El Endeavour aterriza sin problemas en el Centro Espacial Kennedy

CABO CAÑAVERAL (EEUU), 27 (Reuters/EP)

El transbordador espacial estadounidense Endeavour regresó hoy a la Tierra, culminando una histórica misión en la que se llevó la primera sección de un laboratorio japonés “Kibo” a la Estación Espacial Internacional.

Las nubes en el Centro Espacial Kennedy en Florida llevaron a la NASA a dejar pasar una oportunidad de aterrizaje y estuvieron cerca de hacer lo mismo con la segunda, pero las condiciones se estabilizaron y las ruedas de la nave tocaron tierra a las 20:39 de la tarde de ayer, hora local (la 1:29 de la madrugada de hoy, hora peninsular).

Con el comandante Dominic Gorie en los controles, el Endeavour cruzó Florida desde el oeste, dirigiéndose hacia la costa del océano Atlántico. El transbordador rompió el silencio de la noche cuando redujo su velocidad debajo la barrera del sonido por primera vez desde que despegó el 11 de marzo.

Gorie giró sobre el océano y luego dirigió la nave de 100 toneladas hacia la pista de cemento situada entre los canales de los pantanos de Florida. “Bienvenido a casa, Endeavour”, dijo el astronauta Jim Dutton desde el Control de Misión en Houston. “Felicitaciones a toda la tripulación (…) por una misión muy exitosa”, añadió.

MISIÓN FINALIZADA

“Gracias, Jim”, respondió Gorie. “Fue una misión muy gratificante, emocionante de principio a fin”, añadió. La misión 122 del transbordador de la NASA entregó a la estación espacial la sala de almacenamiento del laboratorio japonés “Kibo”, así como un robot canadiense para ayudar a los astronautas a mantener el puesto orbital de 100.000 millones de dólares.

En la cabina de la tripulación se encontraba el ingeniero de vuelo Leopold Eyharts, un astronauta francés que pasó siete semanas en el espacio preparando el laboratorio europeo “Columbus”, entregado durante la misión anterior del transbordador en febrero.

La NASA espera completar otras tres misiones este año y realizar el mantenimiento del Telescopio Espacial Hubble. En total son 11 los vuelos los que tiene previstos antes de la fecha en que los transbordadores sean retirados en 2010.

Los astronautas del Endeavour permanecieron 12 días en la estación, más que cualquier otra tripulación anterior, y realizaron cinco salidas al espacio para instalar la primera sección de Kibo, ensamblar el robot de mantenimiento Dextre y preparar la estación para la próxima fase de construcción.

El astronauta de la NASA Garret Reisman reemplazó a Eyharts durante la misión y permanecerá a bordo hasta que el transbordador Discovery llegue a la estación a fines de mayo con la sección principal de Kibo.

La partida del Endeavour despejó el camino al próximo visitante de la estación espacial. La nave no pilotada de carga europea, Jules Verne, deberá practicar las maniobras de acoplamiento durante dos días antes de atracar el 3 de abril. Un cohete ruso Soyuz con dos nuevos miembros de la tripulación llegará la semana siguiente.

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