Química

Exprimiendo químicamente del maiz toda gota de etanol

La idea es crear catalizadores químicos que produzcan azúcares simples individuales a partir de las moléculas compuestas de varios azúcares simples unidos. Los azúcares simples son los que se pueden fermentar para producir etanol.

Tal proceso permitiría a los productores de etanol usar todo los azúcares presentes en el maíz. Y Brent Shanks, un profesor de química e ingeniería biológica de la Universidad Estatal de Iowa, quien está dirigiendo el proyecto, cree que eso podría impulsar la producción en un 10 ó un 15 por ciento.

El equipo de expertos incluye a Bert Chandler (profesor de química en la Universidad Trinity), Sarah Larsen (profesora de química en la Universidad de Iowa), y Michael Ladisch (profesor de ingeniería agrícola y biológica en la Universidad Purdue).

Durante aproximadamente 80 años, la industria petroquímica ha estado desarrollando catalizadores y otras tecnologías para trabajar con moléculas de combustible fósil. En cambio, sólo ahora los investigadores que trabajan con el maíz y otras moléculas "biológicas" están empezando a desarrollar catalizadores y tecnologías para mejorar la producción de combustibles y otros productos químicos.

Maiz etanol combustible
Brent Shanks. (Foto: Bob Elbert)
El proyecto del etanol de Shanks se enfoca a sintetizar y probar catalizadores hechos de una combinación híbrida entre materiales orgánicos e inorgánicos. Los investigadores están trabajando a escala nanoestructural, lo que significa que operan a nivel molecular.

La tecnología actual de producción de etanol usa enzimas para convertir el almidón presente en los granos de maíz en azúcares simples. Los azúcares simples se fermentan produciendo etanol. El proceso usa aproximadamente el 80 por ciento de un grano de maíz.

El 20 por ciento restante contiene cadenas de azúcar que no pueden fermentarse. Shanks y su equipo de investigación están trabajando para desarrollar un catalizador químico que romperá esas cadenas de azúcares en azúcares simples que pueden fermentarse produciendo etanol.

Extrayendo esos azúcares, también aumentaría el nivel de la proteína de los granos secos de las destilerías, residuos de la producción de etanol. Eso haría el subproducto más valioso como alimento animal.

Pruebas iniciales en el laboratorio han producido resultados prometedores. Sin embargo, todavía hay que realizar algunos estudios y desarrollos adicionales antes de que la tecnología sea lo bastante precisa como para poder ser usada en una factoría de etanol.


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