Astronomía

Breves de Astronáutica

(NC&T) *La sonda europea SMART-1 ha estado prestando especial atención durante las últimas semanas a los polos de la Luna. Ha utilizado su cámara AMIE para explorar estas regiones que los científicos saben que pueden disfrutar de condiciones de iluminación constante. Mientras continúa reduciendo lentamente la altitud de su órbita en busca de alcanzar su posición de trabajo definitiva, la SMART-1 ha investigado una zona del polo norte lunar en la cual sus viejos cráteres arrojan sombras muy largas. El seguimiento a lo largo del tiempo de estas sombras ayudará a los científicos a averiguar si existe alguna zona permanentemente iluminada. De la misma manera que existen lugares en los polos siempre en sombras, donde podría existir hielo de agua, podría haberlos con una iluminación constante que convirtiera al sitio en ideal para instalar una base científica.



*El satélite de teledetección ERS-2 de la Agencia Espacial Europea ha superado sus primeros diez años de trabajo en órbita. Completadas 52.289 órbitas alrededor de nuestro planeta, sus instrumentos siguen funcionando bien y aportando imágenes de radar de la superficie terrestre. El vehículo tiene 3.000 usuarios en todo el mundo, que lo emplean para obtener mapas de altimetría de zonas de desastres naturales, ciudades, hielo, etc. El ERS-2 también vigila la capa del ozono y los vientos oceánicos en superficie. Lanzado el 21 de abril de 1995, en 2001 perdió el último de sus giroscopios, pero los ingenieros han logrado que opere sin ellos. Su sistema de almacenamiento de datos LBR también falló en junio de 2003, y ahora la información es transmitida casi a tiempo real a la Tierra gracias a la colaboración de numerosas estaciones de seguimiento.



*La NASA selecciona habitualmente un nuevo grupo de astronautas cada dos años. Los retrasos en el retorno a la actividad de los transbordadores espaciales, sin embargo, han hecho que la agencia no se plantee un nuevo concurso hasta el 2008. Aún existen muchos astronautas de anteriores convocatorias que no han volado al espacio por la falta de oportunidades. Así, el grupo de candidatos de 2008 podría ser pequeño, a la espera de la llegada del nuevo vehículo que sustituirá a la lanzadera espacial. Esta última dejará de volar en 2010, y el CEV no viajará con tripulantes a bordo hasta el 2014, a menos que la NASA decida acelerar su desarrollo.



*Otros cuatro colectores de la desafortunada sonda Genesis, examinados con cuidado por los especialistas tras el impacto ocurrido el año pasado por el fallo de la apertura de los paracaídas de la cápsula, han resultado encontrarse en muy buenas condiciones. Los citados colectores pertenecen a un instrumento llamado concentrador, que se empleó para capturar iones de oxígeno solares. La medición de la composición isotópica del oxígeno solar era precisamente el objetivo de máxima prioridad de esta misión, porque nos ayudará a entender cómo se formó el sistema solar. A pesar de los daños sufridos por la cápsula durante el violento choque contra el suelo, el 8 de septiembre de 2004, su recuperación y análisis están permitiendo aprovechar muchas de las muestras acumuladas en la astronave durante su permanencia de varios meses en el exterior de la Tierra. Más información en:

*En base al actual ritmo de preparación de su viaje, la dirección del programa ha decidido retrasar en una semana la fecha de lanzamiento del transbordador Discovery (STS-114). El vehículo partirá ahora no antes del 22 de mayo, proporcionando más tiempo para los análisis de de ingeniería y seguridad. Mientras tanto, siguen los preparativos en la rampa de despegue 39B, donde el Discovery espera paciente el inicio de su vuelo hacia la estación espacial internacional. No es un secreto que no hay suficiente tiempo disponible antes de la finalización de la presente ventana de lanzamiento para realizar todas las verificaciones previstas inicialmente. Por eso, el nuevo administrador de la NASA, Mike Griffin, podría dar su visto bueno al despegue incluso aunque no se hayan determinado en su totalidad los riesgos de la misión. Actualmente se considera que ésta ya es lo bastante segura, aunque no siga al pie de la letra las recomendaciones efectuadas por la comisión de investigación del accidente del Columbia. A pesar de todo, los cambios ya realizados implican que ésta debería ser la misión más segura de la historia del Space Shuttle.



*Aunque la NASA dijo la semana pasada que su satélite DART sólo consiguió acercarse hasta 100 metros de distancia de su objetivo, el satélite MUBLCOM, en el marco de una compleja operación de aproximación y cita espacial automática, el estudio de la telemetría y de los parámetros orbitales de este último parecen sugerir otra cosa. La órbita del MUBLCOM se modificó ligeramente inmediatamente después del acontecimiento, lo que sugiere que ambos vehículos llegaron a tocarse entre sí, golpeándose de manera muy ligera. Dado que ambos funcionan perfectamente, el impacto debió ser mínimo, sin daños estructurales. La agencia había manifestado que el DART abortó su misión de aproximación al detectar un agotamiento prematuro de su combustible para maniobras. Su objetivo original era, entre otras cosas, aproximarse hasta unos 5 metros de distancia del MUBLCOM, en una operación completamente automática. Al parecer, la telemetría recibida desde el DART durante el desarrollo de las tareas programadas fue muy limitada, dificultando discernir directamente que los dos vehículos habían de hecho contactado físicamente entre sí. El DART se halla ahora en su órbita de retiro, funcionando bien y a la espera de reentrar en la atmósfera terrestre dentro de unos 25 años. Aunque la investigación sigue abierta, el agotamiento del combustible de maniobras podría haber ocurrido debido a que su sistema de posicionamiento por satélite (GPS) habría sufrido interferencias que proporcionaron continuas lecturas erróneas al ordenador de a bordo.


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