Biología

ADN antiguo ayuda a esclarecer los orígenes de dos especies extintas de caballo americano


Así parece demostrarlo un nuevo estudio, en el que Jaco Weinstock, Alan Cooper, y sus colaboradores usan ADN antiguo para argumentar que el género Hippidion es más joven de lo que se había pensado, y que los caballos americanos zancudos eran endémicos de América y no emigrados de Asia. Su análisis también ha reducido la taxonomía de las especies norteamericanas a sólo dos. Cooper opina que la cuestión más importante que muestra el estudio es la falta aparente de diversidad de especies para los caballos norteamericanos en el Pleistoceno tardío, ya que los caballos son el ejemplo más exhibido de la teoría de la evolución.

Para explorar los orígenes de los caballos, los autores examinaron ADN mitocondrial (ADNmt) extraído de huesos equinos fosilizados. Las mitocondrias, que tienen su propio genoma, contienen un segmento de secuencia que es útil para inferir relaciones evolutivas: aunque la región sufre una tasa de mutación alta, los patrones de mutación permanecen estables durante miles de generaciones. El análisis del ADNmt de los caballos de América del Sur y del Norte proporcionó evidencias de que los caballos zancudos, los del género Hippidion, y los caballinos, o caballos verdaderos, surgieron todos a partir de un linaje común.

Los autores del estudio han mostrado que el género Hippidion tiene sólo 3 millones de años de antigüedad, una fecha mucho más reciente que lo anteriormente supuesto. Se pensaba que los caballos sudamericanos provenían de un linaje muy antiguo identificado en formas fósiles de América del Norte. En cambio, los datos reunidos por el equipo de Cooper indican que probablemente divergieron y se movieron a América del Sur hace alrededor de tres millones de años, durante el gran intercambio biótico que tuvo lugar cuando quedó establecido el Istmo de Panamá.

Y aunque similitudes morfológicas entre caballos americanos zancudos y ciertos caballinos euroasiáticos (un grupo que incluye tanto al caballo doméstico como al casi extinto caballo Przewalskii de Mongolia) sugieren que los caballos zancudos cruzaron el Estrecho de Bering, el nuevo estudio muestra que los genomas de los caballos americanos y euroasiáticos son demasiado diferentes para apoyar esta teoría. "Encontramos que el caballo zancudo en América del Norte era de hecho un endémico local, y acababa de converger morfológicamente, debido quizás a ambientes compartidos", explica Cooper.

El estudio también sugiere que todos los caballinos norteamericanos, tradicionalmente clasificados como especies múltiples sobre la base de su tamaño diverso, pertenecen a la misma especie. Así, sólo dos linajes de caballo vivieron en América del Norte durante el Pleistoceno Tardío, los caballos zancudos y los caballinos. "Aunque los diferentes caballos de cada especie variaban bastante en forma y tamaño, regional y temporalmente", explica Cooper, "no vemos evidencia genética alguna de que las variaciones sean especies diferentes".

El nuevo modelo del estudio, si resulta verdadero, podría proporcionar una herramienta para explorar cómo las adaptaciones ambientales dan lugar a variaciones morfológicas.


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