Biología

Reaparición de un gen extinto


(NC&T) El estudio ha sido dirigido por el laboratorio de ciencia del genoma de Evan Eichler, en la Universidad de Washington, y por el Instituto Médico Howard Hughes.

El gen truncado IRGM es uno de entre sólo dos genes de este tipo que quedan en los seres humanos. Son genes de una clase que ayuda a los mamíferos a resistir a gérmenes que tratan de invadir a las células, como la tuberculosis y la salmonella. A diferencia de los humanos, la mayoría de los mamíferos tienen varios genes de este tipo. Los ratones, por ejemplo, tienen 21 de ellos. El interés médico sobre estos genes se originó recientemente, cuando los científicos asociaron mutaciones específicas en el IRGM con el riesgo de sufrir la Enfermedad de Crohn, una dolencia inflamatoria del sistema digestivo.

En este último estudio, los investigadores reconstruyeron la historia evolutiva del locus del gen IRGM en los primates. Encontraron que la mayor parte del conjunto al que pertenecía el gen fue eliminada al reducirse el número de copias hasta una sola, en una época muy temprana de la evolución de los primates, hace aproximadamente 50 millones de años. Las comparaciones realizadas entre especies de monos de distintos continentes sugieren que la copia remanente "murió" en su ancestro común.

El "cadáver" del gen remanente continuó siendo heredado a través de millones de años de evolución. Entonces, algo inesperado ocurrió en el ancestro común de los seres humanos y de los monos antropomorfos. De nuevo, el gen pudo ser leído y traducido a proteínas. Las evidencias sugieren que esta "resurrección" coincidió con la inserción de un retrovirus en el genoma ancestral.

En pocas palabras, el gen IRGM estaba "muerto" y luego "resucitó" a través de una compleja serie de eventos estructurales. Esto demuestra que no podemos dar por descartado a un gen hasta que haya sido completamente borrado.




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