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Noticias breves de astronautica



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(NC&T) *Malasia continúa preparando el vuelo de su primer astronauta, previsto para octubre de 2007. Cuatro candidatos han sido elegidos y serán enviados a la Ciudad de las Estrellas rusa, donde se prepararán durante un año y medio. Uno de ellos será seleccionado para la misión que lo llevará hasta la estación espacial internacional. Los candidatos son: el Dr. Faiz Khaleed, el Dr. Shaykh Muszaphar Shukor, el piloto Mohamed Faiz Kamaluddin, y la ingeniero S.Vanajah.

*El primer lanzamiento chino del año ocurrió desde Taiyuan a las 22:48 UTC del 27 de abril, y supuso la colocación en órbita del satélite Yaogan-1 (Satélite de Teledetección Remota). Según la agencia Xinhua, el vehículo pesó 2.721 kg al despegue y fue enviado al espacio a bordo de un cohete CZ-4B. La órbita de destino, casi polar, servirá para observar la superficie de la Tierra, en especial territorios afectados por desastres naturales, campos agrícolas, etc. También transporta instrumental para diversos experimentos científicos.

*El CIRA (Centro Italiano Ricerche Aereospaziali) se halla enfrascado en el desarrollo de un prototipo de vehículo espacial reutilizable no tripulado. Tras tres años de trabajos, los ingenieros han construido un demostrador a escala que acaba de ser presentado al público. Será enviado pronto a la base de lanzamiento Trapani Milo, de la Agencia Espacial Italiana, desde donde efectuará su primera misión entre junio y agosto de este año. Los resultados obtenidos podrían empujar tanto a Italia como al resto de Europa a la construcción de un vehículo mayor que permita sustituir en algunas de sus funciones a la actual lanzadera estadounidense. Más información en:

http://www.cira.it/html/italiano/home/index.asp

*Un equipo internacional de astrofísicos ha encontrado con el observatorio de rayos X de la ESA (Agencia Espacial Europea), el XMM-Newton, una estrella de neutrones giratoria que parece menos estable de lo esperado. Estas observaciones de rayos X podrían proporcionar un conocimiento más detallado sobre la evolución termal y, en última instancia, la estructura interna de las estrellas de neutrones. Las estrellas de neutrones rotatorias, también conocidas como púlsares, son consideradas por lo general rotores altamente estables. Gracias a las señales periódicas que emiten, bien en longitudes de onda de radio o bien en las de rayos X, pueden servir como precisos "relojes" astronómicos. Los científicos descubrieron que durante los últimos cuatro años y medio la temperatura de un enigmático objeto, llamado RX J0720.4-3125, iba en aumento. Sin embargo, observaciones muy recientes han mostrado que esta tendencia se ha revertido, y que la temperatura está ahora disminuyendo. Según los científicos este efecto no se debe a una variación real de la temperatura, sino a una geometría visual cambiante. RX J0720.4-3125 está muy probablemente "en precesión", esto es, se está tambaleando lentamente y por tanto, expone a los observadores diferentes áreas de su superficie. (ESA) Más información en:

http://www.esa.int/esaCP/SEMD8HOFGLE_Spain_0.html

*A poco más de un año (agosto de 2007) para el lanzamiento de la próxima sonda de aterrizaje marciana de la NASA, el Phoenix Mars Lander, los ingenieros que la están montando han entrado en una nueva fase de integración, la adición de equipos complejos como el ordenador de vuelo, los sistemas de energía y los instrumentos científicos. En primer lugar, todos estos sistemas se prueban en solitario y por separado, y después, una vez montados, se chequean como un todo, para comprobar que actúan correctamente y sin interferencias. El Phoenix forma parte del programa Scout. En realidad, es uno de los vehículos cuyo lanzamiento fue cancelado tras la pérdida del Mars Polar Lander, hace unos años. Los técnicos han revisado su diseño para evitar que algo así se repita, y ahora, haciendo honor a su nombre, el Phoenix renacerá de sus cenizas para volar hacia el polo norte de Marte, aterrizar y estudiar su casquete polar. A diferencia de sus recientes antecesores, que emplearon sacos inflables para amortiguar el aterrizaje, el Phoenix usará un sistema de propulsión para facilitar que se pose de forma suave y controlada, en mayo de 2008. El vehículo dispone de un brazo robótico de 2 metros de largo que permitirá extraer una muestra de suelo de hasta 50 cm de profundidad, muestra que será analizada a bordo. Más información en:

