Medicina

Una proteina ayudara a combatir la enfermedad del sueño


La enfermedad se debe a organismos llamados tripanosomas, que son diseminados por la mosca tsé-tsé. La Enfermedad del Sueño africana afecta aproximadamente a medio millón de personas en el África subsahariana, una cuarta parte de las cuales morirá este año, según las previsiones que se barajan. Esta extrema mortalidad se debe a que el tripanosoma tiene una estrategia genética excepcional para evadir el sistema inmunológico humano y resistir el tratamiento actual, a base de melarsopal, una medicina anticuada con efectos secundarios terribles, hasta mortales.

En la revista Molecular Cell, los científicos del Laboratorio Biológico Marino (MBL) informan sobre el descubrimiento de una proteína llamada JBP2, que ayudará a probar su hipótesis de que una base de ADN excepcionalmente modificada llamada base J, es un componente crucial del mecanismo por el que el tripanosoma evade el sistema inmunológico. Si la hipótesis es correcta, se podría desarrollar un fármaco más efectivo para tratar la Enfermedad del Sueño.

El tripanosoma evade el sistema inmunológico humano porque está revestido con un antígeno de superficie llamado glicoproteína variante de superficie (VSG). El cuerpo humano produce anticuerpos para VSG, pero al dividirse y reproducirse, los tripanosomas cambian al azar a otro antígeno, eludiendo el sistema inmunológico y asegurando así la supervivencia a largo plazo de estos parásitos dentro de sus anfitriones. El tripanosoma tiene aproximadamente 1.000 genes VSG diferentes, pero sólo expresan uno a la vez mientras los demás están en cierta forma silenciados. Este truco genético, llamado variación antigénica, ha limitado grandemente el tratamiento de la enfermedad y ha descartado la posibilidad de una vacuna.

Los expertos en tripanosoma del MBL teorizan que la base J (beta-D-glucosilhidroximetiluracil) puede jugar un papel importante en el proceso de silenciar los genes por medio de la variación antigénica. Con miras a comprender cómo regula el organismo el proceso de variación antigénica, los científicos trataron de entender cómo produce el tripanosoma la base J.

Enfermedad sueño
Tripanosomas (Foto: MBL)
El descubrimiento de la JBP2, miembro de una familia de proteínas que ayudan a controlar las funciones relacionadas con el ADN, es un avance significativo en esta búsqueda. Esto proveerá a los científicos con una nueva herramienta para dilucidar la función biológica de esta base modificada de ADN en la regulación de la variación antigénica.

Si la base J ciertamente juega un papel en silenciar el gen, entonces es lo que permite al tripanosoma cambiar su recubrimiento de antígeno. El descubrimiento de la JBP2 permitiría a los científicos crear un medicamento que impida la elaboración de la base J, afectando a la capacidad del tripanosoma para variar su recubrimiento antigénico, permitiendo al sistema inmunológico humano su detección y eliminación.

Entender a los tripanosomas a nivel molecular es crucial para luchar contra la Enfermedad del Sueño africana y dolencias causadas por parásitos similares.


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