Biología

Los primeros animales terrestres podian caminar y correr como los mamíferos


Después de estudiar las criaturas en el Zoológico de Toledo, Ohio, Estados Unidos, Stephen Reilly, profesor de ciencias biológicas en la Universidad de Ohio, y el estudiante doctoral Eric McElroy, determinaron que dichos animales usan ambas formas de locomoción, que son mecanismos de ahorro energético generalmente vistos como importantes sólo para animales rápidos tales como mamíferos y pájaros.

Andrew Odum, conservador de herpetología del zoológico, y Valerie Hornyak, que dirige el grupo de cuidadores de la sección de herpetología, son coautores del estudio.

Los tuátaras, que tienen normalmente de 30 a 60 centímetros de largo, poseen el aspecto de lagartos grandes con escamas verdes o marrones, y púas cortas en sus lomos. Poseen rasgos anatómicos únicos que están a medio camino de los típicos en lagartos y de los comunes en pájaros. Se encuentran sólo en Nueva Zelanda, donde el clima fresco es ideal para estos animales que no pueden sobrevivir en temperaturas por encima de los 25 grados Celsius. Pueden llegar a tener hasta 100 años, y viven principalmente de insectos, huevos y pájaros pequeños. Los registros fósiles muestran que el tuátara existe desde fecha tan lejana como 225 millones de años atrás, y no ha cambiado significativamente en todo este tiempo.

Los tuátaras son los modelos vivos más viejos de los primeros tetrápodos (animales de cuatro patas); eso es lo que los hace tan interesantes.

Primeros animales terrestres
Un ejemplar de tuátara. (Foto: Steve Reilly)
En el estudio reciente, los tuátaras y las salamandras caminaron y corrieron en una pista con una placa integrada que medía la fuerza con la que los animales golpeaban la superficie en cada paso. A partir de cintas de vídeo y de las mediciones de la fuerza, los investigadores podían decir cuándo los animales caminaban y cuándo corrían. La diferencia no es obvia en estas criaturas, que tienden a moverse con un paso lento y tambaleante. Eso es lo que llevó en su día a los científicos a creer que los animales primitivos podían tan sólo andar.

Pero datos sobre la fuerza ejercida por los animales durante la locomoción, usados para estudiar el movimiento del centro de masa de estas criaturas, mostraron otra cosa. El centro de masa se mueve de manera característica en cada una de ambas modalidades de marcha. Mamíferos tales como los humanos, perros y caballos pueden usar ambos mecanismos para conservar hasta el 50 por ciento de la energía necesaria para caminar y correr.

Cuando estudiaban las salamandras y los tuátaras, los investigadores detectaron los rasgos delatores de los movimientos del centro de masa en diferentes zancadas, confirmando ello que las criaturas caminan y corren mecánicamente. Debido a que son los ejemplos vivientes más antiguos de animales de cuatro patas, los nuevos hallazgos sugieren que ambos mecanismos de ahorro energético aparecieron cuando los primeros vertebrados emigraron hacia tierra.

Los investigadores también han mostrado, sin embargo, que el caminar y el correr en los tuátaras se llevan a cabo a la misma velocidad, y emplean casi las mismas cantidades de energía. Reilly cree que esto podría ser una preadaptación en estos animales primitivos que no han desarrollado la necesidad de mayor velocidad, a diferencia de otros animales.


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