Biología

El mecanismo de defensa de la bacteria E. Coli, desvelado

El óxido nítrico es producido por el cuerpo para combatir las infecciones. Los investigadores han descubierto un mecanismo que permite a las bacterias detectar el óxido nítrico e inactivarlo.

Stephen Spiro, profesor en la Escuela de Biología en el Georgia Tech, junto con sus colegas Benoit D'Autréauz, Nicholas Tucker y Ray Dixon del Centro John Innes, estudió una cepa no patógena de Escherichia coli, muy relacionada con la bacteria Salmonella.

Las formas patógenas de la E. coli y la Salmonella son usualmente transmitidas a los humanos a través de la carne cruda, verduras sin lavar y contaminación cruzada en superficies en las que se preparan comidas. Las infecciones de cualquiera de estos organismos pueden causar diarrea, retortijones abdominales y algunas veces enfermedades más serias que requieren hospitalización. La E. coli no responde adecuadamente a los antibióticos, mientras que la Salmonella ha desarrollado varias cepas farmacorresistentes.

Spiro y sus colegas enfocaron su estudio en la proteína NorR y el papel que desempeña en reducir los niveles de óxido nítrico. En respuesta a esta sustancia, la NorR se liga al ADN para regular la expresión de una enzima que reduce la cantidad de óxido nítrico en la bacteria. Ya que este óxido se fija en los metales, los investigadores sospechaban que podría haber un metal en la proteína.

Bacteria E. Coli
Una bacteria E. coli patógena. (Foto: CDC/Elizabeth H. White, M.S.)
Efectivamente, la NorR contiene una molécula simple de hierro. El estudio encontró que el óxido nítrico se liga al hierro, activando la proteína que, a su vez, controla la expresión de los genes norVW. Estos genes codifican una enzima que elimina al óxido nítrico, con lo que la bacteria esquiva las defensas del cuerpo.

Si los investigadores logran interferir en este mecanismo, sería factible el desarrollo de mejores antibióticos y tratamientos.


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