Astronomía

Breves Astronáutica

(NC&T) *La dirección de la empresa Arianespace y de la agencia Roscosmos firmaron el 11 de abril el acuerdo por el cual Rusia suministrará los componentes necesarios para construir las instalaciones de lanzamiento de cohetes Soyuz en Kourou, en la Guayana Francesa. Los acuerdos también incluyen la finalización del desarrollo de la versión Soyuz 2-1b del cohete, que se empleará desde esta zona de despegue ecuatorial.

*La empresa EADS CASA Espacio ha presentado el instrumento de Observación de la Tierra del satélite SMOS, liderado por España para la Agencia Espacial Europea. El SMOS (Soil Moisture and Ocean Salinity mission) es un satélite de observación terrestre que forma parte del programa de la ESA "Planeta Vivo". Medirá la humedad del suelo y la salinidad de los océanos con el instrumento radiométrico que se presentaba al público el día 12. Estos dos parámetros son de un interés científico primordial para entender el ciclo del agua de nuestro planeta y poder realizar modelos de predicción atmosférica, oceanográfica e hidrológica. La salinidad, por ejemplo, influye en la circulación de las masas de agua en los océanos que provocan la formación de los fenómenos climatológicos conocidos como El Niño o La Niña, que causan inundaciones o sequías. La evaporación y la filtración del agua dependen del grado de humedad del suelo y del contenido de agua de la vegetación, que son piezas clave para entender el ciclo hidrológico y vigilar las reservas de agua dulce del planeta. El satélite SMOS será puesto en órbita en marzo de 2007, con un lanzador Rockot.

*El futuro ConeXpress Orbital Life Extension Vehicle (CX-OLEV) ha superado su revisión básica del diseño, lo que abre las puertas a su uso comercial a partir de 2008. La ESA y el grupo industrial liderado por la empresa Orbital Recovery realizaron todo tipo de pruebas y simulaciones para validar el concepto desarrollado durante la fase B1 del proyecto. El CX-OLEV será lanzado como carga secundaria mediante cohetes Ariane-5, y podrá unirse a satélites de comunicaciones geoestacionarios cuya vida útil esté próxima a concluir. El vehículo proporcionará propulsión, navegación y guiado para añadir años de operación a tales satélites cuyos consumibles se hayan agotado pero su carga de pago aún esté operativa. Orbital Recovery coordina a empresas de toda Europa (Dutch Space, Kayser-Threde, DLR German Space Agency, Swedish Space Corporation, SENER, EADS CASA, Arianespace, Snecma, Contraves Space y Grupo GMV) para hacer realidad el primer "remolcador espacial" autónomo.

*La NASA ha anunciado oficialmente el nombramiento de Michael D. Griffin como nuevo administrador (el número 11) de la agencia. Confirmado por el Senado, Griffin se ha hecho cargo del puesto el mismo día que la nueva expedición internacional se dirigía hacia la estación espacial. Sus prioridades serán: hacer volar de la forma más segura posible el Space Shuttle hasta su retirada del servicio (no más tarde de 2010), desarrollar el Crew Exploration Vehicle (su sustituto), lo antes posible después de la desaparición del Shuttle, crear un programa científico, de exploración y aeronáutico equilibrado (adaptado a la reorientación hacia la exploración del programa tripulado), completar la estación espacial de una forma consistente con los acuerdos vigentes y las necesidades de la exploración de otros cuerpos del sistema solar, propiciar acuerdos con el sector espacial privado, y establecer un programa de regreso a la Luna que sirva para organizar misiones a Marte y otros lugares.

*La NASA y la empresa Aerospace Corporation desarrollarán la primera "caja negra" para naves espaciales. Se espera que un prototipo esté listo para 2006. El sistema registrará datos sobre el vehículo en el que esté montado, y será capaz de resistir una reentrada atmosférica incluso si la nave es destruida. Por ejemplo, el Reentry Breakup Recorder (REBR), de 1 kilogramo de peso, transportará un escudo térmico, baterías, un grabador de datos, sensores y un transmisor. Registrará información sobre cargas aerodinámicas, etc., durante la reentrada. Si la nave es destruida, la caja negra podrá ser examinada en busca de pistas sobre lo ocurrido. Imágenes del sistema en:

*Los ingenieros de la NASA ensayaron la carga de propergoles en el tanque externo de la próxima misión STS-114 del transbordador espacial. La prueba duró 11 horas el 14 de abril y sirvió para coger experiencia con el tanque rediseñado. Se llenó éste con hidrógeno y oxígeno líquidos, mientras se evaluaba el comportamiento del transbordador Discovery, el propio tanque, los aceleradores sólidos y la infraestructura terrestre. Los técnicos examinaron la formación de hielo en la superficie, y después se vaciaron de nuevo los propergoles. La NASA también ha anunciado que el mismo 14 de abril se cerraron definitivamente las escotillas con el módulo logístico Raffaello, instalado en la bodega del Discovery. Más información en:

*Después de su reciente sobrevuelo de la luna Titán, la sonda Cassini efectuó el 9 de abril una nueva maniobra de ajuste orbital (OTM-21). Activó su motor principal durante 37,35 segundos, que proporcionó un cambio de velocidad de 5,82 m/s. El día 13 se llevó a cabo otra maniobra (OTM-22), que afinaría aún más el acercamiento a 1.025 km de distancia respecto a Titán (el más cercano hasta la fecha) previsto para el 16 de abril. Fue un encendido del sistema de control a reacción, que duró 67,6 segundos y proporcionó un cambio de velocidad minúsculo de 63,5 mm/s. Más información en:

*El primer lanzamiento chino de 2005 se llevó a cabo a las 12:00 UTC del 12 de abril. Se trata también del regreso a la actividad comercial de los lanzadores chinos, después de varios años. Un cohete CZ-3B colocó en órbita de transferencia supersincrónica al satélite APStar-6, desde el centro de Xichang. El vehículo es propiedad de la empresa APT Satellite de Hong Kong, y ha sido construido por la francesa Alcatel Space sobre una plataforma Spacebus-4000C1. Pesó 4.680 al despegue. Gracias a su propio sistema de propulsión, alcanzará su órbita geoestacionaria definitiva, sobre la posición 134 grados Este, desde donde operará 38 repetidores en banda C y 12 en banda Ku, sobre China, India, el sudeste de Asia, la región del Índico y Hawai.

*También ha regresado a la actividad, en este caso tecnológico-militar, el vector Minotaur-I. En esta ocasión, colocó en una órbita probablemente heliosincrónica a un satélite experimental de las Fuerzas Aéreas estadounidenses llamado XSS-11 (Experimental Small Satellite). Construido por Lockheed Martin, podría emplearse para ensayar tecnologías de cita espacial e inspección de otros satélites. El lanzamiento se llevó a cabo sin novedad a las 13:35 UTC del 11 de abril, desde la rampa SLC8 de la base californiana de Vandenberg. Unos 12 minutos después del despegue, el XSS-11 era liberado en una órbita a unos 850 km de altitud. El Minotaur es un vector que aprovecha motores de los programas misilísticos Minuteman (Peacekeeper, en el futuro). Combina las dos primeras etapas sólidas de un Minuteman con otras dos procedentes del cohete espacial Pegasus-XL. Durante las próximas semanas, el XSS-11 realizará tareas de aproximación (no menos de 2,5 km) con la cuarta etapa de su cohete. Más adelante hará lo propio con otros objetos en órbita, incluyendo satélites no operativos.


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