http://phoenix.lpl.arizona.edu/

*Una de las cargas más interesantes incluidas dentro de la nave Progress M-56 enviada en dirección a la estación espacial internacional consiste en un mini-satélite llamado SPHERE, construido por el MIT y que ayudará a abrir las puertas a la construcción de telescopios robóticos espaciales y otros sistemas. El proyecto SPHERE (Synchronized Position Hold Engage Re-orient Experimental Satellites) está formado por satélites con un tamaño de balones de voleibol, cuya tarea será mantenerse flotando en el espacio manteniendo una posición muy precisa. Futuros instrumentos utilizarán esta capacidad para formar parte de un gran telescopio que mirará hacia los planetas y las estrellas. El primer experimento con esta tecnología se efectuará si todo va bien el próximo 18 de mayo, dentro de la propia estación internacional. Los astronautas controlarán el funcionamiento del primer SPHERE, que deberá comportarse sin desviarse más de 1 cm. Además, realizará algunas maniobras, como simular un acoplamiento. Antes de finales de año, otros dos SPHERE llegarán a la ISS a bordo de los transbordadores espaciales (si se cumplen las fechas, uno despegará el 1 de julio, y el otro el 14 de diciembre). En el futuro, este tipo de ingenios será situado en el exterior, volando en formación, y manteniendo sus posiciones relativas mediante enlaces de radio. Más información en:

http://web.mit.edu/newsoffice/2006/mini-satellites.html

*Los cohetes rusos Proton volverán probablemente muy pronto a la actividad, ya que la anomalía que provocó que el satélite Arabsat-4A quedase varado en una órbita incorrecta no se debió a un problema de diseño, sino a una cuestión de control de calidad. Más concretamente, la investigación efectuada ha señalado que el motor de la etapa superior Breeze-M se apagó prematuramente cuando un objeto extraño interrumpió el suministro de oxidante al bloquear la tobera de la bomba hidráulica. Se tomarán medidas para evitar que ello vuelva a suceder, medidas que deberían estar en su sitio a finales de mayo. Recordemos que el lanzamiento del Arabsat-4A fracasó a los 5.536 segundos del despegue, ocurrido el 28 de febrero, cuando el segundo encendido de la Breeze-M duró mucho menos de lo previsto y por tanto el satélite fue insertado en una altitud incorrecta (14.679 km por 506 km, inclinación: 51,6 grados), muy lejos de la órbita de transferencia geoestacionaria programada.

*Israel cuenta desde el 25 de abril con un nuevo satélite de observación de la Tierra, entre cuyas misiones estará también el espionaje de los territorios próximos y la vigilancia de las aspiraciones nucleares iraníes. El lanzamiento del Eros-B1 (Earth Remote Observation Satellite) se produjo a las 16:46 UTC, desde el cosmódromo de Svobodny. Se utilizó para ello un cohete ruso Start-1, que no es sino un misil Topol modificado para tareas espaciales. El vehículo utilizó un sistema de lanzamiento móvil. El destino final de la carga útil es una órbita heliosincrónica, desde donde será operado por la empresa ImageSat International, que explota sus productos fotográficos. Tras su separación del cohete portador, a los 16 minutos del lanzamiento, el Eros-B1 desplegó sus paneles solares y antenas. Durante la siguiente semana sus sistemas serán chequeados antes de entrar en servicio. El Eros-B, construido por Israel Aircraft Industries sobre una plataforma Ofek de 350 kg, se une en el espacio con su hermano Eros-A, lanzado en diciembre de 2000 mediante el mismo método. Sin embargo, el nuevo integrante de la constelación posee una cámara mejor y otros avances técnicos que permitirán obtener imágenes de hasta 70 cm de resolución.

