Medicina

Localizan en qué parte del cerebro se interpreta el tono de un sonido


Teniendo en cuenta las similitudes existentes entre mono y Hombre, los humanos podemos tener una región similar en el cerebro, que podría un día ayudar a quienes sufren problemas de audición y del habla.

Registrando la actividad de células individuales del cerebro a medida que los monos escuchaban notas musicales, los científicos de la Universidad Johns Hopkins identificaron neuronas individuales, localizadas en lo que han llamado "el centro del tono" del cerebro, que, por ejemplo, reconocen un do mayor aunque sea tocado por dos instrumentos diferentes.

La percepción del tono es una función básica de los sistemas auditivos humano y animal, pero su origen ha permanecido poco claro para los investigadores durante décadas.

El Dr. Xiaoqin Wang, profesor de ingeniería biomédica y neurociencia en el Instituto Johns Hopkins para Ciencias Biomédicas Básicas, cree que la importancia del tono para los humanos se encuentra en facilitar nuestra capacidad para seguir una secuencia de sonidos que reconocemos como "melodía", y combinaciones de sonidos simultáneos que identificamos como "armonía". Pero esta habilidad no sólo sirve para la música. El tono da el significado a las pautas, las entonaciones y el contenido emocional del habla, como cuando elevamos el tono al finalizar una frase para indicar una pregunta, y, aparte de eso, transmite al oyente algunos datos sobre la persona que habla, como el sexo y la edad.

Aunque una melodía o una conversación no son esenciales para los monos, la percepción del tono es necesaria para primates no humanos, ya que la emplean para interpretar el origen y significado de las llamadas de depredadores y presas, u otros sonidos del entorno, información crucial para la supervivencia del animal.

El equipo de Wang estudió a monos tití usando el registro de una sola neurona, técnica que mide la actividad eléctrica de neuronas individuales en el cerebro. Los investigadores observaron la reacción de cada neurona a diferentes notas tocadas por un ordenador.

La mayor parte de neuronas selectivas del tono están ubicadas en una región específica del cerebro del mono, cerca de la corteza primaria auditiva, una región conocida por interpretar sonidos.

"Se creía que la corteza auditiva detecta el espectro complejo contenido dentro de un sonido; por ejemplo, con un grupo de neuronas respondiendo sólo a una trompeta y otro grupo a un violín, incluso al tocar la misma nota", explica Wang. "Pero las neuronas que encontramos responden a una sola nota musical, independientemente de si es tocada por una trompeta o un violín".


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