Estrellas hipergigantes 
 

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Planetas alrededor de estrellas hipergigantes hostiles



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El descubrimiento fue hecho usando el telescopio espacial Spitzer de la NASA, por el equipo liderado por Joel Kastner, profesor del Instituto de Tecnología de Rochester, observando dos estrellas hipergigantes en la Gran Nube de Magallanes, la galaxia vecina más cercana a la Vía Láctea.

La búsqueda de planetas fuera del sistema solar se ha centrado mayormente en estrellas como el Sol. Las de su clase son objetos más antiguos, más oscuros y más fríos que las hipergigantes, las cuales son extraordinariamente grandes y luminosas, pero de vida más corta, miles de millones de años menos.

Kastner y su equipo usaron el espectro infrarrojo obtenido por el Spitzer para estudiar una población de estrellas moribundas. Su estudio adquirió una nueva dimensión cuando el espectrógrafo infrarrojo del Spitzer reveló información inesperada. El sensible instrumento del observatorio, que divide la radiación infrarroja en sus longitudes de ondas constituyentes, tal como lo hace un prisma con la luz visible, generando un arco iris, indicó que un tercio de la población de estrellas que está declive, incluyendo dos masivas y extremadamente luminosas hipergigantes, son en realidad estrellas más jóvenes en varios estadios de desarrollo.

El curioso espectro de estas dos hipergigantes (R126 y R66), con una de ellas 70 veces más grande que el Sol, condujo a Kastner a reexaminar las clasificaciones de las estrellas como moribundas. La forma del espectro, o la cantidad de luz en diferentes longitudes de ondas, es característica de discos de polvo orbitando a estrellas.

Estrellas hipergigantes
Comparativa entre nuestro sistema solar, abajo, y el disco de polvo de una estrella hipergigante. (Foto: NASA/JPL-Caltech/R. Hurt )
Los espectros de ambas estrellas difieren sólo en detalles, con una rodeada por polvo en forma cristalina y la otra por granos de polvo más amorfos. Esto expande el rango de condiciones bajo las cuales los granos de polvo complejo y las moléculas pueden formarse y persistir alrededor de las estrellas.

La compleja mezcla de polvo detectada alrededor de las estrellas puede ser "la punta del iceberg" señalando probablemente que el disco de escombros en torno a cada estrella es similar al cinturón de Kuiper en nuestro sistema solar, una vasta y distante colección de cometas y de objetos como Plutón. Parece que estas estrellas, a pesar de sus características poco prometedoras, pueden estar formando planetas.

Las hipergigantes tienen solamente unos pocos millones de años de edad, y cuentan con una esperanza de vida relativamente corta, considerando los miles de millones de años de vida que tiene nuestro Sol.

Estos sistemas planetarios, si llegan finalmente a completar su formación, tendrán una vida muy breve, porque sus estrellas masivas son de las que explotan como supernovas al final de su efímera existencia. Por esto, es asombroso que el material base de los planetas pueda ser encontrado en tan hostiles ambientes.



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