Flujo de barro volcánico 
 

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Geología

Unos geólogos, testigos de un singular flujo de barro volcánico en acción



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(NC&T) Fagents y sus colegas se encontraban allí con motivo de un proyecto para trabajar sobre un pronóstico a largo plazo del surgimiento de un lahar en el Lago del Cráter del Monte Ruapehu. Un lahar es un tipo de flujo de barro compuesto de agua y otros sedimentos que brota de un volcán, fluyendo a menudo a lo largo del valle de un río.

Los lahares son producidos por la rápida fusión de la nieve y/o los glaciares durante una erupción volcánica, o, como en el caso del Monte Ruapehu, el escape de un lago volcánico.

Los lahares pueden ser sumamente peligrosos, sobre todo en las áreas pobladas, debido a sus grandes velocidades y masas. Pueden fluir a lo largo de muchas decenas de kilómetros, produciendo catastróficas destrucciones en su recorrido. Por ejemplo, las erupciones del Monte Santa Helena en 1980 ocasionaron espectaculares flujos del tipo lahar que tuvieron un serio impacto sobre grandes ríos, en lugares tan alejados como Portland, en Oregón.

Fagents visitó las sendas de vertidos del lahar antes del escape, para evaluar las condiciones de los cauces antes del evento. Aunque inicialmente se pronosticó que ocurriría en el 2007, la reciente disminución del ritmo de llenado del Lago del Cráter sugería que los bordes del lago no se desbordarían hasta el 2008.

Flujo de barro volcánico
La imagen del canal del lahar muestra el área justo después del colapso de los muros del Lago del Cráter, en Nueva Zelanda. (Foto: University of Hawaii)
Sin embargo, varios días de intensas lluvias y el incremento de las filtraciones a través de los "muros" del lago hicieron finalmente que se derrumbaran antes.

Un sistema de alerta de lahar que se había instalado en el Monte Ruapehu funcionó con éxito y alertó a los funcionarios del comienzo de la catástrofe. En total, se derramaron alrededor de 1,3 millones de metros cúbicos de agua del Lago del Cráter.

Los geólogos encontraron una amplia zona cubierta por una capa de barro y rocas. Fagents y sus colegas regresaron a Nueva Zelanda un mes después, para llevar a cabo un análisis más detallado de los sedimentos.

Como los escapes del Lago del Cráter habían sido previstos con gran antelación, había una cantidad inaudita de instrumentación instalada por los colegas de Fagents en Nueva Zelanda para captar el evento. Así, éste es quizás el lahar mejor estudiado del mundo.

La predicción de los efectos de estos eventos es de importancia crítica para las regiones volcánicas pobladas. Muchos otros volcanes en diversos puntos del mundo, incluyendo el Monte Rainier en el estado de Washington, y el Galunggung en Indonesia, son considerados como particularmente peligrosos debido al riesgo de los lahares.

Fagents está desarrollando un modelo por ordenador que simule el emplazamiento del lahar y prediga los riesgos asociados. El objetivo es adaptar este modelo para que responda a diferentes mecanismos de activación y diferentes ubicaciones, para así hacerlo aplicable a numerosas situaciones posibles. La meta final es obtener una herramienta útil de valoración de riesgos ante potenciales lahares futuros.



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