Astronomía

Primer pronóstico acertado de la ubicación de un planeta de otro sistema solar

(NC&T) Rory Barnes (de la Universidad de Arizona) y sus colaboradores pronosticaron la existencia del planeta desconocido por medio de un estudio teórico de las órbitas de dos planetas conocidos en órbita de la estrella HD 74156.

Barnes y sus colegas estudiaron las órbitas de varios sistemas planetarios y comprobaron que las órbitas de esos planetas tienden a estar tan cercanas como sea posible sin que la gravedad las desestabilice. Llegaron a la conclusión de que esta distribución apretada es el resultado de procesos universales de formación planetaria.

Pero los dos planetas, denominados B y C, en la órbita de la estrella HD 74156, presentaban un gran espacio vacío entre ellos. Asumieron que si su hipótesis sobre la distribución apretada de planetas era correcta, debía existir otro entre B y C, y debía estar además en una órbita específica.

Jacob Bean y sus colegas de la Universidad de Texas observaron el sistema planetario cuidadosamente y confirmaron que un nuevo planeta está ubicado donde Barnes había predicho. El nombre asignado al nuevo planeta es HD 74156 D.

Ubicación planeta de otro sistema solar
El sistema planetario de la estrella HD 74156, a la izquierda, comparado con el nuestro. (Foto: Rory Barnes)
Otros miembros del equipo son Sean Raymond, ahora en la Universidad de Colorado, Thomas Quinn de la Universidad de Washington, y Barbara McArthur y Fritz Benedict de la Universidad de Texas en Austin.

Éste es el primer caso de predicción con acierto demostrado de la existencia de un planeta desconocido, desde que se vaticinó la existencia de Neptuno hace más de 160 años. Los astrónomos de mediados del siglo XIX John Couch Adams en Inglaterra y Urbain-Jean-Joseph Le Verrier en Francia, calcularon independientemente la posición de Neptuno basándose en las irregularidades del movimiento de Urano.




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