Espacio.- La Agencia Espacial Europea lanza su primera misión a Venus el 26 de octubre

MADRID, 18 (EUROPA PRESS)

La Agencia Espacial Europea (ESA) lanzará el próximo 26 de octubre su primera misión a Venus. La nave “Venus Express” será puesta en órbita por una lanzadera rusa “Soyuz-Fregat” desde el cosmódromo de Baikonur (Kazajstán), a las 10:43 horas (hora local, las 6:43 en España peninsular).

Tras su lanzamiento, “Venus Express” tiene por delante cinco meses de viaje, y el 6 de abril de 2006 entrará en la órbita de Venus. La misión pretende contribuir a resolver algunas de las muchas incógnitas que Venus plantea a los científicos, empezando por las causas que hacen que un planeta tan parecido a la Tierra en tamaño, masa y composición, ha evolucionado de manera tan diferente en los últimos 4.600 millones de años.

Los expertos de la ESA han advertido de que la “captura” de “Venus Express” en una órbita por la gravedad de Venus será “una operación muy delicada” que debe hacerse aprovechando una sola oportunidad.

Una vez en órbita, “Venus Express” pasará algo menos de un año y medio terrestre, dando una vuelta en torno a Venus cada 24 horas. En todo ese tiempo el planeta sólo rotará dos veces sobre sí mismo. Uno de los misterios de Venus es precisamente que su día dura 243 días terrestres, y su año dura menos, 224 días terrestres. Uno de los objetivos de “Venus Express” es averiguar por qué el planeta tarda más en dar una vuelta sobre sí mismo que alrededor del Sol.

El planeta, el más parecido a la Tierra por sus dimensiones y su composición, es también el astro más brillante del cielo –además del Sol y la Luna–, y “casi todas las culturas” lo han introducido de algún modo en su mitología, principalmente como deidad femenina, recordó Frederic Taylor, experto de la Universidad de Oxford.

La “captura” gravitatoria de la nave en Venus “será una operación muy delicada. Con la llegada de las primeras sondas soviéticas y estadounidenses, en los años sesenta y setenta, se comprobó que efectivamente Venus, es un mundo caliente, mucho más que la superstición popular que lo veía como un planeta lleno de selvas tropicales. De hecho, demasiado caliente para la vida.

PRIMERAS IMAGENES, EN 1975

En 1975, la nave soviética Venera 9 transmitió las primeras imágenes de la superficie, tras numerosos intentos fallidos en que las naves se derretían literalmente por la temperatura o colapsaban por la presión. La “Venera 9” encontró un mundo inerte donde la temperatura media es de 465 grados centígrados y la presión, la que se da en la Tierra a un kilómetro de profundidad bajo los océanos.

Según los expertos citados por la ESA, la explicación de tanto calor es que Venus hoy es “un infierno por el efecto invernadero”, pero aún no se conoce bien cómo funciona el fenómeno.

Dimitri Titov, del Instituto Max Planck, combate sin embargo la creencia popular de que el calor de Venus se debe a su cercanía al Sol. “Es más, Venus refleja el 80% de la radiación que le llega procedente del Sol; sólo el 10% llega al suelo. Pero ese 10% no puede ser devuelto al espacio porque la atmósfera hace un fuerte efecto invernadero y no deja pasar el calor, con lo que el planeta se va calentando”, detalla el experto en un comunicado de la Agencia.

“Sin su atmósfera, la temperatura de Venus rondaría los cero grados centígrados o algo menos. Es el efecto invernadero lo que le añade 500 grados”, prosigue.

Este “efecto invernadero” también se da en la Tierra, pero sólo añade a la temperatura terrestre 40 grados centígrados. En Marte, donde la temperatura superficial es de 55 grados bajo cero, sólo se puede atribuir al efecto invernadero un aumento de 5 grados. Es decir, “la Tierra se mueve en un delicado equilibrio entre Venus y Marte”, señala Titov.

El planeta guarda además otros misterios, como la superrotación de las capas alta de la atmósfera de Venus, donde hay vientos de hasta 360 kilómetros por hora. Otra pregunta para “Venus Express” es si el planeta, sin placas tectónicas, pero con una superficie geológicamente muy joven y en la que se observa actividad volcánica reciente, tiene volcanes activos.

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