Arqueología

La faceta depredadora hasta ahora desconocida de los ammonites

Un ammonite también ha proporcionado pruebas directas de una dieta planctónica debido a que murió con su último bocado de comida en la boca: diminutos caracoles larvales y trozos de crustáceo. La descripción detallada de la estructura interna de los ammonites, a cargo de un equipo de investigación franco-estadounidense, también ofrece nuevas ideas sobre por qué se extinguieron hace 65,5 millones de años cuando el impacto de un asteroide condujo a la desaparición, entre otros, de los dinosaurios y la mayor parte del plancton.

En la investigación han trabajado Isabelle Kruta del Museo Nacional de Historia Natural en París, Neil Landman del Museo Americano de Historia Natural, Paul Tafforeau del ESRF en Grenoble, Francia, y Fabrizio Cecca e Isabelle Rouget, ambos de la Universidad Pierre y Marie Curie en París.

Los ammonites son parientes extintos de calamares y pulpos. El nautilo es más similar en apariencia a muchos ammonites, aunque es un pariente más lejano. Los ammonites aparecieron hace unos 400 millones de años (a principios del Período Devónico) y experimentaron una súbita y prolífica diversificación evolutiva en el Jurásico temprano. De hecho, los ammonites se convirtieron en una parte tan abundante y diversa de la fauna marina que hoy son, para los paleontólogos, los clásicos fósiles "índice" utilizados para determinar la edad relativa de las rocas.

Hasta hace poco, el papel de los ammonites en la red alimentaria marina era desconocido, aunque algunas investigaciones previas efectuadas por Landman y sus colegas sobre la forma de la mandíbula, así como una investigación llevada a cabo en 1992 por científicos rusos que reconstruyeron la forma de algunas de las estructuras internas, proporcionaron pistas decisivas.

Alimentación de los ammonites
Así eran los ammonites. (Foto: A. Lethiers, UPMC)
En el reciente estudio, se ha usado microtomografía de rayos X de sincrotrón para reconstruir digitalmente las bocas de los tres fósiles encontrados en Dakota del Sur. Las reconstrucciones tridimensionales son de calidad tan alta que las mandíbulas y dientes aparecen con su forma completa.

Del estudio anatómico se deduce que los ammonites ocupaban en la red trófica, un nicho diferente al que los científicos creían.




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