Astronomía

Sistemas planetarios sin estrella



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(NC&T) Versiones en miniatura de nuestro sistema planetario pueden girar en torno a objetos con una masa 100 veces más pequeña que la de nuestro Sol. Esa es la conclusión de dos estudios conducidos por el astrónomo Ray Jayawardhana de la Universidad de Toronto y sus colegas.

Los nuevos hallazgos muestran que algunos objetos sólo unas cuantas veces más masivos que Júpiter nacen con discos de polvo y gas a su alrededor, la materia prima para la creación de planetas.

La labor de investigación hecha por el grupo de Jayawardhana y otros en los últimos años ha mostrado que los discos son comunes alrededor de estrellas abortadas (planetas gigantes que no han logrado alcanzar la masa suficiente para transformarse en estrellas, y que se denominan "enanas marrones"). Lo mismo parece ocurrir con sus primos más pequeños. Estos objetos, descubiertos en los últimos cinco años, tienen masas similares a las de los planetas extrasolares conocidos, pero no están en órbita alrededor de estrellas, sino que flotan por el espacio como si lo fuesen.

En el primer estudio, Jayawardhana y Valentin Ivanov del Observatorio Europeo del Sur (ESO por sus siglas en inglés), en Chile, usaron dos de los telescopios del ESO para obtener espectros ópticos de seis candidatos identificados recientemente por investigadores en la Universidad de Texas en Austin.

Sistemas planetarios sin estrella
Pueden existir crisoles planetarios no sólo alrededor de estrellas sino también alrededor de objetos que no son mucho mayores que Júpiter. (Foto: www.jonlomberg.com)
Dos de esos seis candidatos resultaron tener masas entre cinco y diez veces la de Júpiter, mientras que otros dos tienen masas entre 10 y 15 veces la de Júpiter. Estos cuatro objetos tienen sólo unos pocos millones de años de edad, y están ubicados en regiones de formación de estrellas a 450 años-luz de la Tierra. Los objetos de masa planetaria muestran emisión infrarroja generada por discos de polvo que, con el transcurso del tiempo, pueden evolucionar hasta convertirse en minisistemas planetarios.

En el otro estudio, Subhanjoy Mohanty y Eric Mamajek (del Centro Astrofísico conjunto de la Universidad de Harvard y el Instituto Smithsoniano), Nuria Huelamo (ESO) y Jayawardhana, usaron el gran telescopio VLT para obtener imágenes infrarrojas y espectros de un compañero de masa planetaria hallado hace dos años alrededor de una joven enana marrón, la cual tiene una masa de unas 25 veces la de Júpiter.

Se sabía que la enana marrón, referida abreviadamente como 2M1207, y situada a 170 años-luz de la Tierra, estaba rodeada por un disco. Ahora, este equipo ha encontrado evidencia de un disco alrededor de su compañero, el cual posee una masa 8 veces mayor que la de Júpiter.

Los investigadores piensan que la pareja se formó de manera conjunta, igual que un sistema binario de estrellas, en vez de que el compañero se formase a partir de un disco alrededor de la enana marrón. Además, es bastante probable que planetas más pequeños, o lunas técnicamente hablando, puedan ahora estar formándose en el disco que gira alrededor de cada uno de ambos superplanetas.



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