Biología

La mirada acústica de los murciélagos


Se sabe que los murciélagos "ven" enviando haces de sonido hacia su entorno y escuchando los ecos que rebotan de objetos como insectos y árboles. El murciélago usa estos ecos para maniobrar esquivando a los segundos y capturar a los primeros.

Sin embargo, lo que no se sabía era si el murciélago convierte lo que oye en lo que hace, de la misma manera que los humanos convertimos lo que vemos en acción. El uso del sonido por los murciélagos para capturar sus presas sucede tan deprisa, que no es posible observar su conducta en tiempo real, o con equipo convencional.

Ahora, con una combinación única de cámaras infrarrojas de gran velocidad y micrófonos ultrasónicos, la profesora Cynthia Moss de la Universidad de Maryland y Kaushik Ghose (estudiante doctoral) han podido ver con precisión cómo un murciélago se mueve en respuesta a un sonido. Han comprobado que hay una conexión fuerte y predecible entre hacia dónde "mira" un murciélago con su haz de sonar (su mirada acústica) y cómo vuela.

Los científicos saben que hay una relación entre hacia dónde miramos los humanos y otros animales videntes y cómo nos movemos hacia una meta. Por ejemplo, cuando atravesamos un centro comercial en busca de la tienda que deseamos visitar, podemos mirar los escaparates de las tiendas a nuestra derecha e izquierda, pero continuamos caminando hacia delante. No nos movemos necesariamente en la misma dirección que nuestra mirada. Pero cuando vemos la tienda a la que queremos entrar, nos volvemos hacia ella, mirando y caminando en la misma dirección.

Los científicos no han estado seguros de si ocurre lo mismo con los murciélagos, porque en la oscuridad dependen principalmente de un sofisticado sistema de sonar, llamado ecolocalización, que brinda una percepción bastante diferente de la que nosotros tenemos de nuestro entorno.

sentido vista murciélagos
Imagen infrarroja de un murciélago en vuelo. (Foto: Stephen Dear )
Debido a que el proceso completo de detectar, rastrear y capturar tiene lugar en fracciones de segundo y en la oscuridad, los humanos simplemente no podemos observar esta asombrosa conducta a simple vista. La tecnología fue la llave del equipo de investigadores para acceder a la comprensión de la rauda habilidad de los murciélagos.

Colocados en diversos puntos de la sala de vuelo, micrófonos especiales grabaron los patrones direccionales del sonido emitido por el animal. Estos patrones muestran hacia dónde el murciélago está "mirando".

Reproduciendo a velocidad lenta el movimiento grabado en sonido y video, los investigadores encontraron que cuando el murciélago vuela examinando su entorno en busca de una presa, hace giros más suaves hacia la dirección de su "mirada", y produce aproximadamente 10 llamadas por segundo. Pero cuando ha localizado un insecto con su haz sonoro, empieza a llamar más rápidamente, produciendo entre 100 y 150 llamadas por segundo. En este estado, el murciélago sigue a su haz con mucha mayor precisión, haciendo giros abruptos para seguir la dirección de su "mirada acústica".


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