Biología

Descubren estrategia para cultivar nuevas células madre


(NC&T) El descubrimiento, efectuado por expertos del Centro Médico de la Universidad Duke, permitiría cultivar con notable rapidez células madre y trasplantarlas en pacientes con enfermedades de la sangre, defectos en el sistema inmunológico, y dolencias genéticas específicas, según los investigadores de la citada universidad.

Las células madre son las células más versátiles del cuerpo, continuamente dividiéndose en células madre nuevas o en células especializadas que desempeñan papeles específicos en el organismo. Pero poco se conoce sobre cómo se determina su destino de entre los muchos posibles. El equipo de Duke estudió las células madre hematopoyéticas o productoras de sangre.

En su estudio, los investigadores descubrieron que una enzima, ALDH, estimula la maduración de células madre hematopoyéticas y su transformación en sangre o células inmunológicas, un proceso llamado diferenciación. Inhibieron esta enzima en cultivos de células madre y lograron aumentar en 3,4 veces el número de éstas. Además, demostraron que las nuevas células madre eran capaces de restaurar completamente los sistemas inmunológico y hematopoyético de ratones inmunodeficientes.

La capacidad para tratar enfermedades humanas está limitada por nuestro conocimiento de cómo las células madre determinan su destino, esto es, si mantienen su capacidad de autorrenovarse o si producen células especializadas. Comprender bien este proceso y todos sus cauces permitiría a los científicos prolongar el crecimiento de células madre humanas para usos terapéuticos.

Actualmente, los pacientes que lo requieren reciben células madre ya sea de médula ósea de donantes adultos, de la sangre del cordón umbilical procedente de recién nacidos, o de células madre sanguíneas. Pero las células madre son escasas: representan menos del 0,01 por ciento de la población celular de la médula ósea. Asimismo, las unidades de sangre del cordón frecuentemente carecen de un número suficiente de células madre para reconstruir el sistema inmunológico diezmado de un paciente.

Los esfuerzos para cultivar células madre humanas hematopoyéticas en el laboratorio han demostrado la dificultad que ello entraña, básicamente porque los factores de crecimiento en el cultivo hacen que las células madre se diferencien rápidamente.

Los investigadores esperan desarrollar un ensayo clínico para probar la capacidad ampliada de cultivar células madre humanas con fines terapéuticos.


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