Biología

Cómo las hormigas del desierto encuentran el camino a casa sin perderse


(NC&T) Antes de este estudio, los investigadores creían que la hormiga del desierto, Cataglyphis fortis, que vive en las inhóspitas llanuras de sal en Túnez, era un insecto que se guiaba únicamente por su sistema visual. Pero Kathrin Steck, Bill Hansson y Markus Knaden, los tres del Instituto Max Planck para la Ecología Química en Jena, Alemania, emplearon la cromatografía de gases para verificar que los microhábitats del desierto poseen conjuntos característicos de señales de olor que ayudan a las hormigas a encontrar el camino de regreso al hormiguero.

Después de haber identificado algunos olores en estas "firmas" características de microhábitats específicos, los investigadores entrenaron a hormigas en experimentos de campo, para reconocer estos olores como señales que indicaban una entrada secreta al hormiguero. Las hormigas aprendieron a asociar la entrada al hormiguero con un solo olor, y seleccionaron éste de entre los olores para los cuales no habían sido entrenadas. Eligieron incluso el olor correcto en una mezcla de cuatro. Las hormigas se mostraron algo confundidas cuando se enfrentaban a la mezcla en vez de al olor hogareño puro, pero aún así actuaron con mayor eficacia en su búsqueda que las hormigas del grupo de control.

Se había demostrado antes en las palomas el uso de rasgos geográficos olfativos derivados de las características peculiares de cada lugar, pero la mayoría de las hormigas depende de los rastros de feromonas generadas por ellas mismas. Sin embargo, la Cataglyphis explora hasta 100 metros a la redonda en busca de alimentos, una vasta distancia para un animal tan pequeño, en un hábitat donde las altas temperaturas y las siempre cambiantes ubicaciones de las fuentes de comida harían inservibles a los rastros de feromonas. Ésta puede ser la razón por la que estas hormigas fueron eficaces en el uso de las marcas olfativas estables que se les enseñó a emplear como indicadores de la entrada a su hormiguero.

Hormigas del desierto
La Cataglyphis fortis encuentra su camino en el desierto. (Foto: Max Planck Institute for Chemical Ecology, Markus Knaden)



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