Biología

Una colonia de insectos sociales puede operar como un cerebro global virtual


(NC&T) Los animales toman decisiones constantemente, como por ejemplo si un depredador se está acercando o no, o si deben establecer o no un nuevo hogar. Los problemas de este tipo los experimentan organismos de todos los niveles de complejidad biológica y para solucionarlos se requiere alcanzar un equilibrio adecuado entre la velocidad y la precisión a la hora de tomar tales decisiones.

Analizando modelos procedentes del sector de las neurociencias, y modelos provenientes del de la biología de los insectos sociales, James Marshall, de la Universidad de Bristol, y sus colegas, han mostrado cómo las colonias de insectos sociales que están buscando un lugar donde establecer su vivienda pueden, de manera colectiva, alcanzar el balance idóneo entre la velocidad y la precisión en la toma de decisiones, empleando mecanismos similares a los utilizados por las neuronas en el cerebro de los primates.

Otros científicos habían especulado con anterioridad que las colonias de insectos y los cerebros complejos podrían operar de formas similares, como por ejemplo Douglas Hofstadter en su libro "Godel, Escher, Bach", galardonado con un premio Pulitzer, pero el estudio de la Universidad de Bristol es el primero en relacionarlos de manera teórica con solidez, y los planteamientos que presenta debieran ser aplicables a diversos sistemas biológicos de muchos niveles de complejidad biológica, incluyendo a los humanos.

El estudio establece los primeros paralelismos formales entre los circuitos para la toma de decisiones en la corteza cerebral visual de los primates, y las colonias de insectos sociales. Ambos "sistemas" hacen elecciones que reflejan un compromiso óptimo entre la velocidad y la precisión de la toma de decisiones.

Cerebro global virtual
Las hormigas pintadas atienden a sus jóvenes. (Foto: Nigel Franks)
Las neuronas en el cerebro, y los insectos sociales en las colonias, deben alcanzar un punto en el que se inician las decisiones. A pesar de sus impresionantes capacidades individuales, las neuronas son simples en comparación con los insectos sociales, individualmente sofisticados. Sin embargo, en un nivel simple, ambos sistemas pueden generar decisiones robustas y eficientes, independientemente de cuán sofisticados puedan ser sus componentes individuales.




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