Medicina

Detectan daños cerebrales microscópicos en la fase inicial del Alzheimer


(NC&T) "Con el aumento de la longevidad en la población, se espera que la incidencia del Alzheimer se eleve rápidamente, generando una carga no sólo para los pacientes y sus familiares, sino también para la sociedad", expresa Min-Ying Su (Profesora en el Departamento de Ciencias Radiológicas de la Universidad de California en Irvine). "Nuestro método puede permitir un diagnóstico temprano de la enfermedad de Alzheimer, permitiendo a su vez una intervención inmediata para frenar la progresión de la enfermedad".

Según el Alzheimer progresa, las membranas de las células cerebrales pueden dañarse, permitiendo que las moléculas de agua se muevan más libremente a través del cerebro. Este fenómeno puede interrumpir los procesos neuronales e incluso provocar la muerte de las neuronas, conduciendo así a la atrofia cerebral. Este proceso de daño cerebral causa un incremento en el "coeficiente de difusión aparente" (ADC por sus siglas en inglés), que es una medida usada para estudiar la distribución del agua en el cerebro.

Trece pacientes de la tercera edad con discapacidad cognitiva leve participaron en el estudio de la Dra. Su. Los pacientes con discapacidad cognitiva leve están en mayor riesgo de desarrollar Alzheimer. Los cerebros de estos trece pacientes, y de otros trece que integraron el grupo de control, fueron examinados con imaginología por Resonancia Magnética. Se les pidió realizar tareas que exigían recordar cosas. En las imágenes por Resonancia Magnética, los valores de ADC fueron medidos en las regiones de materia gris (corteza cerebral) y materia blanca (el "cableado" del cerebro) por medio del programa de análisis computerizado, y se compararon los resultados entre ambos grupos (el de los pacientes y el de control).

La técnica de mapeo computerizada permitió a los investigadores evaluar los valores de ADC en grandes regiones del cerebro. En los pacientes con discapacidad cognitiva leve, los investigadores identificaron regiones de atrofia cerebral y contenido de agua superior al normal en las áreas de materia blanca. Adicionalmente, se encontraron altos valores de ADC en el hipocampo, en el lóbulo temporal, y en el cuerpo calloso, el que conecta ambos hemisferios cerebrales. Los valores de ADC en el hipocampo se pudieron correlacionar significativamente con los peores resultados en el uso de la memoria durante los tests.

Hasta ahora, los valores de ADC de la materia gris en varios lóbulos del cerebro no se conocían en detalle, debido a la dificultad de obtener mediciones en estas regiones. Esta nueva tecnología puede permitir a los investigadores aprender más acerca de cómo la enfermedad de Alzheimer se desarrolla en el cerebro, y ayudar en la preparación de mejores estrategias de tratamiento para los pacientes, basadas en sus necesidades cognitivas individuales.

Los pacientes con discapacidad cognitiva leve que sean proclives a desarrollar Alzheimer, pueden comenzar tratamientos tempranos con las ventajas que supone una actuación inmediata, mientras que a los pacientes cuya discapacidad cognitiva leve permanezca estable, se les puede ahorrar el tratamiento y así evitarles los efectos secundarios del mismo. La fiabilidad del diagnóstico de Alzheimer necesita ser mejorada mucho más.

El Alzheimer es la forma más común de demencia, afectando a muchas personas en el mundo, más de 4,5 millones en los Estados Unidos. Los pacientes diagnosticados con Alzheimer tienen una esperanza media de vida de ocho años después de que aparecen los primeros síntomas de la enfermedad.



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