La sonda New Horizons nos mostrará en 2015 el verdadero rostro de Plutón

Uno de los principales eventos astronómicos anunciados para este 2015 que acaba de empezar es el paso de la sonda New Horizons junto al planeta enano Plutón, el que anteriormente fuera noveno planeta del Sistema Solar y que ahora junto a Ceres y Eris forma el grupo de los planetas enanos. Aunque la velocidad que ha tenido que alcanzar para poder salir del Sistema Solar en un tiempo razonable le impide detenerse a orbitar Plutón, ésta será la primera vez que podamos verlo desde cerca y con instrumental moderno por lo que será realmente este año cuando nos muestre su verdadera cara. Y esto será sólo el principio del viaje.

Sistema Solar

La ciencia ficción siempre nos ha ayudado a viajar más allá de los límites de nuestra imaginación. Así hemos podido pisar la Luna, explorar el espacio o viajar a Marte sin movernos del sofá. Plutón, sin embargo, no ha sido uno de los escenarios de los libros y películas que nos hicieron soñar en nuestra infancia y adolescencia.

Sólo el escritor Larry Niven dedicó su libro El mundo de los ptavvs al planeta que dejó de ser un planeta en 2006. En aquel año, la Unión Astronómica Internacional decidió ‘rebajar’ la categoría de Plutón, que comenzaría a ser considerado como un planeta enano. El razonamiento propuesto por la UAI determinó que fueran ocho los planetas que componen el Sistema Solar, mientras que Ceres, Plutón y Eris serían definidos desde ese momento como planetas enanos.

Plutón, pese a no haber formado parte de la ciencia ficción convencional, sí era parte de nuestros recuerdos. ¿Quién no había estudiado el Sistema Solar con nueve planetas? Una suerte de nostalgia encendió el debate astronómico, recordando el descubrimiento realizado por Clyde Tombaugh en 1930.

Por fortuna, el hecho de que Plutón no sea más un planeta no ha sido una barrera para nuestra sed de conocimiento. La NASA, a través de la misión New Horizons, pretende llegar más lejos de lo que jamás pudimos. 2015 será el año en el que conoceremos el verdadero rostro de Plutón.

La sonda fue lanzada desde Cabo Cañaveral en 2006, con el objetivo de explorar “los mundos que están en la frontera de nuestro Sistema Solar”. En su largo viaje, la nave tripulada realizó una breve ‘parada’ en Júpiter, para realizar algunas investigaciones y aprovechar su asistencia gravitatoria para impulsarse. Curiosamente, New Horizons estuvo entre tres y cuatro veces más cerca de Júpiter que la propia sonda Cassini.

Cuando llegue a Plutón, en contra de lo esperado, la nave ‘pasará de largo’. En otras palabras, en su viaje New Horizons no se detendrá a orbitar el planeta enano, como hacen otras sondas como Maven alrededor de Marte. ¿Por qué? El primer motivo es puramente técnico: para llegar a Plutón en sólo diez años, la velocidad que alcanzaNew Horizons es muy elevada, y si se detuviera a orbitar, necesitaría mayor cantidad de combustible al disminuir su velocidad en un 90%.

La segunda razón es científica. New Horizons no sólo nos permitirá conocer el rostro menos conocido de Plutón, sino que también ayudará a caracterizar una parte del cinturón de Kuiper. Es decir, sus objetivos son realmente ambiciosos, pues la finalidad de esta misión no es otra que describir la geología y morfología de Plutón y sus satélites, determinar la composición superficial de estos objetos y de sus atmósferas.

En su trayectoria, podremos adentrarnos también en el paisaje que rodea al planeta enano. 2015 será, sin duda, un gran año para la astronomía. Igual que lo fue el pasado, con el histórico aterrizaje sobre un cometa. Ahora se abre el tiempo de viajar rumbo a lo desconocido, y conocer los límites de nuestro pequeño gran mundo. Plutón nos espera.


 

Fuente: Think Big (http://blogthinkbig.com/new-horizons-rumbo-a-pluton/ )

3 Comments

  1. BestmanPi

    Muy bueno el primer párrafo. Yo también soy de los que pienso que el viaje a la Luna forma parte de la ciencia ficción.

    • redaccion

      Yo no, evidentemente.
      O no has entendido el primer párrafo o no te he entendido yo a ti.

      El que se pueda viajar con la imaginación a cualquier lugar no quita que la tecnología actual dé para muchos viajes espaciales que, si no se hacen, no es por falta de conocimientos sino de presupuesto.

      Claro que también hay una categoría espacial de ceporros que son capaces de viajar en un avión comercial a 950 km/h por 45 euros entre Madrid y Londres mientras usan un smartphone cuyo procesador opera a dos millones de ciclos por segundo pero luego no se creen que pueda haber naves tripuladas para viajar a la Luna u ordenadores capaces de controlar semejante vuelo.
      Espero que no seas uno de ellos. Y si lo eres no te molestes en contestar porque éste es un sitio dedicado a la ciencia y para las conspiraciones, el ocultismo, la religión y demás, hay otros sitios web, que Internet es muy grande.

  2. felipe

    Impresionante amigo !!
    Estoy emocionado por tanta hazaña… este universo, que universo mas grande.

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