaciones para radioaficionados. Será gestionado por el grupo AMSAT-VU y trabajará en las bandas UHF/VHF. Uno de sus repetidores ha sido desarrollado por los propios radioaficionados indios. El otro ha sido proporcionado por aficionados holandeses. Las últimas noticias indican que el Cartosat-1 y sus cámaras están funcionando bien, y que el Hamsat ya ha empezado a retransmitir mensajes de varios países, incluida España.


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