Ingeniería

Vuelo del primer motor Scramjet que usa combustible líquido y aire atmósferico


La primicia mundial lograda con este vehículo es el fruto de los esfuerzos de la Oficina Naval de Investigación (ONR), asociada con la Agencia de Investigación de Proyectos Avanzados (DARPA) de los EE.UU.

Después de ser lanzado desde el centro espacial de Wallops, de la NASA, en un cohete de combustible sólido Terrier-Orion, sin guiado, el vehículo con forma de misil de 2,7 metros de largo y 28 centímetros de diámetro voló a Mach 5,5 (1,6 kilómetros por segundo) durante 15 segundos, antes de zambullirse bajo control en el Océano Atlántico.

El vehículo FASTT es parte del proyecto conjunto HyFly (Hypersonic Flight Demo) de la ONR y la DARPA, uno de cuyos propósitos es demostrar que con pruebas de bajo costo es posible obtener datos del comportamiento de motores en vuelo a velocidades hipersónicas.

El objetivo principal del proyecto HyFly es probar en vuelo tecnologías que permitan hacer un misil de crucero de largo alcance, que vuele hasta velocidades de Mach 6.

Un ScramJet es un motor RamJet supersónico. Este último, que usa aire a velocidad subsónica, está limitado en cuanto a su capacidad de lograr altas velocidades. Los ScramJets tienen la habilidad de operar a velocidades por encima de Mach 5. Los motores híbridos del proyecto HyFly carecen de piezas móviles, siendo una alternativa liviana frente a otros métodos de propulsión. En lugar de llevar un tanque de oxígeno, el aire que pasa a través del vehículo es mezclado con combustible.

El programa HyFly está basado en un ScramJet híbrido, cuya tecnología, conocida como Ramjet de Doble Combustor, fue desarrollada por el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins. En este ingenio, el aire supersónico entra por una toma, se le ralentiza hasta velocidad subsónica, es mezclado con combustible JP10 y se efectúa su ignición. Los productos en expansión del gas en combustión son entonces mezclados con el aire supersónico que llega por otra entrada, y quemados por completo en una cámara de combustión supersónica.

Mediante el uso de combustible convencional que no depende de aditivos tóxicos como sí lo hacen otros diseños ScramJet, este nuevo motor es más seguro para ser usado en aeronaves. Puede ser alimentado durante todo el recorrido hacia el blanco, y las coordenadas de éste podrán ser cambiadas en vuelo, de ser necesario.

El programa de pruebas culminará con vuelos a una velocidad sostenida de Mach 6, demostrando así la disponibilidad de tecnologías clave como son la del motor híbrido ScramJet de hidrocarburo líquido combustible, y las estructuras capaces de soportar temperaturas elevadas de manera continuada.


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