Astronomía

Breves astronáutica

(NC&T) *Los científicos siguen analizando los resultados de los recientes sobrevuelos efectuados por la sonda Cassini. Durante el paso realizado el 16 de abril en las cercanías de Titán, a unos 1.057 km de altitud, el vehículo detectó hidrocarburos complejos en la capa exterior de su densa atmósfera.

Esta zona atmosférica parece tener un papel fundamental en el ciclo del carbono que se desarrolla en la luna de Saturno. Los instrumentos detectaron hidrocarburos conteniendo hasta siete átomos de carbono, así como también hidrocarburos que poseían nitrógeno. El nitrógeno del que está compuesta en su mayor parte la atmósfera, y el metano, el hidrocarburo más sencillo, interactúan y producen moléculas más complejas bajo la influencia de la luz solar o las partículas energéticas de la magnetosfera del planeta. Sin embargo, los científicos se han sorprendido de encontrar hidrocarburos complejos tan arriba en la atmósfera, ya que deberían condensarse y "llover" sobre la superficie del satélite. La Cassini regresará a Titán el próximo 22 de agosto. La sonda también ha descubierto interesantes partículas de polvo rodeando la luna Encelado, que podrían indicar la existencia de una nube de polvo alrededor de ella o el origen del anillo E de Saturno, el más exterior. El interés despertado ha hecho que la dirección del programa esté evaluando reducir la altitud del próximo sobrevuelo sobre Encelado (14 de julio), de 1.000 a sólo 175 km. Más información en:

*En ruta hacia él, la sonda Deep Impact de la NASA ha fotografiado su objetivo, el cometa Tempel 1, a una distancia de más de 60 millones de kilómetros. Aún restan unos 60 días para el encuentro, que se producirá el 4 de julio. A partir de este mes de mayo, la nave realizará observaciones diarias del astro, que aumentará su espectacularidad a medida que se reduzca la distancia entre ambos. Se espera que las fotografías finales sean las más detalladas de un cometa jamás obtenidas. Además de observarlo, la Deep Impact lanzará un proyectil contra el Tempel 1, provocando un cráter que revelará el interior helado del cometa. Los instrumentos de la nave lo analizarán durante el sobrevuelo. Más información en:

*Otra sonda en camino hacia su objetivo, en este caso Mercurio, prosigue con las actividades de comprobación de sus equipos e instrumentos. La MESSENGER ha probado con éxito su innovador sistema de antenas, el cual, según los ingenieros, permitirá enviar el doble de información desde el planeta de lo previsto inicialmente. La necesidad de mantener el escudo térmico protector del vehículo convenientemente orientado hacia el Sol en todo momento, obligó al diseño de una antena de alta ganancia capaz de la máxima movilidad. Su sistema de orientación es electrónico y muy eficiente.

*La ventana de lanzamiento de mayo para el transbordador Discovery ha sido definitivamente descartada. Después de muchos meses de trabajo, los ingenieros aún no están del todo seguros sobre los efectos que podría acarrear la caída de hielo procedente del tanque externo, y necesitan más tiempo para completar sus análisis. Por tanto, el vehículo despegará ahora en dirección a la estación internacional durante el período que va del 13 al 31 de julio, desplazando a la siguiente misión (STS-121). Si como parece van a efectuarse más modificaciones en el tanque externo de la astronave Discovery, el conjunto deberá regresar en breve al edificio de ensamblaje de vehículos (VAB). Las modificaciones en posteriores tanques externos ya están en marcha. Los retrasos de este tipo complican aún más el calendario del transbordador espacial, ya que existe un mandato para su retirada del servicio a partir del año 2010. Ello quiere decir que, con el tiempo restante, la NASA podría no tener suficiente para completar el montaje de la ISS, y deberá buscar alternativas para satelizar algunos de los últimos componentes. El retraso también complica la posibilidad de que se organice una misión de mantenimiento y reparación del telescopio espacial Hubble. La agencia va a gastar el dinero reservado para ello este año, para evitar perderlo o contradecir el mandato del Congreso, pero ello no quiere decir que el vuelo pueda efectuarse. Más información en:

*El 27 de abril se inauguró oficialmente la nueva zona de lanzamiento SLC-6 de Vandenberg, en California, modificada para permitir el despegue de los potentes cohetes Delta-IV. Desde aquí podrán partir las cinco configuraciones previstas del vector, incluyendo la versión Delta-IV Heavy. La primera misión debería ocurrir este verano, con la carga militar NROL-22.

*La Agencia Espacial Europea dio luz verde en febrero a la apertura del radar MARSIS de la sonda Mars Express durante este mes de mayo. Llegado el momento, la operación está prevista para la primera mitad del mes (del 2 al 12 de mayo). Una vez desplegado el radar, la sonda podrá levantar mapas de lo que se encuentra debajo de la superficie marciana, permitiendo descubrir diferentes capas de material incluyendo hielo de agua. La delicada operación de apertura del mástil del radar se llevará a cabo en tres fases, manteniendo a la nave bajo orientación libre en cada una de ellas. Los resultados de cada fase serán analizados antes de proceder con la siguiente. Una vez el radar esté emplazado, transcurrirán unas tres semanas de pruebas antes del inicio de las operaciones científicas. Más información en:

*El satélite geoestacionario comercial más pesado construido hasta la fecha (un récord que parece estar siendo superado casi cada mes), fue colocado en órbita el pasado 26 de abril. Un cohete Zenit-3SL partió a las 07:31 UTC con él a bordo, desde la plataforma marina móvil Odyssey. Esta estaba anclada en pleno ecuador, en el océano Pacífico (longitud 154 grados Oeste). Con un peso de 6.080 kg, el llamado Spaceway-1, propiedad de la compañía estadounidense DirecTV, ha sido construido por Boeing sobre una plataforma BSS 702. Será colocado sobre la posición geoestacionaria 102,8 grados Oeste, para proporcionar servicios de telecomunicaciones y televisión de alta definición sobre el continente americano. Con una vida útil de 12 años, dispone de 48 repetidores en banda Ka. El satélite fue detectado por una estación de seguimiento en Sudáfrica en su órbita de transferencia. Todo indica que se encuentra en perfecto estado.

*El cohete Titan-IV (405B) B-30, el último de este tipo que partirá desde Cabo Cañaveral, despegó con éxito a las 00:50 UTC del 30 de abril. Después de otra misión que se efectuará desde Vandenberg en verano, el vector será retirado del servicio, siendo sustituido por los nuevos Atlas-V y Delta-IV, que ya han efectuado sus primeros vuelos. La carga del Titan es militar, y por tanto su naturaleza es desconocida. Sin embargo, se ha especulado con que podría tratarse del quinto integrante de la serie Lacrosse, un sistema de observación mediante radar desarrollado por la empresa Lockheed Martin. El llamado NRO L-16 (USA-182), partió desde la rampa SLC-40 y aparentemente alcanzó el espacio de forma normal. El despegue fue celebrado por los espectadores, que presenciaron de esta forma el cierre de una larga carrera de lanzamientos de cohetes Titan desde la costa atlántica. Hasta 27 Titan-IV han volado desde Cabo Cañaveral (11 más lo han hecho desde Vandenberg). Con anterioridad lo habían hecho misiles Titan-I y II, cohetes Titan-III, 34D, y Titan Commercial. El Titan-IV ha sido el más potente vector americano no tripulado en uso durante los últimos años, y también el más caro.


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