Espacio.- La NASA inicia la cuenta atrás para el lanzamiento del Discovery este miércoles

CABO CAÑAVERAL (FLORIDA, EEUU), 11 (EP/AP)

La NASA ha iniciado ya la cuenta atrás para el lanzamiento del transbordador espacial Discovery, que tendrá lugar este miércoles, dos años y medio después de la tragedia del Columbia.

La cuenta atrás comenzó anoche, cuando el huracán Dennis castigaba la región noroeste de la península de Florida. Los siete astronautas de la misión llegaron desde Houston la noche del pasado sábado.

Aunque Cabo Cañaveral no resultó afectado por el huracán, Dennis aún amenazaba con interferir en los planes de la NASA con una semana de tormentas eléctricas en el horizonte. Sin embargo, los meteorólogos esperan que un frente de alta presión alivie el clima y pronosticaron un 70% de probabilidades para un lanzamiento.

“Ciertamente se siente bien estar de nuevo al timón. Ha pasado demasiado tiempo”, dijo el gerente de cargas Scott Higginbotham. Por su parte, el director de pruebas Jeff Spaulding expresó que la ansiedad ha crecido desde que la agencia espacial superase las dificultades con el tanque de combustible.

El Discovery realizará su primer vuelo espacial en cuatro años cuando parta de la Estación Espacial Internacional con los suministros necesarios y algunas piezas de repuesto.

Aún antes del accidente del Columbia el 1 de febrero de 2003, el Discovery había sido sometido a una extensa revisión. La catástrofe alentó casi 50 modificaciones adicionales, que serán puestas a prueba por primera vez en este vuelo de doce días.

El mayor cambio es el nuevo diseño del tanque de combustibles externo. En el Columbia, dicho tanque perdió un trozo de espuma de aislamiento, que rozó el ala izquierda y le provocó una apertura. Dicho fallo hizo que la nave se desintegrara cuando regresaba a la atmósfera. Los siete astronautas que viajaban en su interior murieron.

La NASA quitó esta parte de espuma e instaló en su lugar calentadores para impedir la formación de hielo en el área del combustible.

Hace un mes y medio los ingenieros añadieron un calentador distinto en otro sitio donde podría formarse hielo en el tanque de combustible. Estos trabajos aplazaron el lanzamiento de mayo a julio. “Con todas las modificaciones, con todas las mejoras y cambios”, señaló Spaulding, “podemos decir con seguridad, sin dudas, de que será el vehículo más seguro que jamás hayamos tenido para lanzar”.

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