Ecología

La acidificación del mar en los últimos cien años no tiene precedentes


(NCYT) Casi un tercio de todas las emisiones antropogénicas de dióxido de carbono (CO2) llegan hasta los océanos del mundo. Reaccionando con el agua de mar, el CO2 aumenta la acidez del agua, lo que puede reducir significativamente el proceso de calcificación de organismos marinos tales como los corales y los moluscos. Sin embargo, hasta qué punto las actividades humanas han aumentado el nivel de acidez de la superficie ha sido muy difícil de cuantificar a escala regional, ya que varía de forma natural de una estación a otra, e incluso de un año al siguiente. También es diferente, por causas naturales, entre las diversas regiones. Otro factor que lo dificulta más aún es que las observaciones directas se remontan hasta sólo 30 años atrás.

Mediante la combinación de modelos digitales con las observaciones directas, un equipo internacional de científicos ha llegado a la conclusión de que las emisiones antropogénicas de CO2 durante los últimos 100 ó 200 años ya han causado un aumento de la acidez del océano mucho más allá del rango de variaciones naturales.

El equipo de expertos en modelos climáticos, conservacionistas marinos, químicos, biólogos y ecólogos, dirigidos por Tobias Friedrich y Axel Timmermann en el Centro Internacional de Investigaciones del Pacífico, adscrito a la Universidad de Hawái en Manoa, alcanzó estas conclusiones usando modelos que simulan el sistema terrestre, especialmente el clima y el océano, y que permiten ejecutar simulaciones remontándose hasta hace 21.000 años, cuando tuvo lugar el Último Máximo Glacial, y previendo a su vez lo que puede suceder a todo lo largo del siglo XXI.

Acidificación del mar
Peces entre corales. (Foto: Dwayne Meadows, NOAA)
Con las simulaciones de los modelos, el equipo de investigación pudo estudiar los cambios en el nivel de saturación de la aragonita (una forma de carbonato cálcico) que se emplea comúnmente para medir la acidificación del océano. A medida que la acidez del agua de mar aumenta, decae el nivel de saturación de la aragonita. Los modelos reflejaron bien las variaciones estacionales e interanuales observadas en la actualidad en este parámetro en varias regiones clave de arrecifes de coral.

Los niveles de saturación de la aragonita hoy en día en estas áreas ya han caído considerablemente por debajo del rango preindustrial de variabilidad natural. Por ejemplo, si el ciclo anual en la saturación de la aragonita antes variaba en cierta región entre los índices de 4,7 y 4,8, ahora lo hace entre 4,2 y 4,3, lo cual, a juzgar por los resultados de otro estudio reciente, puede traducirse como una disminución del 15 por ciento en la tasa global de calcificación de los corales y otros organismos que forman conchas a partir de aragonita. Dado el imparable consumo humano de combustibles fósiles, los niveles de saturación de la aragonita seguirán descendiendo aún más, reduciendo potencialmente la capacidad de calcificación de algunos de estos organismos marinos en más del 40 por ciento de sus valores preindustriales dentro de los próximos 90 años.





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