*El telescopio espacial de rayos-X de la NASA, el Chandra, ha descubierto detalles muy interesantes sobre los agujeros negros. Los científicos los consideran ahora "verdes", en el sentido ecológico de la palabra, puesto que su "motor" es muy eficiente en términos de combustible consumido. En efecto, la mayor parte de la energía liberada por la materia que cae sobre un agujero negro supermasivo se halla en forma de chorros de alta energía que viajan a una velocidad cercana a la de la luz respecto al objeto. El Chandra y los científicos que han utilizado sus recursos, han estudiado nueve agujeros negros supermasivos, situados en los centros de galaxias elípticas. Dichos agujeros negros tienen masas situadas entre 200 y 3.000 veces la que posee nuestro Sol, son relativamente viejos y generan mucha menos radiación que los cuásares, típicos en el universo temprano. La sorpresa vino cuando los resultados mostraron que estos agujeros negros "tranquilos" están produciendo mucha más energía en los chorros de partículas de alta energía que en luz visible o rayos-X. El Chandra fotografió las regiones internas de las galaxias estudiadas para estimar cuánto combustible se encuentra disponible para su agujero negro central. Después, se estimó la energía necesaria para producir las cavidades o burbujas que se aprecian en el gas caliente de las galaxias, y se descubrió que éstas son capaces de generar mucha potencia de chorro con una cantidad sorprendentemente pequeña de combustible. Más información en:

http://www.nasa.gov/centers/marshall/news/news/releases/2006/06-057.html http://chandra.harvard.edu/photo/2006/bhcen/bhcen.jpg

*La sonda Venus Express ha ajustado su órbita alrededor de Venus, en la primera de varias maniobras de este tipo. El vehículo ha abandonado su órbita con un período de 9 días, y ha pasado a otra de 40 horas, con un apocentro situado a una altitud de 99.000 km. El sistema de propulsión redujo dicho apocentro con un cambio de velocidad de unos 200 m/s. Más información en:

http://sci.esa.int/science-e-media/img/ad/Venus%20Express%20VOI_screen1.jpg

*La Agencia Espacial Europea ha dado a conocer nuevas imágenes obtenidas por la sonda Mars Express del sistema de valles marcianos conocido como Nanedi Valles. Las fotografías se obtuvieron con la cámara HRSC (High Resolution Stereo Camera), y muestran estructuras que podrían haber sido formadas por la acción de agua líquida. Más información en:

http://www.esa.int/SPECIALS/Mars_Express/SEM7F6OFGLE_0.html

*La University of Maryland ha ideado dos nuevas misiones espaciales dedicadas al estudio de los cometas. Después del éxito de los programas Deep Impact, Deep Space 1 y Stardust, los científicos preparan nuevas propuestas de investigación para conocer mejor estos astros. Se llaman DeepR y DIXI. La primera (Deep-Rosetta) clonaría la misión de la Deep Impact, pero en dirección al cometa 67P/Churyumov-Gerasimenko, el destino de la europea Rosetta. En 2015, una nave proyectil chocaría con el objeto, mientras que la nave observadora analizaría los resultados del impacto. La DIXI (Deep Impact eXtended Investigation), utilizaría a la propia Deep Impact, aún activa, para aprovechar la disponibilidad de los tres instrumentos que transporta (dos cámaras en color y un espectrómetro infrarrojo) para efectuar un sobrevuelo del cometa Boethin en diciembre de 2008. La NASA decidirá si llevar a cabo estas misiones a finales de este año. Más información en:

http://www.newsdesk.umd.edu/scitech/release.cfm?ArticleID=1256



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