Arqueología

Más años de lactancia en los mamuts de zonas frias durante el pleistoceno

Este patrón de crianza adaptado al entorno quizá contribuyó a la extinción de ese emblemático elefante prehistórico.

Al estudiar la composición química de los dientes de mamuts adultos y mamuts de muy corta edad, Jessica Metcalfe y Fred Longstaffe de la Universidad de Ontario Occidental, Canadá, han logrado determinar que los mamuts lanudos que en aquellos tiempos habitaban en la zona de Old Crow, en el Yukón, no comenzaban a comer plantas y otros alimentos sólidos antes de la edad de dos años (y tal vez incluso de tres) y consideran que la amenaza de los mamíferos depredadores, como el tigre dientes de sable, y la escasez de vegetación fueron las razones secundarias para el destete tardío.

En el África moderna, los leones pueden cazar crías de elefante, pero no a elefantes que ya hayan crecido lo suficiente. A los leones se les da bien cazar de noche porque están bien adaptados para ver con poca luz. En la zona de Old Crow, las horas de oscuridad pueden llegar a ser muchas, por lo que las crías de elefante son más vulnerables, y de ahí la conveniencia de que sean protegidas por las madres durante más tiempo, lo que incluye amamantarlas hasta más edad.

Los mamuts vivieron en muchas partes del mundo durante miles de años, incluso millones de años, y después se extinguieron, al finalizar la última era glacial, hace unos 10.000 años.

Conocer bien la ecología de los mamuts, sus adaptaciones y su comportamiento, no sólo aporta información útil para determinar con mayor precisión por qué se extinguieron, sino que también aporta datos útiles sobre algunas cuestiones ecológicas acerca de los mamíferos actuales y cómo estos podrían reaccionar al calentamiento actual del planeta.




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