Astronomía

Mediciones asombrosamente precisas de distancias cósmicas


La red VLBA proporciona, aunque limitada a las ondas de radio y a las reconstrucciones visuales hechas a partir de tales ondas, la mayor capacidad de resolución de entre todos los telescopios y radiotelescopios del mundo. Puede producir imágenes cientos de veces más detalladas que las del telescopio espacial Hubble, una potencia escrutadora equivalente a la que tendría un sujeto capaz de leer a simple vista desde Nueva York un periódico que reposara sobre una mesa en una terraza de Los Ángeles. Este poder permite a los astrónomos hacer mediciones cósmicas precisas, con grandes beneficios para las investigaciones astronómicas dentro de nuestra galaxia y más allá.

Las nuevas mediciones con el VLBA han determinado que una galaxia llamada NGC 6264 se halla a una distancia de 450 millones de años-luz de la Tierra, con un grado de incertidumbre del 9 por ciento como mucho. Ésta es la mayor distancia medida de forma directa en la historia de la astronomía, y supera a la medición que desde 2009 ostentaba el récord, una que estableció en 160 millones de años-luz la distancia a la que se halla otra galaxia.

Anteriormente, las distancias más allá de nuestra galaxia se estimaban mediante métodos indirectos.

"Nuestras mediciones geométricas directas son independientes de las suposiciones y de las complicaciones inherentes a otras técnicas", recalca James Braatz, del Observatorio Nacional estadounidense de Radioastronomía (NRAO), quien trabajó con Cheng-Yu Kuo, de la Universidad de Virginia y el NRAO.

Distancias cósmicas
Artist's conception of Milky Way, showing locations of star-forming regions whose distances were recently measured. (Foto: M. Reid, Harvard-Smithsonian CfA; R. Hurt, SSC/JPL/Caltech, NRAO/AUI/NSF)
La precisión en la medición de distancias cósmicas cada vez mayores es vital para determinar con fiabilidad la tasa de expansión del universo, que ayuda a los teóricos a limitar las posibles explicaciones para la naturaleza de la Energía Oscura. Diferentes modelos de Energía Oscura predicen valores diferentes para la tasa de expansión, conocida como la Constante de Hubble.

Otro trabajo que se realiza con la red VLBA es el del equipo de Mark Reid, del Centro para la Astrofísica, gestionado conjuntamente por la Universidad de Harvard y el Instituto Smithsoniano. Reid y sus colegas están observando la galaxia de Andrómeda en un proyecto a largo plazo para determinar la dirección y la velocidad de su movimiento a través del espacio. La predicción estándar es que nuestra galaxia (la Vía Láctea) y Andrómeda colisionarán dentro de unos pocos miles de millones de años. Midiendo con la suficiente precisión el actual movimiento de Andrómeda, es posible determinar con un grado de fiabilidad mucho mayor si esto va a ocurrir y cuándo exactamente.

El VLBA también está redibujando el mapa de nuestra galaxia, realiza un trabajo que aportará nuevos y emocionantes datos sobre los planetas de otros sistemas solares, e interviene o intervendrá en muchos otros proyectos de investigación avanzada.




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