Arqueología

La fiebre tifoidea condujo a la caída de Atenas


Los análisis llevados a cabo por el Dr. Manolis J. Papagrigorakis, de la Universidad de Atenas, y sus colegas, usaron el ADN extraído de dientes humanos descubiertos en una antigua fosa de enterramiento, y señalan a la fiebre tifoidea como la enfermedad responsable de esta devastadora epidemia.

La plaga, que empezó en Etiopía y pasó a través de Egipto y Libia a Grecia entre el 430 y el 426 aC, cambió el equilibrio de poder entre Atenas y Esparta, acabando con la Edad de Oro de Pericles y la dominación ateniense del mundo antiguo. Se piensa que una tercera parte de los atenienses, incluyendo a su carismático líder Pericles, perecieron en la epidemia.

Hasta ahora, nuestros conocimientos sobre este súbito acontecimiento estaban basados en la historia contada por el historiador griego del siglo V aC, Tucídides, quien también enfermó con la plaga, pero se recuperó. A pesar de la detallada descripción de Tucídides, los investigadores no han estado de acuerdo en la identidad de la plaga, y varias enfermedades, incluyendo la peste bubónica, la viruela, el ántrax (carbunclo), y el sarampión, se han relacionado con el surgimiento y diseminación de esta epidemia.

Una fosa correspondiente a un enterramiento masivo descubierta en el antiguo cementerio de Kerameikos en Atenas y fechada en aquella época histórica, proveyó la materia ósea requerida para la investigación del antiguo ADN microbiano. Ayudado por las modernas técnicas de recuperación y amplificación del ADN, Papagrigorakis y sus colegas usaron la pulpa dental para identificar las secuencias del ADN, similares a las de la moderna Salmonella enterica serovar Typhi, el organismo que produce la fiebre tifoidea. Los resultados de este estudio señalan a la fiebre tifoidea como la causa más probable de la Plaga de Atenas.

La fiebre tifoidea es transmitida por los alimentos o el agua contaminados. Hoy día la enfermedad es muy común en los países en vías de desarrollo y en los viajeros que regresan de estos países.

El estudio de los aspectos históricos de las enfermedades infecciosas puede ser una poderosa herramienta para varias disciplinas. Este nuevo estudio es de gran importancia para muchos campos científicos, puesto que vierte luz sobre uno de los enigmas más debatidos en la historia médica.


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