Biología

La vida secreta de las algas


Los investigadores de las universidades de Cambridge y Kent han descubierto que la mitad de todas las algas tienen una relación de dependencia, beneficiosa, con bacterias que fabrican la vitamina para ellas.

Los científicos, financiados por el Consejo para la Investigación de las Ciencias Biológicas y la Biotecnología (BBSRC), encontraron que no hay algas que tengan los genes necesarios para producir la vitamina B12. Aquellas que no requieren de su suministro son semejantes a las plantas superiores, tienen un proceso metabólico alternativo que no necesita la vitamina. Sin embargo, las algas que necesitan la vitamina B12 no pueden hacerla ellas mismas y deben conseguirla en alguna otra parte.

Los científicos comprendieron que la cantidad de vitamina B12 exigida para el crecimiento en el laboratorio de los tipos de algas que necesitan la vitamina, es mucho más alta que los niveles naturales existentes en mares y ríos. Al mismo tiempo, descubrieron que en su ambiente natural existen bacterias que pueden proporcionar la necesaria vitamina B12 que las algas requieren. Sin embargo, la relación entre las bacterias y las algas no funciona en un único sentido. Los científicos encontraron que las algas ayudan a las bacterias proporcionándoles carbono, a partir de su propia fotosíntesis.

"Lo que estas observaciones demuestran es que, aunque las algas viven obteniendo la energía del Sol a través de la fotosíntesis, muchas de ellas son como los animales que necesitan de otro organismo para proporcionarles un nutriente vital", explica la Dra. Alison Smith, una de las principales investigadoras, de la Universidad de Cambridge. El hallazgo tiene implicaciones para la visión que hasta ahora tenían los científicos de los ecosistemas oceánicos del mundo.

Las algas fijan alrededor de la mitad del carbono del planeta, y es vital poder comprender todo lo que afecta a su crecimiento y bienestar. La investigación de las relaciones fundamentales de las algas con las bacterias puede no parecer importante inicialmente, pero sólo conociendo a fondo este ámbito será posible descubrir el modo de mantener la salud de los ecosistemas a nivel global.


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