Ecología

Los glaciares y los casquetes de hielo dominarán la subida del nivel del mar en este siglo



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(NC&T) Los investigadores han llegado a la conclusión de que los glaciares y los casquetes de hielo aportan alrededor del 60 por ciento del total mundial de hielo que se añade a los océanos, y su tasa se ha estado acelerando notablemente en la última década. La contribución actual es de unas 100 millas cúbicas de hielo anuales, un volumen casi igual al agua que hay en el Lago Erie, y se incrementa aproximadamente en tres millas cúbicas por año.

El equipo estimó que el deshielo de Groenlandia está aportando actualmente sólo un 28 por ciento del incremento del nivel global del mar, y el deshielo de la Antártida sólo un 12 por ciento aproximadamente. No se espera que Groenlandia alcance a los glaciares y los casquetes de hielo en lo que se refiere a su contribución a la elevación del nivel del mar, hasta finales de siglo, según los científicos.

La contribución acelerada de los glaciares y los casquetes de hielo se debe en parte a cambios abruptos en los mecanismos de interacción entre mareas y masas de hielo, según el estudio. Muchos glaciares sujetos a tales mecanismos están sufriendo efectos que los llevan a descargar mayores cantidades de hielo hacia los océanos.

El impacto humano de este incremento acelerado del nivel del mar podría ser dramático. El equipo estima que la acelerada fusión de los glaciares y los casquetes de hielo podría llegar a agregar globalmente de 10 a 24 centímetros de incremento adicional del nivel del mar para el año 2100. Esto no incluye la expansión del agua del océano debida al calentamiento global, lo que potencialmente podría doblar esas cifras. Un incremento del nivel del mar de 30 centímetros podría causar una retirada de la línea de costa a unos 30 metros o más. Según algunas estimaciones, aproximadamente 100 millones de personas viven ahora dentro del margen de unos 90 centímetros del nivel del mar.

Subida nivel mar
Cuando un glaciar se hace más delgado, se desliza más rápidamente. (Foto: Nicolle Rager Fuller, National Science Foundation)
Como mínimo, las proyecciones en este nuevo estudio indican que el incremento futuro del nivel del mar podría ser mayor que lo predicho, y que el componente aportado por los glaciares y los casquetes de hielo continuará siendo sustancial.

El equipo procesó datos de glaciares, de los casquetes de hielo, de las capas antárticas occidental y oriental, y de la capa de hielo de Groenlandia, obtenidos por satélite, aviones y estaciones terrestres, para calcular las tasas de pérdida de hielo presentes y futuras.

Aunque el incremento de las temperaturas causará presumiblemente que muchos glaciares pequeños de montañas altas en América del Norte y Europa desaparezcan para finales de siglo, los grandes campos de hielo, así como los casquetes, continuarán produciendo enormes cantidades de agua. Los científicos también creen que muchos glaciares "fríos" y masas polares de hielo se calentarán pronto lo suficiente para empezar a derretirse y contribuir al aumento del nivel del mar.



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