Ecología

La rápida retirada de glaciares podría aumentar la velocidad con la que sube el nivel del mar


El estudio se centró en el glaciar Helheim, uno de los glaciares de salida más grandes en Groenlandia. El calentamiento del aire y la elevación de las temperaturas del mar en el área probablemente han causado que el glaciar se acelere. Así lo ha manifestado Slawek Tulaczyk, especialista en ciencias de la Tierra de la Universidad de California en Santa Cruz (UCSC).

La capa de hielo de Groenlandia contiene bastante agua como para elevar el nivel global del océano de 4 a 6 metros por encima del actual. Aunque la totalidad de la capa es improbable que se funda en este siglo, incluso un pequeño cambio en la tasa de fusión podría inundar llanuras costeras bajas y agregar bastante agua dulce al Atlántico Norte como para alterar los patrones de circulación del océano.

Ian Howat, de la UCSC, resalta que cambios como éste pueden tener implicaciones drásticas para los modelos del clima. Los científicos usan complejos modelos matemáticos para predecir cómo el clima, el nivel del mar, y la circulación oceánica cambiarán en respuesta al aumento de concentración atmosférica de los gases de efecto invernadero.

"Los modelos actuales del clima tratan a la capa de hielo como si fuese un simple cubito de hielo gigante que se derrite allí paulatinamente, y lo que nosotros encontramos no es tan simple", advierte Howat.

Los investigadores usaron imágenes de satélite para determinar el movimiento y retirada del glaciar Helheim. Howat rastreó las posiciones de rasgos de la superficie glacial para evaluar cuán rápido el glaciar se movía entre sobrevuelos sucesivos del satélite. Las imágenes satelitales que datan de épocas tan lejanas como la década de los 70 muestran que el frente del glaciar permaneció básicamente en el mismo lugar durante muchos años. Pero en el 2001 empezó a retirarse rápidamente, retrocediendo al menos siete kilómetros entre el 2001 y el 2005. Las mediciones de Howat también muestran que el glaciar Helheim ha acelerado desde una velocidad de alrededor de 20 metros por día, a más de 30 diarios, adelgazándose unos 40 metros desde el 2001.


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