Biología

Aclaran enigma sobre el cuerno de rinoceronte

(NC&T) Los científicos, de la Universidad de Ohio, han descubierto nuevos detalles sobre los materiales estructurales que forman el cuerno, y el papel que esos materiales desempeñan en el desarrollo de la forma característica del mismo.

Los cuernos de la mayoría de los animales tienen un centro óseo cubierto por una vaina delgada de queratina, la misma sustancia del pelo y las uñas. Los cuernos de rinoceronte son, sin embargo, únicos, porque están compuestos completamente de queratina. Los científicos estaban desconcertados ante esta diferencia, pero ahora el estudio de la Universidad de Ohio ha revelado una pista interesante: estructuras oscuras que atraviesan el centro de los cuernos.

El equipo examinó las cabezas de rinocerontes que murieron por causas naturales. Encontraron depósitos minerales densos hechos de calcio y melanina. Los depósitos de calcio hacen el núcleo del cuerno más duro y más fuerte, y la melanina protege el núcleo de la degradación por los rayos ultravioleta del Sol, según los investigadores. La porción exterior más suave del cuerno se debilita con la exposición al Sol y se transforma hasta su forma distintiva a través de los golpes dados con él y frotándolo contra la tierra y la vegetación. La estructura de los cuernos de rinoceronte es similar al centro duro de un lápiz y la periferia más débil de madera, ello permite afilarlos de manera muy eficiente.

"Los cuernos se asemejan estrechamente a la estructura de los cascos de caballo, picos de tortuga y picos de cacatúa. Esto podría estar relacionado con la fortaleza de estos materiales, aunque se necesita más investigación sobre el tema", explica Tobin Hieronymus, autor principal del estudio.


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