Ecología

Finales simultáneos en la última glaciación


(NC&T) Los finales de los ciclos glaciales periódicos de cien mil años, constituyen uno de los rasgos más prominentes y fácilmente identificables en los registros de la historia climática reciente de la Tierra. Pero aún entrañan misterios. Uno de los que más especulación ha levantado es por qué ciertas partes del mundo, sobre todo Groenlandia, parecen haberse calentado en momentos distintos y a ritmos diferentes después del final de la última Edad de Hielo.

Sin embargo, un nuevo estudio sugiere que, salvo ciertas regiones del Atlántico Norte, la mayor parte de la Tierra sí empezó a calentarse al mismo tiempo, hace unos 17.500 años. También la Antártida, que se solía considerar demasiado remota y climáticamente aislada para responder de una manera sincronizada con el resto del planeta.

Además, los científicos sugieren que los registros de las muestras profundas del hielo de Groenlandia, que indican que las temperaturas promedio de allí no subieron apreciablemente hasta hace aproximadamente 15.000 años, pudieron haber permanecido en un estado hiperfrío como resultado de eventos activados por el calentamiento en otras partes del globo. Los autores creen que esta anomalía puede deberse a que el Atlántico Norte experimentó continuos inviernos hiperfríos durante unos 2.500 años, lo que impidió a la región calentarse al mismo ritmo que el promedio mundial.

La investigación, dirigida por Joerg Schaefer del Observatorio de la Tierra Lamont-Doherty, y George Denton en la Universidad de Maine, se ha basado en el método cosmogénico de datación, que ha permitido a los científicos determinar cuánto tiempo las superficies rocosas han estado expuestas al exterior desde que los glaciares se retiraron. A medida que los rayos cósmicos que penetran en la atmósfera de la Tierra inciden contra la piedra erosionada, forman un isótopo del elemento berilio, 10Be, a un ritmo conocido.

Final última glaciación
Zona analizada por los investigadores en Nueva Zelanda, alrededor del lago Pukaki. (Foto: George Denton)
Midiendo las diminutas cantidades de 10Be en las muestras pétreas de las acumulaciones de piedras y barro de origen glacial en California y Nueva Zelanda, y comparando estos datos con los resultados previamente publicados de Wyoming, Oregón, Montana, Argentina, Australia y Suiza, Schaefer y sus colegas pudieron precisar cuándo los glaciares empezaron a retirarse en diversas partes del planeta. Constataron que en casi todos los lugares que examinaron, los glaciares empezaron a retirarse hace aproximadamente 17.500 años. Estudios adicionales sobre América del Sur tropical y la zona sur del Tíbet también han producido resultados similares.


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