Espacio.- La NASA podría retrasar hasta una decena de lanzamientos previstos para el próximo año

CABO CAÑAVERAL, 17 (EP/AP)

La NASA podría retrasar por al menos un mes algunos lanzamientos de transbordadores espaciales programados para el próximo año, debido a un retraso en el reacondicionamiento de sus tanques externos de combustible, dijo el lunes un vocero de la agencia.

De ser aprobado, el nuevo programa retrasaría el primer lanzamiento del 2007, programado para el 22 de febrero, hasta el 16 de marzo.

Asimismo, el transbordador Endeavour sería lanzado el 28 de junio, en lugar del 11 del mismo mes, mientras que el Atlantis despegaría el 7 de septiembre y no el 9 de agosto. Otros dos vuelos con partes para la estación espacial internacional, construidas por las agencias espaciales de Europa y Japón, están programados para el resto del año.

En los tres años posteriores al desastre del transbordador Columbia, los esfuerzos de la NASA para preparar los tanques de combustible se han complicado por cambios de diseño y el huracán Katrina, el cual dañó la planta de ensamblaje de Nueva Orleáns el año pasado.

“Los efectos de Katrina todavía se notan de alguna forma. El recuperar el terreno perdido con los tanques es el principal reto”, dijo el vocero de la NASA, Kyle Herring.

La NASA continúa realizando pruebas aerodinámicas para un nuevo tanque y los primeros resultados han sido prometedores. Los ingenieros esperan que el nuevo diseño reduzca la cantidad de espuma aislante que se pierde durante el despegue de los enchufes para las mangueras de presurización en el tanque.

El primer tanque en emplear el nuevo diseño podría ser usado durante el primer vuelo del Atlantis, el próximo marzo.

La espuma que cayó en el 2003 del tanque del transbordador Columbia causó una brecha en un ala, lo que propició la desintegración de la nave durante su regreso a la Tierra, matando a los siete astronautas a bordo.

El siguiente lanzamiento de este año, el primero realizado durante la noche en los últimos cuatro años, está programado para alrededor del 7 de diciembre.

El Discovery llevará un tripulante a la estación espacial y permitirá que los astronautas coloquen en posición las alas solares que fueron instaladas en la plataforma el mes pasado.

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