Geología

Descubren más fumarolas hidrotermales profundas en el Atlántico


La fumarola con chimeneas de hasta un metro de altura, y fluidos con temperaturas de hasta 300 grados centígrados, fue descubierta a mil metros de profundidad, 500 kilómetros al sudoeste de las Azores. El hallazgo de la nueva fumarola profunda resulta notable porque el área en que la han encontrado ha sido estudiada durante expediciones científicas anteriores, sin que en éstas se hubieran hallado indicios de su presencia.

El equipo de Nicole Dubilier, científica jefa de la expedición, consiguió descubrir la fumarola hidrotermal usando una nueva sonda acústica multihaz de última generación a bordo del mencionado buque. Dicha sonda permite obtener "imágenes" de la columna de agua sobre el suelo oceánico con una precisión sin precedentes. Los científicos vieron un penacho de burbujas de gas en la columna de agua en un lugar a 5 kilómetros de distancia de donde estaban trabajando. Una inmersión del submarino MARUM-QUEST, dirigido por control remoto, verificó la existencia de esta fumarola hidrotermal, y la presencia a su alrededor de animales que son habitantes típicos de las fumarolas de la Dorsal del Atlántico Medio.

Desde el hallazgo de la nueva fumarola, los científicos han estado muy ocupados examinando la columna de agua con la sonda acústica multihaz. Para su asombro, ya han encontrado al menos otros cinco puntos con penachos de gas. Algunos incluso se encuentran fuera de la zona volcánicamente activa, en áreas donde antes se creía que no había actividad hidrotermal.

Si se trata de una circunstancia generalizada y las fumarolas hidrotermales son mucho más abundantes en el fondo marino de lo asumido hasta ahora, esto podría implicar que la contribución de la actividad hidrotermal al calor de los océanos es más importante de lo que parece.

Fumarolas submarinas
Una fumarola submarina. (Foto: MARUM)
Por otro lado, este descubrimiento podría proporcionar la respuesta a un viejo misterio: Hasta ahora, no ha habido ninguna explicación convincente sobre cómo los animales viajan entre las grandes fumarolas hidrotermales, que a menudo están separadas entre sí por cientos o miles de kilómetros. Estos animales podrían estar valiéndose de estas fumarolas hidrotermales pequeñas a modo de estaciones de reabastecimiento durante su largo viaje.




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