Calidad del agua costera 
 

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Ecología

Vigilancia mediante satélite de la calidad del agua costera



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(NC&T) Usando datos obtenidos por instrumentos a bordo de satélites de la NASA, Zhiqiang Chen y sus colegas en la Universidad del Sur de Florida, en St. Petersburg, Florida, Estados Unidos, encontraron que pueden monitorizar la calidad del agua casi a diario, en lugar de hacer sólo una observación mensual. Tal información tiene aplicación directa para los responsables de la gestión de los recursos costeros, los encargados de trazar planes de recuperación de ecosistemas acuáticos costeros, y los especialistas a cargo de definir los estándares de calidad del agua.

Los resultados obtenidos por el equipo ayudarán a comprender mejor los factores que controlan los cambios en la calidad del agua en la costa. Por ejemplo, los sedimentos que entran como resultado del desarrollo costero o la polución pueden causar cambios en la turbidez del agua (una medida de la cantidad de partículas suspendidas). Los sedimentos que flotan en el agua por haber sido arrancados del fondo por fuertes vientos o mareas también pueden causar tales cambios. Saber de dónde vienen los sedimentos es un punto crítico para todo esfuerzo dirigido a mitigar los efectos adversos de la suspensión acuática de tales sedimentos, que, entre otras cosas, al provocar turbidez dificultan que la luz solar llegue al fondo, frustrando el crecimiento natural de vegetales.

Si los especialistas pueden rastrear la fuente de la turbidez, son capaces de entender mejor por qué esta última está cambiando. Y si la fuente está relacionada con el ser humano, pueden tratar de controlar esa actividad humana.

Los satélites han observado previamente la turbidez en mar abierto, mediante la estrategia de monitorizar cuánta luz es reflejada y cuánta absorbida por el agua. Sin embargo, la técnica no ha sido muy eficaz en el caso de las costas. Eso se debe a que las aguas costeras poco profundas y la atmósfera de la Tierra presentan propiedades ópticas complicadas, las cuales dificultan la labor de los investigadores de determinar qué colores en una imagen de satélite están vinculados a la turbidez, cuáles a aguas poco profundas, y cuáles a la atmósfera. Ahora, con los avances en los sensores satelitales, y los logrados en las técnicas de análisis de los datos, Chen y sus colaboradores muestran que es posible monitorizar la turbidez de aguas costeras usando vehículos espaciales.
Calidad del agua costera
Las concentraciones de fitoplancton, en rojo, son un buen indicador de la salud de las aguas. (Foto: SeaWiFS Project)

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